Te veel Nederlander, te weinig diplomaat

Ronald Koeman stond een week geleden als coach van Valencia nog onder zware druk. De Nederlander vocht zich terug met zeges tegen FC Barcelona en Real Madrid. „Het waren drie fantastische dagen.”

Valencia-trainer Ronald Koeman: „We hadden het mes op de keel. Alleen grote teams kunnen dan reageren zoals wij.” Foto AP Valencia's coach Ronald Koeman, from The Netherlands, returns a ball during the match against Real Madrid at the Santiago Bernabeu stadium in Madrid, on Sunday, March 23, 2008. (AP Photo/Victor R. Caivano) Associated Press

In de nok van het Estadio Santiago Bernabéu in Madrid vierden honderden aanhangers van FC Valencia zondagavond feest. Oranje ballonnetjes dansten in de lucht. Sjaaltjes en vlaggen wapperden heen en weer. Op het veld zwaaiden de voetballers uitbundig naar de eigen aanhang. Assistent-coach Tonny Bruins Slot gaf de spelers van Valencia stuk voor stuk een schouderklopje en schudde joviaal handen met de rivalen uit Madrid.

Hoofdtrainer Ronald Koeman stond na de sensationele 3-2 overwinning tegen Real Madrid met een brede lach op zijn gezicht langs de lijn. De 45-jarige Nederlander stevende een week geleden nog op zijn ontslag af, maar is na zeges op Barcelona en Real Madrid een gevierd man in Valencia. „Iedereen wist hoe de situatie bij ons was”, stelde Koeman na afloop van het duel. „We hadden het mes op de keel. Alleen grote teams kunnen dan reageren zoals wij.”

Koeman begon vorige week donderdag aan de halve finale van het Spaanse bekertoernooi tegen FC Barcelona in de wetenschap dat een nederlaag zo goed als zeker het einde van zijn baan bij Valencia zou betekenen. Onder zijn leiding waren de sportieve prestaties van de Spaanse topclub zo slecht dat supporters voor die wedstrijd al het hoofd van de trainer eisten. Bovendien kon een groot deel van de trouwe aanhang maar niet verkroppen dat clubiconen als Santiago Cañizares, David Albelda en Miguel Angel Angulo zonder pardon uit de selectie waren verwijderd. „Koeman oprotten”, riepen fans voor het bekerduel nog. In La Mestalla werd de coach ontvangen met een mengeling van geklap en gefluit. Anderhalf uur later werd Koeman na de 3-2 overwinning tegen FC Barcelona voor het plein van de hoofdingang van het stadion massaal toegezongen.

De Nederlander Hedwiges Maduro stapte in de winterstop van Ajax over naar Valencia. De middenvelder beleefde in een paar weken tijd de meest hectische periode in zijn loopbaan. „De ontlading in de kleedkamer was enorm”, stelde Maduro na de zege tegen Barça. „Iedereen omhelsde elkaar. Hier hebben we de laatste weken voor gevochten. Deze zege is voor de trainer. We zetten nu alles op de beker. Als we die winnen gaan we ook met een bus door de stad. Het is knap hoe Koeman met de druk om weet te gaan. Ondanks alles zet hij toch zijn eigen weg voort.”

Het ‘project Koeman’ leek de voorbije maanden uit te draaien op een fiasco. Door de tegenvallende prestaties van de ploeg werd iedere beslissing van de trainer onder een vergrootglas gelegd. Zo zou de coach een muur om het trainingscomplex willen bouwen om journalisten buiten de deur te houden, zou de spelersgroep ernstig verdeeld zijn en zou de nieuwe voorzitter Agustin Morera weinig geloof hebben in de trainer. Maduro: „Een heleboel zaken worden enorm opgeblazen. Bij het trainingscomplex is alleen een kleine afscheiding neergezet waardoor de pers niet meer in onze auto’s kan filmen. En ik merk weinig van tweespalt in de groep. Tijdens de trainingen wordt er veel gelachen. Cañizares, Albelda en Angulo trainen gewoon met de groep mee. Alleen op wedstrijddagen zijn ze niet aanwezig. We hebben vooral de pech gehad dat we veel wedstrijden niet konden winnen. Want als je wint is alles goed.”

