Eerste bod? Altijd afwijzen

De overnamestrijd om Corporate Express is nu echt losgebarsten. In het uiterste geval kan de kantoorgroothandel een beschermingsconstructie activeren.

Praten? Natuurlijk willen wij praten! De reactie van het belaagde Corporate Express vanmorgen was er een van de vermoorde onschuld.

Het Amerikaanse Staples had net het overnamebod op de Nederlandse groothandel in kantoorartikelen verhoogd en in een verklaring gezegd dat de Nederlanders herhaaldelijk uitnodigingen om te praten hebben afgewezen. Nou, dat klopt niet, zo reageerde Corporate Express. Wij hebben gepraat, we willen graag verder praten en daarbij: zowel bestuur als commissarissen staan gereed voor overleg.

Dit welles-nietesspel is kenmerkend voor de overnamestrijd rond Corporate Express. Sinds vanmorgen ligt er een hoger bod, een bod dat de Britse topman Peter Ventress dit keer niet onmiddellijk van tafel veegde. Een bod ook dat de aandeelhouders wellicht interessant genoeg vinden.

Tot vanmorgen waren twee eerdere toenaderingspogingen van de Amerikanen (beide malen met een bod van 7,25 euro per aandeel) resoluut afgewezen door de Nederlanders omdat het bod de onderneming „significant” onderwaardeerde. Staples kan moeilijk om de top van Corporate Express heen, omdat die een beschermingsconstructie kan inroepen.

Maar een vijandige overnameslag is nog altijd een optie. Ventress zei in zijn reactie niet dat het bod van 8 euro acceptabel is. Wel zal hij, als Staples een officieel biedingsdocument heeft gepubliceerd, het bod goed bestuderen.

De topman moet voorzichtig opereren. Staples heeft aangegeven het bod direct voor te leggen aan de aandeelhouders en er zullen onder hen partijen zijn die oren hebben naar het bod in contanten. Onder de grotere aandeelhouders bevinden zich het Britse hedgefonds Centaurus, de Amerikaanse vermogenbeheerder AllianceBernstein en de Nederlandse banken Fortis, ING en Kempen. Centaurus pleitte al eens voor een verkoop voordat Staples zich meldde. Corporate Express, vroeger bekend onder de naam Buhrmann, had het de afgelopen jaren moeilijk en de resultaten vielen tegen.

Als Ventress het bod direct afwijst, zullen beleggers zich roeren. Ook de Vereniging van Effectenbezitters (VEB) zei vanmorgen dat Ventress moet gaan praten. „Dit is een duidelijke opening en moet leiden tot een acceptabel bod”, zei directeur Jan Maarten Slagter. Hij ziet ruimte in de hoogte van het bod, wellicht tot 8,50 euro. Ook analist Johan van den Hooven van Theodoor Gilissen denkt dat het bod hoger kan. „Misschien dat Staples er nog 5 procent bij zou kunnen doen.” Hij verwacht dat de top van Corporate Express uiteindelijk wel over de streep getrokken wordt.

De meer toegankelijker houding kan ook tactiek zijn. Onder het motto: een eerste bod moet je nooit accepteren. Vorig jaar speelde eenzelfde soort gevecht zich af rond handelhuis Hagemeyer. Ook dit bedrijf wees de avances van de Franse belager Rexel fel van de hand, maar staakte zijn verzet toen het bod werd verhoogd.

Het verschil is dat Corporate Express een beschermingswal kan opwerpen bij een vijandig bod via de uitgifte van aandelen, net zoveel als het totaal aantal aandelen dat nu uitstaat. Het lijkt erop dat Staples dit risico op de koop toemeent en gokt op de druk vanuit de aandeelhouders en – wellicht in een later stadium – van de rechtbank.