Bod op MTN lijkt goed getimed

Hoewel de kredietcrisis grote delen van de markt heeft lamgelegd, lijkt de telecomsector in de ontwikkelingslanden daar weinig last van te hebben. Het Indiase mobieletelefonieconcern Bharti Airtel heeft naar verluidt een bod uitgebracht op MTN, de op één na grootste aanbieder in Zuid-Afrika, waardoor de marktwaarde van het bedrijf op 37 miljard dollar (24 miljard euro) zou zijn gekomen. Ook al heeft MTN een paar begerenswaardige bezittingen, concurrenten kunnen het best vanaf de zijlijn blijven toekijken.

Er is geen twijfel aan dat MTN, met zijn toonaangevende marktposities in Afrika en het Midden-Oosten, een juweeltje is. Dit jaar zal het aantal abonnementen waarschijnlijk met 35 procent toenemen en het bedrijf kan bogen op een winstmarge van meer dan 40 procent, tegen een gemiddelde van 35 procent voor spelers uit de ontwikkelingslanden, aldus Deloitte. Bovendien zorgt de afwezigheid van een controlerende aandeelhouder ervoor dat het bedrijf een makkelijker doelwit is dan door families gedomineerde bedrijven als Bharti zelf.

Als potentiële koper heeft Bharti drie voordelen ten opzichte van volgroeide concurrenten. Ten eerste beschikt het concern over veel ervaring met het uitrollen van goedkope netwerken in ontwikkelingslanden. Ten tweede worden de aandelen van het concern op het duizelingwekkende niveau van 15 maal de verwachte winst verhandeld, aldus schattingen van Reuters, meer dan 3 maal dat van het Britse Vodafone. Ten derde zijn de banken blijkbaar bereid om deze overname te financieren, terwijl kopers uit verzadigder, door de kredietcrisis getroffen markten op dit punt op problemen stuiten.

De aantrekkelijke marktpositie van MTN zou normaal gesproken meer bieders uit hun tent moeten lokken. Maar het bod van Bharti lijkt goed getimed. France Télécom heeft zijn oog laten vallen op het Scandinavische TeliaSonera; Deutsche Telekom overweegt naar verluidt een samengaan met het Amerikaanse Sprint-Nextel en het Griekse OTE; het Spaanse Telefónica tracht zijn aandelenkoers weer op peil te brengen na de reeks dure overnames uit het verleden. Het lijkt dus een goed gekozen moment voor Bharti om zijn mondiale ambities de vrije hand te geven.

MTN kan nog steeds proberen er een gevecht van te maken. China Mobile heeft al eerder voorzichtig gekeken naar mogelijke deals in Afrika, maar heeft zo’n stap tot nu toe niet aangedurfd. Zelfs volgroeide spelers zouden de schaarstewaarde van MTN en zijn toegang tot aantrekkelijke markten het wagen van een overnamepoging waard kunnen vinden. Maar nu MTN al wordt verhandeld op een niveau van bijna 8 maal de verwachte winst – vrijwel net zo hoog als de meervouden die in het verleden zijn neergeteld voor aanbieders als O2, Telsim en Telefónica Moviles – zou deze prooi wel eens te groot voor ze kunnen zijn.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com