‘We proberen de geografische spreiding te verbeteren’

Corporate Express groeit weer. Of de opleving op tijd komt is de vraag. De Nederlandse handelaar in kantoorartikelen kan komende maand een vijandig bod verwachten.

Hij is pas zeven maanden topman, maar Peter Ventress heeft in die tijd al meer meegemaakt dat veel andere bestuursvoorzitters.

De Brit moet het Nederlandse concern Corporate Express leiden in moeilijke economische tijden. Dat lijkt vooralsnog goed te lukken. De cijfers over het eerste kwartaal die gisteren werden gepresenteerd, lieten zien dat Corporate Express veel last heeft van de zwakte van de dollar, maar de onderliggende omzetgroei zette door. Er loert wel een gevaar. De Verenigde Staten – de belangrijkste markt voor de distributeur van paperclips, pennen en andere kantoorartikelen – staan op de rand van een recessie. En een economische dip in de VS betekende meestal ook een dip in de winstcijfers van Corporate Express.

Maar er is nog een veel groter gevaar voor het onafhankelijke voortbestaan van het bedrijf dat vroeger de naam Buhrmann droeg.

De Amerikaanse rivaal Staples maakte in februari bekend dat het Corporate Express voor 7,25 euro per aandeel wil opkopen. Ventress schoof de toenadering terzijde. Ook toen Staples in maart herhaalde dat het toch echt doorging met de voorbereidingen voor een bod en even later zelfs bekendmaakte dat de financiering al was geregeld. Maar Ventress vindt het bod veel te laag. Het aandeel Corporate Express kost momenteel rond 7,50 euro. Het aandeel heeft een turbulent jaar achter de rug. Stond het in juli vorig jaar nog rond de 11 euro, inderdaad veel hoger dan wat Staples wil betalen. Maar de 7,25 euro is wel weer veel meer dan de koers van minder dan 4 euro die in januari werd genoteerd. Een bod – dat er toch echt aan lijkt te komen – zal waarschijnlijk vijandig zijn, al wil Ventress er niet veel over kwijt.

U heeft het bod van Staples twee keer afgewezen. Is er wel contact met het Amerikaanse bedrijf?

„We hebben recent met elkaar gesproken. Wanneer kan ik niet zeggen. Maar ze hebben niets gezegd waardoor ik denk dat er een basis is om verder te praten.”

Uw aandeelhouders denken daar wellicht anders over.

„We gaan nu op roadshow langs onze grotere aandeelhouders. Wij zullen naar ze luisteren. Maar onze opvatting dat het bod van Staples het bedrijf Corporate Express significant onderwaardeert wordt volgens mij breed gedragen.”

U stelt dat 7,25 euro per aandeel te weinig is. Welk bedrag zou volgens u wel hoog genoeg zijn om Corporate Express te kopen?

„Daar kan ik niets over zeggen.”

U heeft groeiprognoses gegeven die lopen tot 2010. Maar is Corporate Express dan nog wel een onafhankelijk bedrijf?

„We moeten kijken wat er op ons pad komt en daar realistisch mee omgaan. Er is nog geen formeel bod op Corporate Express dus ik kan er nog niets over zeggen.”

De autonome groei is terug in de VS, maar het land staat op de rand van een recessie. Baart u dat zorgen?

„Het gaat vooralsnog goed en ik heb geen reden om eraan te twijfelen dat dit door zal gaan. De verkopers in de VS hebben zich er de afgelopen jaren op toegelegd om veel meer focus in hun werk te leggen. Ze concentreren zich nu op een aantal dingen en dat werkt goed. We hebben marktaandeel gewonnen en doen het in de VS nu beter dan de concurrentie. In de markt voor business-to-business hebben de vier groten een marktaandeel van circa 30 procent en Corporate Express is de grootste van deze vier.”

Toch, in het verleden betekende een economische neergang in de VS dat Corporate Express in de problemen kwam. Minder economische groei betekende namelijk ook dat kantoorpersoneel werd ontslagen en dat er werd bezuinigd op kantoorartikelen.

„Dit was zo tijdens de laatste grote dip die we in de VS hebben gezien. Toen zag je dat de bestedingen per kantoorwerknemer dramatisch omlaag gingen. Maar we zien nu niet dat er minder wordt gekocht. De grote correctie hierin heeft toen plaatsgevonden.”

In hoeverre heeft u direct last van de kredietcrisis?

„De omzet in de VS komt voor circa 10 procent uit de financiële sector. De crisis heeft nog niet echt een grote impact. Het is moeilijk te zeggen hoe dit zich zal ontwikkelen omdat het lastig te voortspellen is hoe de kredietcrisis verder zal gaan.”

Wilt u proberen om het belang van de VS voor Corporate Express te verminderen?

„We proberen de geografische spreiding te verbeteren. We hebben kleinere acquisities gedaan in Europa en zullen dat blijven doen als er iets voorbij komt.”

Hoe was het de afgelopen zeven maanden? U bent topman in een zeer woelige periode.

„Laten we zeggen dat het zeer opwindend en spannend is geweest.”