Bharti wachten lastige gesprekken

Bharti Airtel en MTN praten over een overeenkomst. Een fusie van 80 miljard dollar (52 miljard euro) tussen de Indiase en Zuid-Afrikaanse aanbieders van mobiele telefonie lijkt op papier eenvoudig, maar een Indiase miljardair, een staatsbeleggingsfonds en de politieke agenda van de black economic empowerment (het bevorderen van de zwarte economische macht) kunnen nog roet in het eten gooien.

Sunil Bharti Mittal is een vastberaden man. De president-commissaris en oprichter van Bharti Enterprises, de uiteindelijke moedermaatschappij van Bharti Airtel, heeft in de loop der jaren zijn kleine onderneming in rijwielonderdelen weten om te toveren tot India’s toonaangevende aanbieder van mobiele telefonie. Via een trapsgewijze eigendomsstructuur, die kenmerkend is voor Indiase conglomeraten, lijkt de familie Bharti zo’n 40 procent van Bharti Airtel te controleren.

Mittal zal naar verwachting alles doen wat in zijn macht ligt om te voorkomen dat zijn belang verwatert. De bestaande joint ventures van Bharti Enterprises – uiteenlopend van de detailhandels- tot de verzekeringssector – geven duidelijk blijk van een voorkeur voor meerderheidsbelangen. Omdat het om het vlaggeschip van het concern gaat, ligt het niet voor de hand dat de uiteindelijke structuur van Bharti Airtel-MTN daarop een uitzondering zal vormen.

Dan is er de regering van Singapore. Het staatsbeleggingsfonds Temasek is controlerend aandeelhouder van Singapore Telecom (Singtel), dat op zijn beurt eenderde van Bharti Airtel in handen heeft. Iedere deal vergt dus de zegen van Temasek. Die zou wel eens kunnen uitblijven als het belang van Singtel in Bharti te veel zou worden verwaterd door de combinatie met MTN. Singtel zal Zuid-Afrika wel als een interessante markt beschouwen.

Maar MTN is waarschijnlijk niet zonder meer tot verkoop bereid, ook al zouden zijn aandeelhouders dat willen. De Zuid-Afrikaanse regering zou niet graag een van ’s lands grootste beursgenoteerde ondernemingen verloren zien gaan, en geen enkele eigenaar van MTN zou willen samenwerken met een vijandige regering. Bovendien stelt de agenda van de black economic empowerment als voorwaarde dat minimaal 25 procent van het concern in handen moet blijven van degenen die al vóór 1994 het Zuid-Afrikaanse staatsburgerschap hadden.

De conflicterende eisen van aandeelhouders en belanghebbenden kunnen verklaren waarom Bharti naar verluidt een ingewikkelde, uit geld en aandelen opgebouwde fusie met MTN tot stand hoopt te brengen en geen volledig uit contanten bestaand overnamebod wil doen. Sterke aandeelhouders betekenen dat de financiering niet het grootste obstakel is – door het binnenhalen van kredieten op basis van de winst van de nieuwe fusiecombinatie zou makkelijk de halve transactie gefinancierd kunnen worden. Er zijn echter ook problemen waarop geld niet het juiste antwoord is.

Una Galani