De strategie van Microsoft is onduidelijk

Microsoft heeft de poging Yahoo over te nemen opgegeven. Google blijft dominant op internet.

Welke wegen slaan Microsoft en Yahoo nu in?

Sinds het eerste overnamebod op Yahoo, nu drie maanden geleden, heeft Microsoft-bestuurder Steve Ballmer achtereenvolgens onderhandeld, afgewacht, gedreigd, weer afgewacht en uiteindelijk zelfs het bod verhoogd. De reden voor dit alles: Yahoo was essentieel voor Ballmers strategie om een tegenwicht te bieden aan Googles suprematie op internet.

Afgelopen zaterdag was het echter mooi geweest. Ballmer liet Yahoo-oprichter Jerry Yang weten zijn bod in te trekken. Ballmer had gedreigd Yahoo’s aandeelhouders via een vijandig bod te verleiden als er voor 26 april geen serieus te nemen vriendschappelijke onderhandelingen waren gestart. Maar in plaats van een lager bod aan de aandeelhouders deed Ballmer vorige week een hoger bod aan het Yahoo-bestuur. Yang vond het echter niet genoeg. En nu is er opeens helemaal geen bod meer. Wat nu?

Door het laatste bod van Microsoft – 33 dollar (21,35 euro) per aandeel – wederom te weigeren heeft Yang het in ieder geval voor zichzelf moeilijker gemaakt. Het bestuur van Yahoo heeft vanaf het eerste moment volgehouden dat het bedrijf meer waard is. Voor minder dan 37 dollar deed Yang het niet. Maar die beslissing lijkt niet in het beste belang van de aandeelhouders.

Ballmers meest recente bod bedroeg een premie van 70 procent op de prijs van Yahoo’s aandeel op de laatste dag voor zijn eerste bod. Na dat bod steeg de koers van de aandelen Yahoo bijna 50 procent. Dat niveau wist het vast te houden tot afgelopen vrijdag, toen Yahoo sloot op een koers van 28,67 dollar. Nu het overnamebod zaterdag van tafel verdween verloren de aandelen maandag in één dag 15 procent.

Bill Miller, portfoliomanager bij Legg Mason, de op één na grootste aandeelhouder van Yahoo, verwacht dat Yang in ieder geval een flink deel van de 2,3 miljard dollar die het bedrijf aan contanten heeft, gebruikt om eigen aandelen terug te kopen.

„Het zou inconsequent zijn vol te houden dat je aandelen meer dan 33 dollar waard zijn en ze niet te kopen terwijl ze ver onder die prijs verhandeld worden”, zegt hij in Britse en Amerikaanse zakenmedia.

Yang staat dus onder grote druk van zijn aandeelhouders waar te maken dat zijn bedrijf meer waard is dan het bod van Microsoft. Zijn beste kans: Google zelf.

Onlangs voerden de twee grootste spelers op de onlineadvertentiemarkt nog een test uit waarbij Google de advertenties leverde bij een aantal van Yahoo’s zoekacties. Door Googles technologie en groot aantal adverteerders, verdient het bedrijf ongeveer 60 tot 70 procent meer per zoekactie dan Yahoo.

Het idee van een samenwerking tussen Google en Yahoo is niet nieuw. Voorafgaand aan Microsofts overnamebod werd die mogelijkheid echter meerdere malen door Yang afgewezen. Online adverteren was volgens hem een cruciaal deel van de langetermijnstrategie. Yahoo heeft de afgelopen jaren geïnvesteerd in een eigen systeem om advertenties aan zoekacties te koppelen, Panama geheten.

Volgens ingewijden overweegt Yahoo daarom ook een beperkte samenwerking, zo schrijft de Amerikaanse krant The New York Times. Een regeling is mogelijk waarbij Google alleen de advertenties levert bij de zoekacties van Yahoo. Zo kan Yahoo Panama behouden en de extra inkomsten gebruiken om in zijn eigen systeem te investeren.

Microsoft is een machtig bedrijf. Maar het zwaartepunt in de softwarebranche heeft zich verplaatst van de pc naar internet. Twijfel over de mogelijkheden om verder te groeien drukken de koers. Steeds meer rekenwerk wordt uitgevoerd door de grote computernetwerken van bedrijven als Yahoo en Google, in plaats van de computers bij individuele gebruikers thuis.

Een overname van Yahoo was volgens Miller namens grootaandeelhouder Legg Mason een strategische noodzaak voor Microsoft. Menig belegger begrijpt dan ook niet goed waarom Ballmer zijn bod heeft ingetrokken. Een vijandig bod had waarschijnlijk binnen twee maanden resultaat opgeleverd, minder lang dan Microsoft nu al bezig is met de overname. Aan de andere kant had Ballmer de extra 5 miljard dollar die Yang wilde hebben zonder moeite kunnen ophoesten.

Misschien rekent Ballmer erop dat de aandelenkoers van Yahoo zo ver zakt dat Yang wel zal moeten onderhandelen. Maar het stranden van de overname zou wel eens een belangrijk keerpunt kunnen worden in Ballmers 28-jarige carrière bij Microsoft. Microsoft heeft „geen schijn van kans om met Google te concurreren zonder Yahoo”, zegt Miller.

Achtergronden en nieuwsanalyses op nrc.nl/yahoo