Nieuw thuis als bliksemafleider

Het Amerikaanse honkbal snakt naar het einde van het steroïdentijdperk.

Het afscheid en de bouw van stadions leidt de aandacht af van het dopeprobleem.

Yankee Stadium, voor het laatst bij het begin van een nieuw seizoen. Foto Reuters Yankee Stadium nadat het Amerikaanse volkslied is gespeeld op de openingsdag van de honkbalcompetitie. Dit jaar nemen de Yankees afscheid van het stadion. Foto Reuters Fans react after the national anthem is performed at the New York Yankees opening day MLB American League baseball game with the Toronto Blue Jays at Yankee Stadium in New York April 1, 2008. This is the last opening day for "The House that Ruth Built" as the new Yankee Stadium (rear, R) being built is expected to be ready for opening day in 2009. REUTERS/Ray Stubblebine (UNITED STATES)
Yankee Stadium, voor het laatst bij het begin van een nieuw seizoen. Foto Reuters Yankee Stadium nadat het Amerikaanse volkslied is gespeeld op de openingsdag van de honkbalcompetitie. Dit jaar nemen de Yankees afscheid van het stadion. Foto Reuters Fans react after the national anthem is performed at the New York Yankees opening day MLB American League baseball game with the Toronto Blue Jays at Yankee Stadium in New York April 1, 2008. This is the last opening day for "The House that Ruth Built" as the new Yankee Stadium (rear, R) being built is expected to be ready for opening day in 2009. REUTERS/Ray Stubblebine (UNITED STATES) REUTERS

Het honkbalseizoen dat deze week in Amerika is begonnen, staat in het teken van de inwijding van een nieuw stadion en het afscheid van twee oude tempels. De Nationals in Washington hebben hun nieuwe Nationals Park zondag in gebruik genomen in de officiële openingswedstrijd, althans in de Verenigde Staten. Eerder speelde de landskampioen van het vorige seizoen, de Red Sox uit Boston, al twee competitiewedstrijden in Japan, tegen de Oakland Athletics (1-1).

Maar de Amerikaanse fan kreeg pas zondag echte honkbalkriebels, toen president George Bush in Washington in een rood honkbaljack van de Nationals het veld betrad voor de ceremoniële eerste pitch. De worp van Bush miste de thuisplaat, maar dat zal niet de reden zijn geweest waarom hij werd uitgejouwd door een groot deel van het publiek. De president kan al enige tijd in de ogen van veel Amerikanen niets meer goed doen.

De New Yorkers nemen dit seizoen afscheid van Yankee Stadium (van de Yankees) en Shea Stadium, de thuisbasis van de Mets. Shea wordt afgebroken en veranderd in een parkeerterrein, Yankee Stadium omgeploegd tot drie honkbalveldjes. De nieuwe stadions, Citi Field (Mets) en Yankee Stadium, verrijzen op een steenworp afstand van hun voorgangers. Het naderend einde van het oude Yankee Stadium, de honkbalkathedraal uit 1923 in de Bronx, is onderdeel van een collectief, seizoen omspannend rouwproces, waarbij fans herinneringen kunnen ophalen aan Yankee-helden uit het verleden, zoals Babe Ruth, Lou Gehrig, Joe DiMaggio en Mickey Mantle.

Het nieuwe Yankee Stadium is het laatste grote project van eigenaar George Steinbrenner. De 77-jarige ‘Boss’ verkeert al enkele jaren in een slechte gezondheid. Hij heeft zich verschanst in zijn woonplaats Tampa, Florida, waar de Yankees zich elk jaar voorbereiden op het nieuwe seizoen. Het trainingsstadion van de Yankees werd dit jaar omgedoopt van Legends Field in George M. Steinbrenner Field. Steinbrenner, een van de kleurrijkste honkbaleigenaren in de geschiedenis van de sport, nam de Yankees in 1973 over voor 20 miljoen dollar. Vorig jaar droeg hij de leiding over aan zijn zoons Hank en Hal. De waarde van het Yankees imperium wordt geschat op tussen de vier en vijf miljard dollar.

