Ford heeft weinig te vrezen van Kerkorian

Na vrijages met Chrysler en General Motors (GM) heeft Kirk Kerkorian zijn aandacht op Ford gericht. De 90-jarige miljardair heeft een belang van 100 miljoen aandelen opgebouwd in de Amerikaanse autoproducent en aangeboden nog eens 20 miljoen aandelen te kopen tegen een premie van 13 procent. In veel opzichten is dit een klassieke kerkoriaanse belegging in een enigszins veronachtzaamd bedrijf dat toevallig veel kasgeld op de balans heeft staan – in het geval van Ford 28,7 miljard dollar (18,4 miljard euro). Maar ditmaal lijkt hij voor een behoedzamer benadering te kiezen.

Daar zijn ook goede redenen voor. In de eerste plaats verkeert Ford in een veel betere conditie dan General Motors of Chrysler toen hij in die bedrijven investeerde. De autoproducent heeft in het eerste kwartaal een onverwachte winst gerapporteerd, als gevolg van goede prestaties in Europa en Zuid-Amerika. Bovendien gaan de kosten in de Verenigde Staten zelf in rap tempo omlaag.

Verdere verbeteringen zijn waarschijnlijk, met name als later dit jaar de gevolgen van de overeenkomst uit 2007 over de gezondheidszorgkosten voor zijn werknemers vruchten gaan afwerpen. Omdat het concern al op het goede pad is, heeft Kerkorian weinig baat bij het luidkeels uiten van aanbevelingen over de te volgen strategie.

Bovendien is zijn belang slechts half zo groot als wat hij in General Motors had. En de familie Ford controleert ongeveer 40 procent van de aandelen, als gevolg van de diverse soorten aandelenklassen die Ford hanteert. De mogelijkheden voor Kerkorian om invloed uit te oefenen zijn derhalve beperkt. Toch zal hij ongetwijfeld achter de schermen zijn wensen kenbaar maken. Hij heeft een uitgebreide staat van dienst op dat gebied.

Eén mogelijkheid zou een soort combinatie zijn met Renault/Nissan. Kerkorian heeft getracht General Motors tot samenwerking met dat bondgenootschap aan te zetten, teneinde drastisch in de kosten te kunnen snijden. Een verbond met Ford zou een soortgelijke aantrekkingskracht moeten hebben. En de topman van Renault/Nissan, Carlos Ghosn, is nog steeds op zoek naar een Noord-Amerikaanse partner, ondanks recente problemen in Japan. Die zouden hem er juist nog meer toe kunnen aanzetten het bondgenootschap te willen uitbreiden.

Uiteraard verkeert Ford in de gelukkige omstandigheid al in de juiste richting te rijden, nu Kerkorian aan boord is geklommen. Maar als de sanering alsnog mislukt, kon de passagier op de achterbank nog wel eens flink zijn mond gaan opentrekken.

Robert Cyran

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com