Energiesector in VS heeft dringend kapitaal nodig

De energiesector in de Verenigde Staten is door vele opsplitsingen versnipperd en weinig kapitaalkrachtig. Een kapitaalsinjectie uit Europa is welkom.

Europese elektriciteitsmaatschappijen zijn zo groot geworden dat ze thuis weinig groeimogelijkheden meer hebben. Maar er zijn nog genoeg kansen in de Verenigde Staten. De versplinterde Amerikaanse energiemarkt heeft dringend behoefte aan nieuw kapitaal en kan de Europeanen meer waar voor hun geld geven.

Terwijl de Europese nutsbedrijven zich de afgelopen tien jaar aaneensloten, werden hun Amerikaanse branchegenoten uiteengereten. Veel staten dereguleerden hun energiemarkten door de stroomopwekking, de elektriciteitstransmissie en de verkoopafdelingen van de elektriciteitsmaatschappijen af te splitsen in kleine bedrijven.

Hoewel de deregulering de klanten meer keuzemogelijkheden en lagere energierekeningen heeft gegeven, heeft zij er ook toe geleid dat de nutsbedrijven te zwak zijn voor grote kapitaalinvesteringen. Het gebrek aan investeringen op sommige terreinen heeft ervoor gezorgd dat sommige delen van het land de grens naderen van 15 procent reservecapaciteit. Spoedig zouden black-outs in piekuren op hete zomerdagen een heel gewoon verschijnsel kunnen worden.

De Europeanen kunnen het dringend noodzakelijke kapitaal meebrengen voor de verbetering van faciliteiten en het kopen van centrales die de krap bij kas zittende Amerikaanse elektriciteitsmaatschappijen zich zelf niet kunnen veroorloven. Hoewel ze al een aantal forse investeringen hebben gedaan, zoals de overname voor 12,4 miljard dollar (8 miljard euro) van Keyspan door National Grid in 2006 en het recente bod van 7,8 miljard dollar van Iberdrola op Energy East, stelt dat allemaal nog niet zoveel voor in vergelijking met de gezamenlijke berg kasgeld van 200 miljard dollar.

Maar daar zou wel eens snel verandering in kunnen komen. Een aantal elektriciteitsbedrijven staat op het punt op de markt te worden gebracht, nu private-equityfirma’s zich opmaken om hun beleggingen te gelde te maken. Gereguleerde elektriciteitscentrales leveren de Europeanen een gestage kasstroom op en een rendement dat gemiddeld 2 procent hoger ligt dan wat ze thuis kunnen verdienen. Bovendien bieden gedereguleerde bezittingen in potentie zelfs nog aantrekkelijker perspectieven, omdat om kapitaal verlegen zittende energiebedrijven om geld smeken voor de bouw van nieuwe centrales.

Het grootste obstakel wordt gevormd door de toezichthouders op staats- of lokaal niveau. Veel daarvan hebben een hekel aan consolidatie. Maar de Europese bedrijven kunnen zich richten op staten met zwakke toezichthouders, die het gezag ontberen om fusies met een veto tegen te houden. Ze kunnen zich ook richten op gebieden waar de capaciteit het meest onder druk staat, zoals het noordoosten van de VS. Zelfs de meest koppige toezichthouder zou het vooruitzicht van een dreigend tekort aan stroom overtuigend genoeg kunnen vinden om overstag te gaan.

© Breaking views. VertalingMenno Grootveld