Chimpansees communiceren ook met linkerbrein

De Zambiaanse chimp Toto vraagt om voedsel. Als chimpansees communiceren is hun linker hersenhelft actief, net als bij mensen. reuters Toto, a 29 year-old chimpanzee, begs for food at Chimfunshi Wildlife Orphanage in Chingola, Zambia April 11, 2005. Toto was rescued from a Circus in Chile in 2003 and moved to Chimfunshi Orphanage in central Zambia, which is a non-profit refuge that cares for a wide variety of sick, wounded or unwanted animals - but the primary residents are more than 100 orphaned chimpanzees. REUTERS/Salim Henry SH/RSS/KI REUTERS

Als chimpansees intensief communiceren, met gebaren of geluiden, dan is in hun brein de linker inferieure frontale gyrus opvallend actief. En dat is precies de plek waar bij mensen het beroemde hersengebied van Broca ligt, een belangrijk taalcentrum. Het is voor het eerst dat bij mensapen is vastgesteld welke hersengebieden actief zijn bij communicatie en de uitkomst bevestigt dat de interne organisatie sterk lijkt op die van mensen. Eerder was al vastgesteld dat bij makaken, die evolutionair veel verder van de mensen afstaan dan chimpansees, het Broca-gebied in de linkerhersenhelft groter is dan rechts, precies als bij mensen. Het huidige onderzoek, dat op 11 maart gepubliceerd zal worden in Current Biology maakt vooral de diepe evolutionaire worteling van de mensentaal duidelijk. Het lijkt erop dat het chimpanseebrein klaar is voor taal, zegt de hoofdonderzoeker, Jared Tagliatella, in een toelichtend persbericht van Current Biology. De neurologische structuren die ten grondslag liggen aan taal zijn daarmee weer een stuk minder uniek menselijk dan gedacht en soms ook gehoopt wordt.

De breinactiviteit van communicerende chimpansees werd gemeten door drie mensapen een licht radioactieve marker te laten eten, vervolgens veertig minuten actief te laten zijn (in een communicatie-stimulerende omgeving met eten) en daarna een PET-scan af te nemen, waarin aan de verspreiding van de marker werd gezien welke hersendelen in de tijd actief waren geweest (vergeleken met een zelfde niet-communicatieve situatie).

Hendrik Spiering