Golfen tussen de feeërieke azalea’s

Wie houdt Tiger Woods tegen? Die vraag domineert op de Masters, die vandaag in Georgia begint. Maar of Woods nu wint of niet, saai wordt de eerste major van het golfseizoen niet.

Bij de dertiende hole van de Augusta National Golfclub in Georgia staan de azalea’s in volle bloei. Foto Reuters Blooming azalea bushes surround the 13th green as golfers practice for the 2008 Masters golf tournament at the Augusta National Golf Club in Augusta, Georgia, April 7, 2008. REUTERS/Mike Blake (UNITED STATES)
Bij de dertiende hole van de Augusta National Golfclub in Georgia staan de azalea’s in volle bloei. Foto Reuters Blooming azalea bushes surround the 13th green as golfers practice for the 2008 Masters golf tournament at the Augusta National Golf Club in Augusta, Georgia, April 7, 2008. REUTERS/Mike Blake (UNITED STATES) REUTERS

Het is begin april. Golfliefhebbers weten dat het tijd is voor The Masters, op de Augusta National Golfclub in Georgia, ’s werelds meest exclusieve golfclub. Vanaf vandaag zullen weer beelden de wereld overgaan van de feeërieke azalea’s in volle bloei, de onnatuurlijk mooie greens en het kunstmatig blauw gekleurde water erom heen. Maar vooral van ’s wereld beste golfspelers, die vier dagen strijden om de eindzege, met het groene jasje als het symbool van de mooiste triomf in het bestaan van een golfer.

Onnatuurlijk mag dan het decor zijn, de moeilijkheidsgraad van de baan is er allerminst minder om. En dan is er nog de status van de eerste major van het golfseizoen die het uiterste van de mentale kracht van de deelnemers zal vragen. Want hoe verfijnd de techniek en de fysieke conditie ook bij de spelers mogen zijn, in golf geeft de beheersing van de geest doorgaans de doorslag. Daarom wordt Tiger Woods zo bewonderd: tot aan de afsluitende slag weet hij zijn technische vaardigheden te controleren. Woods gaat The Masters voor de vijfde maal winnen – daar zijn de liefhebbers van overtuigd.

Maar ook als Woods weer wint, zal het geen saai of voorspelbaar toernooi zijn geweest. Zijn afslagen, chips en putts spreken altijd tot de verbeelding. Iedereen houdt zijn adem in wanneer ‘Tiger’ zich gereedmaakt voor een slag of een putt. Hoe hij zich focust, zichzelf in de zone brengt en houdt, samen met zijn onafscheidelijke Nieuw-Zeelandse caddie Steve Williams voor weer zo’n onmogelijke slag vanuit de rough of de bunker.

Woods doet dingen op de baan die altijd verbazing wekken. Soms maakt hij een verkeerde keuze en daalt de bal tot zijn eigen grote ergernis neer op een slechte positie. Maar dan herstelt hij de fout met een onwaarschijnlijk trefzekere volgende slag. Daar moet uren oefenen aan vooraf zijn gegaan, en altijd maar sleutelen aan de techniek met swingcoach Hank Haney.

Woods is dus weer de favoriet in Augusta. Maar dat was hij ook vorig jaar. En toen werd hij gedeeld tweede. Winnaar werd nota bene de saaie Amerikaan Zach Johnson, die zich dankzij zijn risicoloze spel tot aan de laatste holes staande hield en met twee slagen voorsprong eindigde. Maar Woods heeft nu al sinds vorige zomer negen van de elf toernooien gewonnen. Hij won zijn eerste vier toernooien van dit jaar en werd vijfde in zijn laatste wedstrijd, in Miami. Kortom wie of wat houdt de 32-jarige Amerikaan nog tegen?

De Amerikaan Phil Mickelson misschien, winnaar in 2004, de nummer twee van de ranglijst – op grote afstand van Woods –, de Zuid-Koreaan KJ Choi, de Australiër Geoff Olgilvy, de Fijiër Vijay Singh of de Engelsman Justin Rose. De laatste is 27 jaar en lijkt op weg naar een grote carrière. Een stilist die het in zich heeft de eerste Europese winnaar te worden sinds José Maria Olazabal in 1999.

Rose wordt sinds drie jaar bijgestaan door Nick Bradley, een coach die zijn pupil op boeddhistische wijze begeleidt. Alles draait om rust, beheersing en ademhaling, zo weet Bradley. Hij heeft Rose leren mediteren en op de juiste wijze leren ademhalen bij een slag. Drie jaar geleden zou Rose eerder zijn zelfbeheersing hebben verloren na een verkeerde slag. „Daarom praat ik met hem over mindfulness en self-awareness. Het ego uitschakelen, niet denken aan verlies, niet te lang blij zijn met een goed resultaat”, zei Bradley in The Times.

Ook Woods bedient zich van dergelijke concentratiemethoden. Hij kan als geen ander met druk omgaan. Hij hanteert bijvoorbeeld de ‘10-yards-regel’: 10 yards voor de tee en 10 yards na de tee krijgt de bal zijn onverdeelde aandacht. Hij neemt hier zijn ruimte om zich te uiten. Als hij niet tevreden wordt er ook hartgrondig gevloekt. Rose: „Hij verstaat de kunst om weer snel in balans te komen. En positief te denken. Zijn techniek is uitzonderlijk, met zijn mentale kracht is hij iedereen ver vooruit. Op de laatste dag, als de anderen vermoeid raken, komt hij juist in topvorm.”

Woods kan voor de vijfde maal The Masters winnen. Vanmiddag start hij in een flight met de Argentijn Angel Cabrera en de Australiër Stuart Appleby. Voor het Amerikaanse fenomeen zijn er dit jaar meer uitdagingen. Hij heeft zijn zinnen gezet op een grand slam, vier majors in één jaar; en zijn veertiende major. Wie 's werelds beste golfer begin dit jaar heeft zien spelen, weet dat de eerste op rij van vier – op The Masters – in het verschiet ligt.

Volg het toernooi via www.masters.org.