Nederlander vrij sociaal: 14 contacten per dag

De gemiddelde Duitser is een stuk minder sociaal dan de gemiddelde Italiaan: de Duitser ontmoet op een willekeurige dag slechts acht mensen, de Italiaan twintig.

De gemiddelde Nederlander valt er precies tussenin, die ontmoet veertien mensen per dag. Andere Europeanen – Finnen, Britten, Belgen, Polen en Luxemburgers – zitten daar zo’n beetje omheen.

Wetenschappers uit deze acht Europese landen hebben dit samen in kaart gebracht omdat ze willen onderzoeken hoe luchtweginfecties zoals verkoudheid of (vogel)griep zich door de samenleving zouden kunnen verspreiden. Hun werk verscheen vorige week online in het wetenschappelijke tijdschrift PLoS Medicine.

Bij seksueel overdraagbare aandoeningen is al veel contactonderzoek gedaan, maar alledaagse ontmoetingen zijn nu voor het eerst op zo’n grote schaal onderzocht.

De onderzoekers lieten ieder in hun eigen land op een willekeurige dag enkele honderden uiteenlopende mensen opschrijven hoeveel anderen ze ontmoetten.

Een ontmoeting kon huidcontact zijn, zoals een zoen of handdruk, of het wisselen van drie of meer woorden met iemand die fysiek aanwezig was.

Bij iedere persoon moest onder andere ook genoteerd worden hoe oud die was, hoe lang het contact duurde en hoe vaak de deelnemer deze persoon normaal gesproken ontmoette.

Hoewel Europeanen verschillen in het aantal contacten dat ze per dag hebben, zijn de contactpatronen van de acht landen vergelijkbaar. Tieners hebben van alle mensen de meeste ontmoetingen : gemiddeld achttien per dag.

Daarna wordt het aantal contacten minder, en vanaf het vijftigste jaar daalt het zelfs steeds sneller. Zeventigplussers ontmoeten elke dag gemiddeld maar zeven anderen. Mensen zien vooral leeftijdgenoten. Ook kinderen en ouders hebben veel contact.

Volgens een eerste computersimulatie heeft dit patroon van contacten tot gevolg dat een epidemie van luchtweginfecties in eerste instantie vooral kinderen tussen vijf en negentien jaar zal treffen, waarna de ziekte zich onder de andere leeftijdsgroepen verspreidt. De onderzoekers schrijven niet of dit in Italië sneller zal gaan dan in Duitsland.

Lees het hele onderzoek via nrc.nl/wetenschap