Van S tot XXL

Ieder jaar op 6 mei herdenkt de Zwitserse garde, die de paus bewaakt, de verliezen van il Saco di Roma in 1527. Een leger van keizer Karel V liep Rome al plunderend en brandstichtend onder de voet, waarbij 147 gardisten de dood vonden. Slechts 42 soldaten slaagden erin met paus Clemens VII via de gang over de muur tussen het Vaticaan en de Engelenburcht een veilig heenkomen te vinden in de vesting aan de oever van de Tiber.

Ieder jaar op 6 mei worden ook de de nieuwe gardisten van het kleinste leger ter wereld (100 man) beëdigd. Op deze foto van gisteren staan de nieuwe rekruten opgesteld voor de inwijdingsceremonie. Aspirant-gardisten moeten Zwitserse, katholieke vrijgezelle mannen zijn tussen de 19 en 30 jaar oud, tenminste 174 centimeter lang en ze mogen geen baard hebben.

Op 22 januari 1506 kwamen de eerste Zwitsers in Rome aan en sindsdien beschermen ze de paus. Ze zijn vooral bekend door hun hellebaarden, glimmende helmen en opvallende oranje-blauw-rood-gestreepte pakken. Uniformen die naar men aannam waren ontworpen door Michelangelo, maar deze mythe is dit jaar door de garde zelf ontkracht in een jubileumboek.

De taken van de gardist zijn eenvoudig. Hij staat op wacht bij de poorten van Vaticaanstad, is alert tijdens de missen en audiënties van de paus en begeleidt de ontvangst van vertegenwoordigers van buitenlandse naties door de kerkvorst. De gardisten worden gepresenteerd als supergetrainde vechtmachines, maar in werkelijkheid roepen ze de hulp in van de Italiaanse carabinieri zodra er op het Sint-Pietersplein problemen ontstaan.

De laatste serieuze gevechtshandelingen speelden zich op het kazerneterrein zelf af. Op 4 mei 1998 schoot vicekorporaal Cédric Tornay commandant Alois Estermann en diens vrouw dood om vervolgens het pistool op zichzelf te richten. Het was een groot schandaal dat nog altijd niet is opgehelderd. Het Vaticaan stelt dat Tornay gestrest en geestelijk labiel was en dat hij uit rancune handelde, omdat hem een onderscheiding werd geweigerd. De moeder van de soldaat bestrijdt deze versie en beweert dat haar zoon het slachtoffer was van een complot.

(Met dank aan correspondent Bas Mesters)