Protesten in Bagdad tegen regering

Tienduizenden aanhangers van de shi’itische geestelijke en militieleider Muqtada Sadr zijn vandaag in shi’itische wijken van Bagdad de straat opgegaan om te protesteren tegen het dinsdag begonnen regeringsoffensief in Basra tegen de militie.

Volgens een zegsman van het Iraakse ministerie van Binnenlandse Zaken namen honderdduizenden aan het protest in de hoofdstad deel. Zij eisten ook het ontslag van de door Washington gesteunde regering van de eveneens shi’itische premier Nouri al-Maliki, die het offensief in de zuidelijke stad Basra leidt. „De regering vertegenwoordigt het volk niet”, zei een betoger. „Zij vertegenwoordigt Bush en Cheney.”

Bijna 200 mensen zijn intussen gedood en honderden gewond bij het offensief in Basra, bij naar Bagdad overgeslagen gevechten tussen Amerikaanse troepen en strijders van Sadrs Leger van de Mahdi en bij gevechten in andere zuidelijke steden. Het is onduidelijk hoe het offensief in Basra verloopt.

In de stad Kut werden vannacht volgens de lokale politiechef 44 mensen gedood, van wie 40 van Sadrs strijders, toen leger en politie de aanval inzetten op het Leger van de Mahdi. Gisteren werd gemeld dat verscheidene districten van de stad in handen van de militie waren gevallen. Ook uit andere steden in shi’itisch Zuid-Irak worden gevechten gemeld. In Hillah zouden 60 doden zijn gevallen.

In Zuid-Irak werd intussen van de belangrijkste oliepijpleidingen van het land opgeblazen. Het was niet duidelijk of daarbij het Leger van de Mahdi was betrokken. Daardoor is een derde van de olie-export uit Basra afgesneden. De zuidelijke olie-export is goed voor 80 procent van de regeringsinkomsten uit olie.

De Groene Zone in Bagdad, waar Iraakse regeringsinstanties en de Amerikaanse ambassade zijn gevestigd, was vanochtend weer doelwit van mortier- en raketaanvallen. Daarbij zouden geen slachtoffers zijn gevallen. De aanhoudende mortier- en raketaanvallen op de Groene Zone van de laatste dagen worden door de Amerikanen aan het Leger van de Mahdi toegeschreven.

Ondanks alle strijd zeggen medewerkers van Muqtada Sadr dat het staakt-het-vuren dat de geestelijke in augustus afkondigde en in februari herbevestigde, nog van kracht is. Dit bestand is een van de belangrijkste factoren bij de vermindering van het geweld in Irak in het afgelopen jaar. (Reuters, AP, AFP)