Nieuwe klim is smal, steil en kan scherprechter zijn

De finale van de klassieker Luik-Bastenaken-Luik is veranderd. Om de wedstrijd spectaculairder te maken moeten de renners in de slotfase over de lastige Côte de la Roche-aux-Faucons.

De waard van café-restaurant Esplanade de Méry, aan de voet van de Côte de la Roche-aux-Faucons in de Belgische Ardennen, weet precies hoe laat morgen de renners passeren in Luik-Bastenaken-Luik. „Tussen kwart over vier en kwart over vijf heb ik extra personeel geregeld.”

Op een doordeweekse namiddag is dat niet nodig. Vrouw en zoon zijn de enige gasten. „Daar over spoor begint de helling”, zegt hij en wijst naar een klein stationnetje. Quai vers Gemelle et Gouvy staat aan de ene kant, Quai vers Liège aan de andere. Tussen statige huizen loopt de weg direct snel omhoog. Bocht naar links, even iets vlakker. „De Roche-aux-Faucons is smal, steil en kan een scherprechter zijn”, voorspelde Rabobanktrainer Louis Delahaye, die de helling vorige week per fiets verkende.

Na een bocht naar rechts blijkt dat hij niet heeft overdreven. Accotement dangereux en route dégradée, staat op de borden. Hier is de weg 300 meter lang zeer smal, steil en vol met kuilen. Daarna, tussen veel gekapt bos, wordt het wegdek beter. Het laatste stuk is zelfs opnieuw geasfalteerd. Toch blijven de cijfers imponerend: klimmen over een lengte van 1,6 kilometer, met een gemiddeld stijgingspercentage van 9,9 procent en met pieken tussen de 16 en 18 procent.

ASO, organisator van de oudste wielerklassieker (1892), koos dit jaar een nieuwe helling in plaats van de Sart-Tilman. Met de beklimming van de Côte de la Roche-aux-Faucons op twintig kilometer voor de finish hoopt men op een spectaculairdere finale. „In Milaan-Sanremo en de Ronde van Vlaanderen kwam de winnaar alleen aan”, zegt koersdirecteur Christian Prudhomme. „Dat lijkt me voor Luik-Bastenaken-Luik ook wel wat.”

De afgelopen jaren reed een steeds grotere groep renners naar de laatste beklimming van de dag, de Côte de Saint-Nicolas op vijf kilometer van de finish. Door de lange (3.700 meter) maar minder steile (5,9 procent gemiddeld) Sart-Tilman te vervangen door de Roche-aux-Faucons lijkt de kans op een eerdere selectie groter. Hoewel de lange afdaling naar de voet van de Saint-Nicolas gelijk blijft. In totaal moeten de renners morgen in de 94ste editie 261 kilometer afleggen, met twaalf hellingen.

Er doen 25 ploegen mee van acht renners. De Italiaan Danilo Di Luca, vorig jaar winnaar maar later in opspraak gekomen wegens dopinggeruchten, werd met zijn LPR-ploeg niet uitgenodigd.