Ruim baan voor de Kitts en Herbies

Auto’s die zich zelfstandig door het verkeer kunnen bewegen worden alsmaar slimmer. De autonome auto lijkt nu zelfs sprekend op een gewoon voertuig.

Autonoom rijden met Caroline (linksboven) en Lux (rechtsonder). Kever Herbie (linksonder) en Kitt (rechtsboven) (foto), in de nieuwe Ford Mustang-uitvoering) werden al beroemd als zelfdenkende auto. Foto Marc Hijink/Ibeo NBC unveils the 2008 Shelby GT500KR as KITT, star of upcoming two-hour TV movie Knight Rider. KITT will be the daily driver for Mike Tracer the main character played by Justin Bruening and can turn into "Attack Mode" when its crime-fighting abilities are needed. Wieck

Hannover, 27 maart. - Kitt (de mysterieus pratende auto van Michael Knight) en Herbie (het olijke kevertje met zijn eigen wil) werden er wereldberoemd mee: het zijn auto’s met hersens, die geen bestuurder nodig hebben om veilig door het verkeer te bewegen. Maar om zelf een échte autonoom rijdende auto te bouwen, is meer nodig dan een paar Hollywood-trucs.

Begin deze maand waren op de computerbeurs Cebit in Hannover twee zelfstandig rijdende auto’s van dichtbij te bekijken. Beide auto’s (VW Passat in een zogeheten Variant-uitvoering) hadden al mee gedaan aan de Darpa Ralley 2007 in de Verenigde Staten. Darpa (defence advanced research projects agency) is een militair instituut dat werkt aan onbemande voertuigen die zich zelfstandig in het dagelijks verkeer kunnen begeven. De opdracht van de race in november 2007 was simpel: rijd door een stadje en bots nergens tegen aan.

De Technische Universiteit Braunschweig werd uiteindelijk zevende met de Caroline, een Volkswagen Passat die zonder bestuurder kan rijden. Jörn Marten Wille, een van de onderzoekers, toont trots het project waar hij aan meewerkte. „We hebben deze Passat uitgerust met allerlei hulpmiddelen: grote lasersensoren op de voorste hoeken van de auto, aangevuld met camera’s, radarsensoren voor en achter en een gps (global positioning system) op het dak.”

Ook al is de auto van buitenaf ingrijpend verbouwd, de wijzigingen aan de binnenkant zijn miniem, zegt Jörn Marten Wille. „We moesten alleen iets verzinnen om de versnellingsbak in de D van ‘drive’ te zetten.”

Achterin blijkt de zilvergrijze Caroline wel een echte robotauto: over de achterbank loopt een dikke kabelgoot naar de kofferbak. Die is tot de nok toe volgestouwd met computers. De pc’s rekenen op basis van alle sensorinformatie een veilige route uit .

„We hebben tijdens de Darpa ralley voorzichtig aan gedaan”, legt Jörn uit. „De toegestane maximumsnelheid was 30 mijl per uur, maar als je zo snel rijdt is veel rekenkracht nodig om alle sensorinformatie te verwerken.” Met andere woorden: autonoom rijden op hoge snelheid vergt snellere computers.

Maar het kan ook anders. ‘Lux’ is de naam van een VW Passat die door Ibeo, een Duitse fabrikant van lasersensoren, gebouwd werd. Lux ziet er op het eerste gezicht uit alsof hij net uit de showroom gerold is. Toch reed deze auto op eigen houtje door het parcours van de Darpa rally. Dat Lux uiteindelijk niet de finale haalde was te danken aan een foutje in de meetgegevens. „Onze sensoren deden het wel goed, hoor”, haast Max Mandt-Merck, vertegenwoordiger van het bedrijf, te zeggen.

De VW rijdt autonoom door middel van satellietnavigatie en drie lasersensoren die in de voor- en achterbumpers verwerkt zitten. De computers – er zijn er vier nodig om alle gegevens te verwerken – zijn verstopt op de plek waar je normaal gesproken het reservewiel vindt. „We wilden een auto bouwen waarmee je ook gewoon de snelweg op kunt. En we wilden bewijzen dat je ook met alleen lasersensoren veilig kunt rijden”, legt Max Mandt-Merck uit.

Aan twee attributen zijn de autonome auto’s voorlopig nog wel te herkennen: een zwaailicht dat aan gaat als de auto in beweging is en een felrode stopknop op het dak. Voor het geval Lux of Caroline iets te zelfstandig worden .

Bekijk een korte video van Caroline en Lux op nrc.nl/economie.