Sneller dan God kan kopen

Met een zelfbedachte computertechniek maakt een Parijse hoogleraar boek na boek. Ze gaan over tapijten, water met citroensmaak of de economie van Groenlo.

De boeken van Philip M. Parker zul je niet in de boekhandel aantreffen. Maar Amazon biedt bijna 86.000 titels aan ‘by Philip M. Parker’. Geen typfout, zes-en-tachtig-duizend. Parker zelf houdt het op 200.000, verkrijgbaar via zijn bedrijf Icon.

Het gaat om titels als:

The 2007 Import and Export Market for Electrical Relays Used with Circuits of Up to 1,000 Volts in Ireland.

The 2007-2012 Outlook for Lemon-Flavored Bottled Water in Japan.

The Official Patient’s Sourcebook on Hemochromatosis.

Webster’s Persian (Farsi) to English Crossword Puzzles: Level 5.

The 2007-2012 Outlook for Tufted Hardbacked Non-Washable Accent and Area Rugs That Measure 6-Feet by 9-Feet or Smaller in India.

De laatste titel doet nog veel meer meesterwerken vermoeden – en die zijn er. Honderd tot driehonderd pagina’s elk.

Een tip van de sluier wordt opgelicht als je een van die boeken koopt. The Official Patient’s Sourcebook on Adult Brain Tumors is bij Amazon ook als download te koop. Bladzij na bladzij wordt gevuld met beschrijvingen van exotische tumoren. Kom je een keer echte tekst tegen, dan is het verhelderend om een willekeurige zin daaruit in Google te gooien. Niet zelden staat exact zo’n zin op de website van het Amerikaanse National Cancer Institute of de Wereldgezondheidsorganisatie, en blijken hele pagina’s letterlijk gekopieerd. Met bronvermelding. Het doet denken aan de roman Onderlangs van Paul Bogaers, die geheel is samengesteld uit fragmenten van vergeten boeken.

De inhoud van de websites die Parker gebruikt, is rechtenvrij. Parker staat op de titelpagina van zijn boek vermeld als editor (redacteur) en niet als auteur.

Wanneer je twee boeken vergelijkt, bijvoorbeeld het boek over tumoren en The Official Parent’s Sourcebook on Moyamoya Disease, blijken grote lappen tekst identiek te zijn, op kleine veranderingen na. De naam van de ziekte wordt ingevuld, you wordt vervangen door your child en dergelijke.

Parker, hoogleraar marketing aan de internationale managementhogeschool INSEAD in Fontainebleau bij Parijs, heeft een methode om rechtenvrije tekst op internet bij elkaar te harken, op onderwerp te sorteren en in een raamwerk te plakken, zodat in maximaal twee uur iets ontstaat wat op een boek lijkt. Het is het geautomatiseerd bij elkaar googlen van een scriptie.

Maar Parkers computers beheersen verschillende genres en voor sommige daarvan ligt het anders. Boeken met kruiswoordpuzzels worden helemaal door de computer gegenereerd en bevatten 100 procent origineel materiaal.

Van de meeste van deze boeken worden slechts enkele exemplaren verkocht. Dat geeft niet, want het ‘schrijven’ en in voorraad houden kost bijna niets. Wordt er één exemplaar verkocht, dan maakt Parker winst. Vette winst, zeker bij de zakelijke titels die 210 tot 795 dollar kosten.

Bij internetuitgeverijen is het gebruikelijk om boeken pas te drukken als er een exemplaar wordt besteld; in het geval van boeken als The Economic Competitiveness of Groenlo (128 blz., € 210) vraag je je af of de research en de samenstelling óók pas worden gedaan na de verkoop, maar Parker bezweert dat dat niet zo is. „Alle titels worden eerst gegenereerd, dan pas aangeboden. Ze worden niet op aanvraag gemaakt.”

Het is de uiterste consequentie van de economische Long Tail: de digitale technologie maakt het nu mogelijk producten speciaal te vervaardigen voor een publiek van enkelen, terwijl de kosten meer lijken op die van massaproductie.

Sommige lezers hebben door dat dit geen met liefde geschreven werken zijn. Een Australische koper van The Official Patient’s Sourcebook on Acne Rosacea schrijft nietsvermoedend op de site van Amazon: „De informatie is zo algemeen dat een boek over een ander medisch onderwerp een invuloefening is.” En over de Official Parent’s Guide to Moyamoya Disease schrijft een patiënt: „Verschrikkelijk, naar mijn persoonlijke mening.”

Parker heeft octrooi op zijn methode, die breder toepasbaar is. Hij experimenteert met het automatisch genereren van computerspelletjes en televisieprogramma’s. Voorbeeld is een videoserie Word of the Day waarin een tomaat in elke aflevering een moeilijk woord uitlegt. Parkers systeem kan ook een game genereren om Spaanse woordjes te leren, in vijf minuten.

Met zijn methode verwacht Parker onder andere kleine taalgebieden op een rendabele manier van ‘content’ te kunnen voorzien. Romans, poëzie, Parker voelt zich nergens te goed voor. Stukken voor de krant? Het zou fijn zijn als u hem niet op ideeën bracht.

Zie Parkers boekenaanbod op icongrouponline.com