Fortune Brands moet zich opsplitsen

Fortune Brands had gehoopt het wodkamerk Absolut te kunnen toevoegen aan zijn mix van bezittingen, die nu onder meer bestaat uit bourbon, keukenkranen en golfballen. Maar na zijn nederlaag tegen Pernod Ricard in de biedingsstrijd om het Zweedse Vin & Sprit zou het concern er wel eens beter aan kunnen doen zijn speelveld te verkleinen.

Beleggers zijn over het algemeen beducht voor conglomeraten. De ongebruikelijke activiteitenmix van Fortune Brands was een uitzondering. Zijn aandelenkoers presteerde het grootste deel van de afgelopen vijf jaar beter dan de S&P 500-index. Maar toen de hausse op de huizenmarkt omsloeg in een crisis, verloren de aandelen van Fortune Brands in een tijdsbestek van zes maanden zo’n 20 procent van hun waarde.

Dat is nauwelijks een verrassing, aangezien de helft van de omzet afkomstig is van activiteiten die gevoelig zijn voor de huizensector. Amerikaanse consumenten zitten krap bij kas en hebben weinig ruimte meer om uit de overwaarde van hun huis uitbreidingsprojecten of verfraaiingen te financieren. Zelfs als de huizenprijzen binnenkort de bodem bereiken, zal het waarschijnlijk nog wel even duren voor de vraag naar de ramen, keukenblokken en kranen van Fortune Brands weer opveert.

Maar sterke dranken, die zo’n 30 procent van de omzet van het concern voor hun rekening nemen en een forse operationele winstmarge van 29 procent opleveren, zijn een ander verhaal.

Absolut-wodka zou een leuke aanwinst voor de drankenkast van Fortune Brands zijn geweest, waarin al toonaangevende merken staan als Jim Beam, Courvoisier en Sauza-tequila. En een gezonde teug wodka had een deel van de pijn van de crisis op de huizenmarkt kunnen verzachten.

Maar helaas is Fortune nu weer terug bij af. Er is echter een oplossing. De opsplitsing van het concern in drie delen zou misschien nog meer aantrekkingskracht op beleggers kunnen uitoefenen. Zonder enige aan de huizenmarkt gerelateerde bezittingen is de aandelenkoers van drankenconcurrent Diageo het afgelopen jaar met 6 procent gestegen.

Zelfs Callaway Golf, dat concurreert met Fortune’s Titleist- en Cobra-merken, is stabiel gebleven: zijn aandelenkoers bleef het afgelopen jaar gelijk.

Er zijn uiteraard ook redenen om uiteenlopende activiteiten onder één dak te verenigen. Naast een stabielere winst en kasstroom, en mogelijk lagere kapitaalkosten, kunnen er synergievoordelen worden geboekt op de inkoop. Maar beleggers zouden er de voorkeur aan geven hun eigen cocktail van belangen te mixen.

John Christy

    • John Christy