Gelukkiger in Holland dan in Spanje

Dankzij Santi Freixa uit Spanje speelt Amsterdam de finale van het hockeyseizoen.

„De mensen hier zijn heel warm, ze doen er alles aan om het mij naar de zin te maken.”

Zodra Santi Freixa balbezit heeft tussen drie tegenstanders wordt het opletten; niet alleen voor zijn drie belagers, maar vooral voor de toeschouwers. Eén keer met de ogen knipperen en het is weer voorbij. Met een onnavolgbare sleepbeweging trekt de 25-jarige Spaanse spits van Amsterdam de bal uit de kluwen vandaan en pusht hem blind naar een medespeler vijftien meter verderop.

De balvirtuoos die aan het begin van dit seizoen zijn club Terrassa verruilde voor een avontuur in de Nederlandse hoofdklasse, maakte ook tegen Tilburg zijn reputatie als één van de beste hockeyers ter wereld waar. Mede dankzij zijn klasse plaatste Amsterdam zich – zij het met onverwacht veel moeite – in het eigen Wagener Stadion voor de verwachte titelstrijd tegen Bloemendaal.

Tien minuten voor tijd keek Amsterdam, dat de eerste play-offwedstrijd tegen het sterke collectief van Tilburg al had gewonnen, nog tegen een 2-1 achterstand aan. Een verwoestend slotoffensief leverde drie velddoelpunten op voor de nummer één van de competitie: 4-2. „We waren misschien superieur in de reguliere competitie, de play-offs zijn toch iets heel anders”, zei Freixa na afloop.

Freixa, die nog een contract voor twee seizoenen heeft in het Amsterdamse Bos, is een droomspeler voor elke trainer. De Spaanse aanvaller voorziet de voorhoede van zijn team niet alleen van de nodige creativiteit, hij stelt zich ook op als teamspeler voor Amsterdam, verdedigt gewoon mee als het moet en werpt zich op als coach voor de jongeren. Daaruit blijkt dat Santiago Freixa het naar zijn zin heeft in Nederland. Hij vindt er naar eigen zeggen veel meer hockey om zich heen dan in eigen land. „In Spanje staat het hockey helemaal onderaan de ladder”, zegt hij.

Freixa kan het weten, als telg uit een familie die werd gemaakt voor de sport. Zijn opa was oprichter van Atletic Terrassa, de grootste hockeyclub van Spanje. Vier van zijn ooms speelden voor Spanje; één van hen behaalde in 1996 zelfs zilver op de Olympische Spelen van Atlanta.

Wat Freixa naar Nederland dreef was, behalve een goed salaris, meer tegenstand, meer moeilijke wedstrijden. „De competitie in Nederland is erg zwaar”, zegt hij. „Een groot verschil met de Spaanse competitie is dat de clubs hier in de hoofdklasse veel meer aan elkaar gewaagd zijn. Je moet echt elke wedstrijd goed spelen om te winnen.”

Alleen al daardoor wordt de hockeyer met de weergaloze solo’s nog altijd beter. „Ik kan hier in Nederland nog veel leren. Ergens anders spelen is altijd goed voor je ontwikkeling, omdat je je moet aanpassen aan andere omstandigheden, je moet oplossingen vinden voor andere situaties. Dat maakt je een completere speler. Ik moet in Amsterdam elke week op mijn top spelen, in Spanje hoeft dat niet.”

Freixa’s maakte vorig jaar een merkwaardige entree in Nederland. Tijdens de wedstrijden om de Europa Cup, op Bloemendaal, brak hij een meniscus, waardoor hij wekenlang op non-actief stond en ook niet voor Spanje kon spelen tijdens het Europees kampioenschap in Manchester. „Ik verbaasde me erover hoe goed ik ben opgevangen bij Amsterdam. Iedereen maakte zich zorgen om me, iedereen vroeg hoe het ging, of ik iets nodig had. De mensen hier zijn heel warm, ze doen er alles aan om het mij naar de zin te maken.”

In Nederland volgt Freixa inmiddels taallessen. „Het eerste woord dat ik leerde was ‘landskampioenschap’. Het gaat beter nu.” Daarnaast is hij vooral bezig met de voorbereidingen op de Olympische Spelen. „Buiten het hockey kan ik niet veel doen. Ik werk samen met Rodrigo Garza van Bloemendaal een speciaal trainingsprogramma af.”

Met Freixa kreeg Amsterdam precies de versterking die de ploeg nodig had voor de sprong naar de nationale top. Daarnaast profiteerde de club, die vorig seizoen zelfs de play-offs miste, van de terugkeer van strafcornerspecialist Taeke Taekema, die vorig seizoen grotendeels miste door een voetblessure. Voor Freixa wordt de finale om de Nederlandse hockeytitel een bijzondere ontmoeting, opnieuw met Bloemendaal, mét zijn landgenoot Garza. Een jaar geleden sneed Freixa in dienst van Terrassa Bloemendaal op weg naar de finale van de Europa Cup de pas af met een doelpunt – zeven seconden voor tijd, tot ontsteltenis van het thuispubliek. De ploeg uit Bloemendaal is het nog niet vergeten. Maar volgens Freixa heeft Amsterdam alle kans op de eerste landstitel in vier jaar. „Bloemendaal was de afgelopen twee jaar landskampioen. Zij hebben meer ervaring, maar op basis van de competitie is Amsterdam het sterkst. Wij kunnen ze verslaan.”

Bekijk een prachtgoal van Freixa via nrcnext.nl/links