Het was opnieuw niet goed genoeg

NAC krijgt tegen NEC een laatste kans om het UEFA-Cuptoernooi te bereiken.

Gertjan Verbeek haalt met Heerenveen voor de vierde keer op rij Europees voetbal.

„Deze 2-2 tegen Heerenveen betekent dat de play-offs voor ons nog niet voorbij zijn.” De nadruk lag een beetje zuchtend op nòg, toen de vrouwelijke speaker in het Rat Verlegh-stadion de weinige overgeblevenen van de 9.150 toeschouwers attendeerde op de komende duels met NEC. Donderdag al gaat NAC naar Nijmegen, zondag ontvangt NAC de ploeg van Mario Been in Breda, voor dan echt de laatste wedstrijd van het seizoen. Inzet: nog maar eens een plaats in het UEFA-Cuptoernooi. Maar als ook deze dubbele confrontatie wordt verloren, rest voor de nummer drie uit de reguliere competitie slechts de schrale troost van de Intertoto-competitie.

Oneerlijk? „Misschien stonden we met die derde plaats in de competitie wel te hoog”, zei afscheidnemend NAC-trainer Ernie Brandts bescheiden na de 2-2 in eigen huis tegen Heerenveen. Tegen FC Twente bleek NAC eerder al kansloos (3-0 in Twente, 5-1 in Breda) en ook Heerenveen bleek over twee duels uiteindelijk over meer kwaliteit te beschikken dan de ploeg uit Breda. Daarom is het misschien ook eerlijk dat Twente en Heerenveen wel al zeker zijn van de UEFA Cup, en die eerste zelfs nog kans maakt op de voorronde van de Champions League. En NAC dus niet, want het was in de play-offs allemaal te pover, te ongeïnspireerd, te traag.

„Je weet dat die derde plaats geen zekerheid biedt”, zei Brandts. „Je weet hoogstens dat je een verhoogde kans hebt op UEFA-Cupvoetbal. Je moet het wel nog zelf afdwingen. En tot nu hebben we dat nog niet gedaan. Maar tegen NEC hebben we zeker een kans.”

Hoewel, Brandts weet ook dat zijn komende tegenstander in lichte staat van euforie verkeert na de dubbele zege tegen FC Groningen. En op 20 april won NEC in de competitie nog met 3-1 in Breda. NEC heeft op het juiste moment de goede vorm te pakken, terwijl NAC zich door de play-offs lijkt te slepen.

NAC probeerde gisteren nog wel om de 2-0 achterstand uit het eerste duel met Heerenveen goed te maken, maar het was toch meer met de moed der wanhoop dan uit geloof in eigen kunnen. Hoewel het Friese team ook niet bepaald scherp aan de wedstrijd begon, leverde het NAC niet meer op dan een paar halve kansjes, en amper drie schoten op doel. De eerste knal van Rogier Molhoek werd door Rob van Dijk mooi met de vuisten gekeerd. Maar het was illustratief voor NAC, in deze laatste fase van het seizoen, dat de goal na 28 minuten moest vallen na een half mislukte trap van Fouad Idabdelhay. Met een gelukje verdween de bal, na een voorzet van Joonas Kolkka, in het doel.

Een aanzet tot een hevig offensief was dat niet. Anthony Lurling knalde een vrije trap nog recht op Van Dijk. Even voor de rust demonstreerde Gerald Sibon hoe je zo’n standaardsituatie wel benut, met een prachtige krul in de kruising: 1-1. „Een heuse domper, en toen was het geloof bij de jongens helemaal weg”, constateerde Brandts.

De tweede helft was dan ook een langgerekte geeuw, waarbij soms meer gebeurde op de elektronische reclameborden dan op het gras, al omspeelde Sibon nog eens mooi Jelle ten Rouwelaar voor de 1-2 en mocht invaller Rogier Veenstra vijf minuten voor tijd profiteren van concentratieverlies in de Heerenveense defensie om de gelijkmaker voorbij Van Dijk te prikken.

Terwijl NAC kon beginnen met zich opladen voor de wedstrijden van de derde en laatste kans, vierde de selectie van Heerenveen een feestje met de meegereisde fans. Voor het vierde seizoen op rij loodste Gertjan Verbeek zijn team Europa in, vanaf volgend seizoen mag de Noor Trond Sollied – wiens toekomstige assistent Chris van Puyvelde gisteren op de tribune zat – proberen een vervolg te breien aan het succes van Heerenveen. De naar Feyenoord vertrekkende Verbeek zei pas na het laatste fluitsignaal, toen de aanhang zijn naam scandeerde, te hebben beseft dat hij voor het laatst Heerenveen had gecoacht. Drie minuten voor tijd stond hij voor de dug-out nog druk te gesticuleren na een gemiste kans van Sibon, omdat de middenvelders niet goed genoeg aansloten.

Of dit Europees ticket meer voldoening geeft dan de eerste drie, na de commotie afgelopen seizoen rond de naar Middlesbrough vertrokken spits Afonso Alves en het feit dat Verbeeks eigen contract niet werd verlengd? Voor Verbeek speelde het geen rol. Hij haalde er licht filosofisch cabaretier Herman Finkers bij: het stoplicht springt op rood, het stoplicht springt op groen, in Almelo is altijd wat te doen. Zo is het volgens de coach ook bij Heerenveen, het hoort bij de gestage groei naar een topclub. En zo mag Heerenveen zich stilaan gaan noemen, meent Verbeek.

Dat hij vier keer op rij Europees voetbal haalde, terwijl na ieder seizoen de beste spelers werden verkocht, vond hij wel een „mooie prestatie”. Bovendien hebben al die transfers een kleine 50 miljoen euro opgeleverd. „Missie geslaagd dus”, zei Verbeek nuchter. „En dat is de verdienste van iedereen bij de club.”

Volg de play-offs via www.eredivisie.nl