De broers kleuren de koers

De Spanjaard Alejandro Valverde won voor de tweede keer Luik-Bastenaken-Luik.

De broers Schleck kleurden de finale van de klassieker.

Valverde (links), Frank Schleck (midden) en Rebellin. Foto Jos Vaessen Luik - Belgie - wielrennen - cycling - radsport - cyclisme - Luik - Bastenaken - Luik / Liege - Bastogne - Liege - Alejandro Valverde Belmonte (Caisse D'Epargne) - Frank Schleck (CSC) - Davide Rebellin (Gerolsteiner) - foto Jos Vaessens/Cor Vos ©2008
Valverde (links), Frank Schleck (midden) en Rebellin. Foto Jos Vaessen Luik - Belgie - wielrennen - cycling - radsport - cyclisme - Luik - Bastenaken - Luik / Liege - Bastogne - Liege - Alejandro Valverde Belmonte (Caisse D'Epargne) - Frank Schleck (CSC) - Davide Rebellin (Gerolsteiner) - foto Jos Vaessens/Cor Vos ©2008 Vos, Cor

Taverne Le Relais, op honderd meter voor de eindstreep van Luik-Bastenaken-Luik, ontploft als de televisie toont dat drie renners zullen gaan sprinten voor de zege. „Valverde, Valverde, Valverde”, prevelt Gabi Schleck zachtjes voor zich uit. Haar zoon Frank lijkt in de kopgroep vlak voor de laatste bocht nog eens aan te zetten. „Allez Frank!”, schreeuwt broer Steve boven luid getoeter en geschreeuw uit.

Objectief gezien was Alejandro Valverde in de laatste rechte lijn in Ans afgetekend de sterkste in de sprint, vóór de Italiaanse routinier Davide Rebellin en Frank Schleck. En werd Thomas Dekker keurig zesde. Na zijn zege in 2006 won de 29-jarige Spanjaard voor de tweede keer Luik-Bastenaken-Luik. Een beladen triomf, omdat hij eind vorig jaar nog naar de rechter moest om aan de WK in Stuttgart te mogen meedoen. De internationale wielerunie UCI wilde ‘Valv Piti’ (zoals zijn codenaam luidde) uitsluiten vanwege vermeende betrokkenheid bij het Spaanse bloeddope-schandaal Operacion Puerto.

„De enigen die mij nu nog aan Operacion Puerto linken, zijn journalisten”, counterde de blije winnaar Valverde na afloop de te verwachten vraag. Maar soortgelijke vragen bleven er genoeg. Waarom mocht de ene veelbesproken Spanjaard, Tourwinnaar Alberto Contador, met zijn ploeg Astana niet starten en Valverde wel? Waarom kreeg de LPR-ploeg van de later in opspraak geraakte winnaar van 2007, de Italiaan Danilo di Luca, geen uitnodiging? Hoe graag de wielersport ook wil, het recente verleden laat zich niet wegpoetsen.

Familie en fanclub van de Luxemburgse broers Frank en Andy Schleck beleefden de 94ste editie van de loodzware klassieker geheel anders. Wars van enig cynisme nemen ze om drie uur ’s middags bezit van het café aan de finish. Moeder Gabi, oudere broer Steve, die ook wielrenner was, „maar niet zo’n goede”. Vader Johny, die als oud-prof meerdere keren de Tour de France reed en nog knecht was van Jacques Anquetil en Jan Janssen, wandelt buiten. „Hij kan de spanning niet aan”, zegt zijn vrouw, die zelf de ene sigaret met de andere aansteekt. Twaalf mannen, twee vrouwen en een hond vormen de rest van de fanclub. Een vlag met foto van de beide broers wordt uitgespreid over het biljart. Een enorme toeter vergroot de feestvreugde.

„Allez Andy”, schreeuwen de in fraaie poloshirts gehulde fans, als de jongste van de twee CSC-renners demarreert op het laatste stuk van de gevreesde Redoute. In volle galop gaat het naar Côte de la Roche-aux-Faucons, dit jaar nieuw in het parcours in plaats van de minder lastige Sart-Tilman. Op het steilste stuk van de beklimming lost Andy Schleck (22) onder luid gejuich medevluchter Stefan Schumacher. „Frank!”, gillen de Luxemburgse supporters als vanuit de achtergrond ineens zijn 28-jarige broer aansluit, in gezelschap van de toppers Valverde en Rebellin.

Zoals organisator ASO hoopte, zorgt de nieuwe klim voor de beslissende slag. Waar in vorige edities een steeds grotere groep naar de Saint-Nicolas reed, komt nu niemand meer terug bij de broers Schleck, Valverde en Rebellin. Twee broers die de finale kleuren van een klassieker, dat is sinds Eddy en Walter Planckaert in de jaren tachtig niet meer voorgekomen. Frank Schleck won al eens de Amstel Goldrace (2006) en werd vorige week achter Damiano Cunego tweede op de Cauberg. Zijn jongere broertje maakte vorig jaar naam met een tweede plaats in de Ronde van Italië. Afgelopen woensdag reed hij sterk in de Waalse Pijl, die hun Luxemburgse rivaal Kim Kirchen won.

Op tien kilometer van het einde gaat Frank op kop als Andy uit het laatste wiel demarreert en een veelbelovend gat slaat. „Ik kan niet meer kijken”, schreeuwt hun broer Steve, biertje in de hand. Hij staat, zit, staat, loopt en zit. „Andy haalt het niet”, ziet hij al na de eerste meters klimmen op de Saint-Nicolas, de laatste helling van de dag. De camera zwenkt naar de drie achtervolgers. „Frankie will win the race”, weet Steve. „Hij rijdt ijzersterk!”

Als het drietal Andy heeft ingelopen en achtergelaten, probeert Frank twee keer vergeefs een aanval. Moeder Gabi ziet er een voordeel in. „Nu kan Andy terugkomen.” Helaas, van haar jongste zoon geen spoor. En Frank legt het in de sprint af tegen Valverde en Rebellin. Gejuicht wordt er in Taverne Le Relais niettemin. „Dit was een superkoers”, stamelt moeder Schleck. „Stel je voor: je zoons worden derde en vierde in een grote klassieker! Ik weet niet of we nog ooit zo’n mooie wedstrijd meemaken.”