BA zet zijn reputatie op het spel

British Airways (BA) had nauwelijks een grotere puinhoop van de opening van de nieuwe Terminal 5 op Heathrow kunnen maken. Willie Walsh, de topman van de Britse luchtvaartmaatschappij, had gezegd dat de gebeurtenis een nieuw tijdperk in de luchtvaartgeschiedenis zou inluiden. In plaats daarvan bleek het slechts de aanleiding te zijn voor een nieuwe serie trieste krantenkoppen over Heathrow. BA zag zich donderdag gedwongen veel vluchten te schrappen en alle passagiers met bagage weg te sturen. Ook vrijdag moesten er nog vluchten worden geannuleerd.

BA kan weinig troost putten uit het verleden. De opening van een nieuwe terminal op de Madrileense luchthaven Barajas twee jaar geleden werden eveneens geplaagd door uitgestelde vluchten. De luchtvaartmaatschappij kan luchthavenbeheerder BAA de schuld geven van een deel van de kinderziektes, zoals kapotte liften en niet goed werkende slagbomen bij de parkeergarages.

Maar het grootste probleem lijkt het onvermogen van BA te zijn geweest om de tassen en koffers vanuit het bagageafhandelingssysteem in de vliegtuigen te krijgen. De reden? Er waren gewoon niet genoeg mensen om het werk te doen. Dat is belachelijk. BA heeft maanden de tijd gehad om plannen te maken voor de opening en Walsh had zijn reputatie – en die van BA – verbonden aan een soepele gang van zaken.

Die reputaties hebben nu terecht een deuk opgelopen. Hoe erg de schade zal zijn, hangt af van de vraag hoe lang de chaos aanhoudt. Het kostte de nieuwe terminal van Madrid uiteindelijk slechts twee weken om naar behoren te gaan functioneren. Als BA dat ook op Heathrow voor elkaar krijgt, zal de herinnering aan de ongemakken van vorige week waarschijnlijk snel vervliegen.

Wat er ook gebeurt, de wanordelijke opening had voor BAA nauwelijks op een slechter moment kunnen komen. De beheerder, eigendom van het Spaanse Ferrovial, wordt immers al geconfronteerd met ernstige problemen bij de herfinanciering van zijn schuldenlast van 10 miljard pond (12,6 miljard euro) en met een onderzoek naar een mogelijke opsplitsing. BAA moet maar hopen dat zich geen toezichthouders of potentiële kredietverstrekkers onder de misnoegde passagiers op Terminal 5 bevonden.

Fiona Maharg-Bravo

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.

    • Fiona Maharg-Bravo