Het afscheid van oude en de bouw van nieuwe honkbaltempels moet de aandacht afleiden van de dopeschandalen waarin de sport is verzeild geraakt. Spelers, functionarissen en journalisten snakken naar een nieuw begin, naar een streep onder het steroïdentijdperk dat in december tot een spectaculaire ontknoping kwam met de publicatie van het Mitchell-rapport over het gebruik van stimulerende middelen in het honkbal.

Maar voorlopig is het nog niet zo ver. Roger Clemens, de voormalige toppitcher van onder meer de Yankees, wordt achtervolgd door agenten van de FBI en de belastingdienst IRS nadat hij in februari tijdens een hoorzitting in het Congres onder ede verklaarde nooit steroïden te hebben besteld of gebruikt. Als wordt bewezen dat hij heeft gelogen hangt hem een gevangenisstraf boven het hoofd. Dat kan ook het lot worden van Barry Bonds, de nieuwe homerunkoning (762) die werkloos thuiszit nadat hij is gedumpt door zijn club, de San Francisco Giants. Bonds staat onder verdenking van belastingontduiking en het plegen van meineed tegenover een grand jury.

Kenmerkend voor de nog altijd gespannen sfeer was een optreden van Alex Rodriguez tijdens spring training. Rodriguez, die zijn contract met de Yankees in oktober vorig jaar ontbond en enkele weken later ineens tien jaar bijtekende voor een bedrag van 275 miljoen dollar exclusief een bonus van 30 miljoen dollar als hij het homerunrecord van Bonds breekt, gaf een interview waarin hij zei het afgelopen jaar „negen à tien keer” te zijn getest op het gebruik van stimulerende middelen.

Dat had hij beter kunnen laten. Een dag later werd zijn opmerking door de New York Times van een pikante context voorzien. Alle ruim 1.200 profhonkballers van de major league worden, aldus de krant, twee keer per jaar gecontroleerd. Extra tests zijn mogelijk, maar vinden willekeurig plaats, tenzij de honkbalbond een speler verdenkt van dopegebruik. Indien Rodriguez daadwerkelijk zeven of acht keer meer dan het vereiste minimum was gecontroleerd, was er sprake van bizar toeval – een kans van 1 op 600.000 bij zeven en een kans van 1 op 9.000.000 bij acht extra controles – óf hij werd verdacht van het gebruik van verboden middelen. Rodriguez heeft dat laatste ontkend.

En dan was er nog het nieuwe boek van oud-honkballer José Canseco, de zelfverklaarde godfather van het steroïdengebruik die met zijn memoires Juiced (2005) de honkbalwereld op zijn kop zette. In Vindicated (gerehabiliteerd) vereffent Canseco nu een openstaande rekening met Rodriguez. Die papte volgens Canseco aan met zijn (inmiddels voormalige) echtgenote én hij wilde van hem weten waar je aan steroïden kon komen. Rodriguez onthoudt zich van commentaar.

Canseco is niet in zijn eerste leugentje gestikt en zijn beschuldigingen zijn vaag. Maar het is voor Rodriguez niet leuk dat zijn naam in het voorseizoen nu al twee keer in verband is gebracht met dopegebruik. Volgens zijn biograaf Richard Ben Cramer wil A-Rod „niets liever dan de stap maken van honkbalster naar honkbalheld”, een complex proces waarvoor hij de professionele hulp heeft ingeroepen van Guy Oseary, die eerder de rocksterren Madonna en Lenny Kravitz hielp met het polijsten van hun imago. Hij zal Rodriguez ongetwijfeld hebben verteld dat een echte Amerikaanse honkbalheld een ‘schoon’ imago heeft.

Kijk (en luister) naar de eerste worp van president Bush onder luid boegeroep van de toeschouwers via nrcnext.nl/links