‘Birmese junta was vroegtijdig gewaarschuwd’

De Birmese leiders waren twee dagen voor cycloon Nargis aan land kwam op de hoogte gebracht, zegt de Indiase weerdienst, maar ze reageerden daar niet op.

Birma wist ruim op tijd dat cycloon Nargis het land vol zou treffen. Dat stelt de Indiase Meteorologische Dienst (IMD), die namens de World Meteorological Organization de ontwikkeling van cyclonen in de Arabische Zee en de Baai van Bengalen volgt voor India, Bangladesh, Birma, Thailand, Sri Lanka, de Malediven, Oman en Pakistan.

De cycloon, die in de nacht van vrijdag op zaterdag aan land kwam in de Irrawaddy-delta, is op maandag 28 april ontstaan, zei woordvoerder B. Yadav vandaag telefonisch. „We hebben de Birmese autoriteiten lang van te voren op de hoogte gesteld van de ontwikkeling van de cycloon en ze vervolgens vroegtijdig gewaarschuwd voor de ernst van de situatie. Al in de vroege ochtend van [donderdag] 1 mei hebben we gemeld dat het om een zeer zware cycloon ging, dat hij zich snel voortbewoog in de richting van de kust van Birma en daar zeer waarschijnlijk aan land zou komen.”

Het IMD stuurt gebruikelijk 48 uur voor de verwachte aankomst van een cycloon een alarmbericht naar het betreffende land. Dat is in het geval van Nargis ook gebeurd, zegt het instituut. „In de volgende dagen hebben we elke drie uur nieuwe bulletins met updates doen uitgaan”, zegt Yadav.

Bengaalse meteorologen hebben ook waarschuwingen doen uitgaan aan de Birmese leiders, maar die verschilden van de Indiase. Donderdagmiddag verwachtten zij nog dat Nargis in Chittagong, in Zuidoost-Bangladesh, aan land zou komen. Op dat bericht kwam de Bengaalse nationale rampenbestrijdingsdienst bijeen, werd vissers afgeraden de zee op te gaan en boeren opgeroepen de oogst binnen te halen. Later die dag breidden zij de waarschuwing uit naar Birma. Vrijdagmiddag meldden zij dat Nargis Bangladesh zou sparen en recht op de Irrawaddy-delta afkoerste.

Woordvoerder Yadav weet niet wat de Birmese weerdienst met de waarschuwingen heeft gedaan. „We hebben van hun kant nooit een reactie gehad. Maar men was op de hoogte.”

De vraag blijft of de junta in staat zou zijn geweest om de inwoners van de zuidwestkust te evacueren. Het is bekend dat zij de bevolking op het laatste moment heeft opgeroepen om binnen te blijven, maar het is duidelijk dat die maatregel, voor zover nagevolgd, onvoldoende was. Door de hoge vloedgolf die over de delta sloeg zijn in sommige dorpen bijna alle huizen met de grond gelijk gemaakt.

Birma heeft een Departement voor Hulpverlening, maar dat heeft niet aan de buitenwereld bekendgemaakt of het preventief in actie is gekomen. Wel is op de website te lezen dat het managementcursussen verzorgt voor de „preventie van nationale rampen” en dat duizenden mensen die hebben gevolgd. Volgens de site is de rampenbestrijding tot op dorpsniveau georganiseerd.