Maduro mocht de voorbije weken dan misschien weinig hebben gemerkt van onrust binnen de club, een deel van de spelersgroep stond zeker sceptisch tegenover de Nederlandse coach. De voetballers ergerden zich vooral aan de manier waarop Koeman zich manifesteerde. Net als in het verleden bij Ajax en PSV stootte de oud-voetballer met zijn weinig diplomatieke manier van handelen spelers tegen het hoofd. Zo werd middenvelder Joaquín in de aanloop naar het thuisduel tegen Sevilla bestraft omdat hij drie minuten te laat bij een bespreking verscheen. En in de verschillende media waren bijna dagelijks lijstjes te lezen van spelers die Koeman volgend seizoen naar Valencia wil halen.

Riga Mustapha, de Nederlandse spits van Levante, de tweede club uit Valencia, volgde Koeman de voorbije tijd van een afstandje. De aanvaller maakte de trainer een paar jaar geleden bij Vitesse van nabij mee. „Ik heb Koeman de afgelopen tijd een paar keer gesproken toen we toevallig op dezelfde vlucht zaten. Ik denk dat hij sommige maatregelen te veel op een Nederlandse manier wil doorvoeren. Spanjaarden zijn toch wat meer relaxed dan Nederlanders. Het publiek snapt het niet als iemand niet speelt omdat hij drie minuten te laat is gekomen. Ze willen de beste spelers in het veld zien. Ik had eigenlijk wel verwacht dat Koeman als oud-speler van Barcelona meer rekening met de Spaanse cultuur zou houden.”

Met de bekerzege op FC Barcelona wist Koeman een deel van de aanhang voor zich te winnen. Andres Cejaluo vierde vorige week feest voor Stadion La Mestalla en nam zondagochtend de bus van Valencia naar Madrid. Een paar dagen voor het duel met de Spaanse koploper liep de supporter met een vlag van Los Ches over het plein voor Estadio Santiago Bernabéu. „Koeman? Ja, ik geloof wel in hem. Het is niet makkelijk voor hem geweest om bij Valencia midden in het seizoen te moeten beginnen. Ik steun hem. Zolang het goed gaat met Koeman gaat het goed met mijn club.”

Een paar honderd meter verderop wachtte een groepje fans van Valencia met zwart-oranje sjaaltjes om de nek op de spelersbus. Luis Gabila klapte zijn handen stuk toen het voertuig in het zicht kwam. Maar het applaus was niet bedoeld voor Koeman. „Nee, ik heb geen enkel vertrouwen meer in die man. De spelers weten gewoonweg niet wat ze moeten doen. Het is iedere keer weer wat anders. Ze zullen hem dit seizoen nog wel laten afmaken. Maar daarna zullen ze hem ontslaan. Het enige struikelblok zal misschien zijn afkoopsom zijn.”

Een kleine twee uur later juichte Gabila na de stunt tegen Real Madrid mee met de fans van Valencia die de naam van Koeman scandeerden. En zelfs de uit de selectie verbannen Albelda klapte op uitnodiging van de Spaanse sportkrant AS in het Estadio Santiago Bernabéu voor de verrassende zege tegen de Spaanse koploper. Albelda zag met eigen ogen hoe een fris spelend Valencia met sterk positiespel het Real Madrid moeilijk wist te maken. Aanvaller David Villa groeide met twee doelpunten uit tot beste speler van Valencia. Verder was een heldenrol weggelegd voor de Duitse doelman Timo Hildebrand. Het mooiste moment van de avond vond twee minuten voor tijd plaats. Aanvaller Javier Arizmendi rukte op aan de rechterkant, schudde Fabio Cannavaro van zich af en verraste doelman Iker Casillas met een bal in de korte hoek. Alle spelers van Valencia stortten zich vervolgens op elkaar. De tachtigduizend fans van Real Madrid waren stil. Valencia was de baas van Bernabéu.

Koeman nam op het veld de complimenten in ontvangst van de Real-spelers Wesley Sneijder en Arjen Robben. Maduro sloot zijn coach in de armen. Koeman probeerde in de perskamer van Real Madrid zo ingetogen mogelijk te reageren op de zege. Hoe hij terugkeek op de voorbije week? De tainer, glimlachend: „Het waren drie fantastische dagen.”