Leger Irak in Basra slaags met militie

In de Zuid-Iraakse stad Basra zijn vandaag zware gevechten uitgebroken tussen het leger en de militie van de shi’itische geestelijke Muqtada Sadr in het kader van een grote operatie om de oliestad te zuiveren van strijdgroepen.

Sadrs Leger van de Mahdi werd zondag verantwoordelijk gesteld voor zware raketaanvallen op de Groene Zone in Bagdad. Gisteren gedachten Amerikaanse leiders de 4.000ste militair die in Irak sinds de invasie van 20 maart 2003 is gesneuveld.

Volgens medische bronnen in Basra (1,5 miljoen inwoners) zijn bij de militaire operatie talrijke burgers gewond. De politie meldde dat vier burgers zijn gedood. In de stad is een nachtelijk uitgaansverbod van kracht. Concurrerende milities en misdaadbendes vechten al geruime tijd om de controle over de stad en de olie-opbrengsten. Na het vertrek van de Britse troepen uit de stad, half december, is het geweld er verder toegenomen. Ruim 4.000 Britse militairen zijn nog gelegerd op het vliegveld buiten de stad.

Sadrs militie heeft vandaag gedreigd met een „civiele revolte” als het leger speciaal haar manschappen als doelwit kiest. Zij beschuldigt de door andere shi’itische groepen gedomineerde regering ervan het staakt-het-vuren dat Sadr afgelopen zomer afkondigde te misbruiken om het Leger van de Mahdi te elimineren als politieke macht in Zuid-Irak en in Bagdad. Het staakt-het-vuren is een van de belangrijkste factoren die bijdragen tot de scherpe vermindering van van het geweld in Irak sinds de zomer.

In dat verband werden de beschietingen op de Groene Zone, waar de belangrijkste Iraakse instanties en de Amerikaanse ambassade zijn gehuisvest, door waarnemers in Irak een omineus teken genoemd van groeiende woede onder de aanhangers van Muqtada Sadr. Door de raketaanvallen werden zeker 12 Iraakse burgers buiten de zone gedood. Het Amerikaanse leger beschuldigde Iran ervan de raketten te hebben geleverd.

De dood van vier Amerikaanse militairen bij een bomexplosie in het zuiden van Bagdad bracht het totale dodental zondag boven de 4.000. Zaterdag werden drie Amerikaanse militairen gedood bij een bomaanslag ten noordwesten van Bagdad.

Twee Amerikaanse civiele bewakers die ruim een jaar geleden werden ontvoerd, zijn volgens de FBI dood teruggevonden. Twee Amerikanen en een Oostenrijker worden nog vermist. Van ieder van hen werd onlangs een vinger bij het leger bezorgd. (AP, Reuters, AFP)