Citigroups eigen ‘Alberto of Arabia’

Citigroup stuurt Alberto Verme, een van de hoofden van zijn mondiale zakenbankdivisie, vanuit Londen naar Dubai. Dit is een erkenning van het groeiende belang van het Midden Oosten en het oliegeld dat daar rondklotst. Citi is niet de enige bank die achter de honingpot van staatsbeleggingsfondsen en olieconcerns aangaat. Maar als Citi zijn troeven goed uitspeelt, kan het zijn grote aandeelhouders in deze regio een voordeel opleveren.

De concurrentie neemt uiteraard alleen maar toe. Citi mag al tientallen jaren aanwezig zijn in het Midden-Oosten, ook andere banken kunnen bogen op langdurige relaties ter plekke. Sommige, zoals Barclays, hebben er onlangs hogere stafleden heen gestuurd.

De toename van de olierijkdom in bijvoorbeeld Abu Dhabi heeft de deur opengezet voor grote grensoverschrijdende transacties. De enorme kapitaalinjecties door beleggingsfondsen uit de Golf in Amerikaanse en Europese banken hebben de mogelijkheden voor zakenbankiers onderstreept.

Nu hij worstelt met de weerbarstige organisatiestructuur van Citi, zegt topman Vikram Pandit dat hij de beschikbare middelen wil inzetten voor wat hij beschouwt als de beste kansen. De in Peru geboren Verme, die een hoop heeft gedaan om de Latijns-Amerikaanse activiteiten van de bank uit te bouwen, weet toevallig ook het een en ander van energie en grensoverschrijdende transacties.

Citi zou wel eens een doorslaggevende voorsprong kunnen hebben. Een lang gekoesterde aandeelhouder is de Saoedische prins Al-Waleed bin Talal. De Abu Dhabi Investment Authority (Adia) heeft in december 7,5 miljard dollar in Citigroup gestoken en de Kuwait Investment Authority heeft zich direct na Nieuwjaar in de bank ingekocht, en beide investeringen kunnen worden omgezet in grote aandelenbelangen. Op z’n minst moeten deze relaties deuren kunnen openen. Op z’n best hebben fondsen als Adia een motief om Citi opdrachten te geven.

Afgezien daarvan zijn hogere stafleden van banken wel vaker globetrotters. Dubai is een handige uitvalsbasis voor het najagen van kansen in plaatsen als Delhi, Afrika of zelfs Singapore. Verme denkt wellicht dat als hij en zijn bankiers toch de helft van hun levens in vliegtuigen moeten slijten, ze net zo goed met Emirates Airlines kunnen vliegen. De sjieke maatschappij van de Verenigde Arabische Emiraten installeert nu systemen waarmee mobiele telefoons en Blackberry’s tijdens de vlucht blijven werken. Wat kan een zakenbankier zich nog meer wensen?