Een warming-up met ‘skreupwefels’

De vrouwenvoetbalploeg van China teert op een roemrijk verleden: in 1999 werd het land tweede op het WK. Ter voorbereiding op de Spelen was China deze week in Nederland.

Chinezen en stroopwafels: zo op het eerste gezicht hebben ze weinig met elkaar gemeen. Maar in het stadion van Emmen kan een handvol Chinese voetbalsters even aan niets anders denken. Een van hen trekt een koek uit de zak en houdt hem tegen het licht. Ze ruikt er aan, knijpt hem tussen twee vingers. Dan neemt ze voorzichtig een hap. Ze knikt – instemmend. Waarna de zak met Hollandse lekkernijen de hele reservebank afgaat.

Het tafereel speelde zich woensdagavond af tijdens de warming-up voor het oefenduel tussen de nationale vrouwenelftallen van China en Nederland. Ter voorbereiding op de Olympische Spelen speelde het team van assistent-coach Gao Rongming een week lang oefenwedstrijden in Drenthe. Zondag eindigde de eerste ontmoeting tussen China en Nederland in een 2-2 gelijkspel. Een dag later werd het 2-2 tegen het jeugdteam van VV Rolder Boys, derdeklasser uit het Drentse Rolde. En woensdagavond was de door ruim drieduizend supporters bezochte oefeninterland in het stadion van Emmen wederom onbeslist: 1-1.

Getuige de positieve reacties die de Chinezen in Nederland krijgen – de spelers van Rolder Boys waren vereerd tegen zo’n wereldmacht te mogen uitkomen – teert het Chinese vrouwenvoetbal nog altijd op haar roemrijke verleden. Dat gaat terug tot 1999, toen China bij het WK onder aanvoering van sterspeelster Sun Wen tweede werd. De vrouwen werden bewierookt en omgedoopt tot ‘Stalen Rozen’. Acht jaar later volgden tientallen miljoenen Chinese huishoudens de rechtstreekse uitzendingen van het WK in eigen land, waar het team in de kwartfinale door Noorwegen werd uitgeschakeld (1-0).

Dat China er zonder de gepensioneerde sterspeelster Sun Wen minder goed voorstaat dan negen jaar geleden, wil assistent-coach Gao Rongming (50) best erkennen. En ook het feit dat zijn land de groepsfase in Sydney (2000) en Athene (2004) niet overleefde, spreekt niet in zijn voordeel. „We zullen nóg harder ons best moeten doen”, zegt hij tijdens een wandeling door het Drentse vakantiepark waar zijn ploeg op uitnodiging van de KNVB verblijft. Dat neemt niet weg dat Gao de nummer veertien van de wereldranglijst (Nederland staat achttiende) als een belangrijke kandidaat ziet voor de gouden medaille in Peking. „De ploeg is misschien wat jong, maar goed georganiseerd. En de speelsters zijn technisch goed onderlegd. Waarom zou het niet lukken?”

Een deel van zijn optimisme is gebaseerd op de recente aanstelling van Shang Ruihua, de 63-jarige hoofdcoach die het nationale team tussen 1988 en 1991 ook onder zijn hoede had en de basis legde voor het succesvolle optreden van de Chinese vrouwen op het WK van 1999. Shang treedt aan na een roerige periode waarin een keur aan buitenlandse coaches trachtte meer grip op het elftal te krijgen. Én op de Chinese staf, die naar hun smaak een te grote vinger in de pap heeft. Naar verluidt zou de Chinese Football Association (CFA) Shangs voorgangster Elizabeth Loisel (oud-bondscoach van Frankrijk) per e-mail de wacht hebben aangezegd omdat zij aandrong op meer autonomie – iets wat de bond zelf ontkent.

Wie dat soort geluiden voorlegt aan Zhu He Yuan, de 47-jarige vice-general secretary van de Chinese voetbalbond, vindt geen gewillig oor. Op de vraag hoe het kan dat de bond in veertien maanden tijd vier coaches versleet, kijkt Zhu niet-begrijpend naar zijn tolk. En het blijft ook gissen naar zijn mening over het wereldwijde anti-China-protest in de aanloop naar de Spelen. „Eerlijke mensen hebben de juiste houding”, zegt de Chinese sportbons na lang aandringen. „De olympische vlam staat voor vrede en harmonie.”

Politieke discussies gaan ook voorbij aan Xu Yuan (22). De kleine, wendbare spits wil maar één ding, zegt ze: voetballen. Xu doorliep eerst de Army Football School in Guangxi Provence, voordat zij voor het nationale team werd geselecteerd. „Dit is onze nieuwe ster”, kondigt assistent-coach Gao haar met zichtbare trots aan. „Slim en snel – dat gaat ons nog veel goeds opleveren.” Xu neemt de complimenten stilletjes in ontvangst. In gedachten lijkt de spits al lang weer in het veld te staan. Alleen als zij aan die Nederlandse lekkernij wordt herinnerd, lichten haar ogen even op. Skreupwefels?

Bekijk doelpunten van de oefenwedstrijden tussen China en Nederland op www.vrouwenvoetbalnederland.nl