Veldhuis zwemt in ‘magische’ tijd naar eerste grote titel

Marleen Veldhuis werd gisteren Europees kampioen op de 100 meter vrije slag. Het was haar eerste grote individuele titel op de langebaan. Inge Dekker werd derde.

Marleen Veldhuis (links) en Inge Dekker. Foto Reuters Marleen Veldhuis of the Netherlands, left, who took the gold, and her compatriot Inge Decker, bronze, celebrate during the medal ceremony of the Women's 100m freestyle during the European Swimming Championships in Eindhoven, The Netherlands, Thursday March 20, 2008. (AP Photo/Michael Sohn) Associated Press

Rob Schoof

Jarenlang vormden de cijfers 53,77 een magische tijd op de 100 meter vrije slag voor vrouwen. Het was in 2000 het wereldrecord dat Inge de Bruijn zwom op haar ‘gouden’ Olympische Spelen in Sydney. Dat het publiek in Eindhoven gisteravond enigszins teleurgesteld reageerde toen Marleen Veldhuis in exact dezelfde tijd voor het eerst Europees kampioen werd op de langebaan, zei vooral veel over de hoge verwachtingen die de 28-jarige zwemster de afgelopen maanden heeft gewekt met haar indrukwekkende prestaties.

Hoewel Veldhuis al een tijdje niet meer is weg te denken uit de wereldtop, had de Overijsselse zwemster in Eindhovense dienst nog nooit een ‘echte’ titel gewonnen, dat wil zeggen: op de langebaan (50 meter). Zowel bij de EK van 2004 als 2006 was ze als tweede geëindigd. Gisteravond ontbrak wel de Duitse wereldrecordhoudster (53,30) en titelverdedigster Britta Steffen, die geblesseerd is. Veldhuis’ gouden medaille was de eerste op de 100 vrij bij de vrouwen voor Nederland sinds 1950, toen Irma Schuhmacher de titel veroverde.

„Ik ben zo blij dat ik hier in eigen huis heb gewonnen”, straalde Veldhuis na de race. „Ik heb kramp in mijn kaken van het lachen.” De oud-waterpoloster, die dinsdagavond al de estafetteploeg in een fenomenaal wereldrecord naar goud had geleid op de 4x100 meter vrij, was tevreden met haar race. „Ik had liever een persoonlijk record gezwommen [nu 53,58, red.], maar het was een goede race, al ging ik aan het eind ontzettend stuk.”

Aan een wereldrecord had Veldhuis niet gedacht, zei ze kort na de prijsuitreiking. „Het zit er ooit wel in, maar nu nog niet. Dan moet ik iets meer uitgerust zijn. Ik wilde winnen, en dat is gelukt.” Toch waren de speculaties vooraf over een recordpoging niet helemaal onterecht. Tijdens de gouden race op de 4x100 vrij had Veldhuis dinsdagavond als slotzwemster – met het voordeel van de overname – met 52,62 de snelste 100 meter gezwommen uit de geschiedenis van het vrouwenzwemmen. En met – ook al – 53,77 in de series en zelfs 53,67 in de halve finale leek Veldhuis hard op weg naar de toptijd van haar Duitse concurrent Steffen.

Ook haar coach Jacco Verhaeren had zijn gedachten niet bij een wereldrecord gehad, zei hij. „Die worden vaak gebroken in halve finales, als ze iets comfortabeler kunnen zwemmen. Met zo’n race als deze kun je daar niet vanuit gaan. Het gaat hier om winnen. Dit is toch de eerste grote titel voor Marleen, en een hele mooie, op een mooie afstand. Grote races winnen is lastig, dat moet je een keer leren. Dat heeft ze goed gedaan.”

Verhaeren was „heel trots” op de prestaties van zijn twee zwemsters. Zowel Veldhuis als Inge Dekker sloot zich in 2006 bij hem aan op een moment in hun carrière dat zij meer progressie wilden maken. Verhaeren lijkt die wens wonderwel te vervullen.

De 22-jarige Dekker (54,14), die gisteravond de Finse Hanna-Maria Seppala (54,04) voor zich moest dulden en daardoor derde werd, haalde voor het eerst een medaille op de vrije slag. De vlinderslagspecialiste is de afgelopen maanden met een grote sprong ook op de vrije slag in de wereldtop terechtgekomen.

Dekker zelf, die eerder in de week al goud (estafette) en zilver (50 meter vlinder) had gehaald, had op zilver gehoopt. „Maar het liep iets minder dan in het begin van de week”, zei ze. „Ik heb natuurlijk al veel gezwommen. Ik ben tevreden, al had ik de tijd van Marleen ook kunnen zwemmen.” Dat bleek dinsdagavond tijdens de estafette (4x100 vrij) toen Dekker als startzwemster ook al met 53,77 een dik persoonlijk record had gezwommen.

Verhaeren wees op het drukke programma dat Dekker tijdens de EK heeft, met verschillende nummers op de vlinderslag, de vrije slag en de estafettes. „Eigenlijk begint voor Inge het hoofdprogramma pas vrijdag met de 100 vlinder, en ondertussen heeft ze toch al drie medailles op zak.” Van Dekker, Veldhuis (50 vrij) en wellicht Chantal Groot (100 vlinder) wordt verwacht dat zij nog individuele medailles gaan halen. Dan volgt nog een aantal estafettes.

Geen wonder dat bondscoach Verhaeren „uiterst tevreden” de prestaties van zijn ploeg gadeslaat. „Ik denk dat dit één van de betere EK’s is van de nationale ploeg. Ik kijk niet alleen naar de medailles, maar ook naar de persoonlijke records die worden gezwommen en de finaleplaatsen die we halen. We zijn echt heel erg op de goede weg. Dat willen we natuurlijk hier thuis heel graag laten zien.”

    • Rob Schoof