Chelsea dankt Cech en Riise

Door een eigen doelpunt van John-Arne Riise in de laatste minuut van de halve finale van de Champions League tegen Chelsea en door verbluffend keeperswerk van Chelsea-doelman Petr Cech dreigt Liverpool de finale op woensdag 21 mei in Moskou te missen.

De thuisclub leek zeker van een gunstige uitgangspositie voor de return van volgende week in Londen door een doelpunt van Dirk Kuijt vlak voor rust. Toen iedereen in Liverpool rekende op een zege, kopte de Noor Riise de bal vlak voor tijd in eigen doel.

Zaterdagvoetballer-van-origine Dirk Kuijt speelde geheel in de geest van Liverpool: geen artiest, geen geniale acties, geen zondagsvoetballer. De ex-Feyenoorder werkte zoals het een man uit de havenstad Liverpool betaamt. Sinds kort mag hij weer meespelen van coach Rafael Benitez. En het heeft er alle schijn van dat Kuijt nog harder traint en werkt, sinds hij van bondscoach Marco van Basten heeft vernomen dat hij niet in aanmerking komt voor het EK.

Zoals Kuijt zich uitslooft, dat spreekt het publiek op Anfield aan. In de twaalfde minuut kreeg hij al een kans, maar de aanvaller bleek niet over de gewenste balvaardigheid te beschikken. De bal was weer zijn vijand, waar hij zijn vriend moest zijn. De Tsjechische doelman Cech kon ingrijpen.

Cech groeide uit tot de uitblinker van de wedstrijd die in een moordend tempo werd gespeeld. Twee weken geleden onderging hij een operatie aan zijn kaak. Bij een botsing op de training met een medespeler liep hij een scheurtje in zijn onderkaak en lippen op. Er moesten vijftig hechtingen in zijn mond worden aangebracht.

Anderhalf jaar geleden liep Cech een schedelbasisfractuur op bij een botsing met een tegenstander. Sinds zijn herstel draagt de doelman een helm. Want elk ongeluk met zijn hoofd kan het einde van zijn leven betekenen.

Vlak voor rust werd Cech toch gepasseerd. Kuijt liet zien waarom de coach Benitez hem nodig heeft. Hij zette door in een kansloze situatie, liet zich niet door een duw uit balans brengen en scoorde 1-0.

Na de rust probeerde Chelsea de gelijkmaker te forceren. Michael Ballack en Didier Drogba waren er dichtbij. Aan de andere zijde bleef Cech wonderen verrichten. Terwijl na afloop coach Benitez zich beklaagde over de arbitrage, zwaaide Steven Gerrard lof toe aan Cech. Volgens Benitez liet de Oostenrijkse scheidsrechter Konrad Plautz te lang doorspelen.

Vanavond (20.45 uur) treffen Barcelona en Manchester United elkaar in de andere halve finale.