Koeman wint wedstrijd van de waarheid

Valencia 3 Barcelona 2

Ruststand 2-0. 17. Baraja 1-0, 44. Mata 2-0, 71. Henry 2-1, 72. Mata3-1, 80. Eto’o 3-2. Scheidsrechter: Mejuto González. Toeschouwers: 50.000.

Voor de tweede keer binnen een jaar heeft Ronald Koeman een dreigend ontslag weten af te wenden. De Nederlandse trainer, die PSV vorig seizoen op een sensationele slotdag van de eredivisie kampioen van Nederland maakte, veroverde gisteravond met Valencia een plek in de Spaanse bekerfinale. Daarin treft de ploeg het Getafe van Michael Laudrup. „Koeman quedate!”, oftewel „Koeman blijf!’’, scandeerde de aanhang van Los Chés na de 3-2 overwinning op aartsrivaal FC Barcelona.

Koeman stapte voor het eerst dit seizoen als een gevierd man de perskamer van La Mestalla binnen. Terwijl de camera’s binnen draaiden, was duidelijk te horen hoe de fans buiten feest vierden. Door de knallen van het vuurwerk heen sprak Koeman van „een grote nacht voor Valencia”. „Luister zelf maar en je hoort hoe erg de supporters naar een moment als dit hebben verlangd. Als je wint heb je opeens veel vrienden’’, sprak de coach die vandaag zijn 45ste verjaardag viert.

Koeman droeg de zege op aan Juan Soler. De onlangs teruggetreden voorzitter sprak de voorbije maanden zijn onvoorwaardelijke steun uit voor de Nederlander. De oppositie tegen de oud-voetballer van FC Barcelona was zo groot geworden dat Koeman en Soler alleen nog geloofwaardig zouden zijn als Valencia de eindstrijd van de Copa del Rey zou bereiken. „Natuurlijk zie ik in hoe belangrijk dit voor mijn positie is geweest’’, gaf Koeman toe. „Het geeft maar weer eens aan hoe gek het kan gaan in de voetbalwereld. Alles kan na één dag anders zijn.”

In de aanloop naar de return tegen het Barcelona van Frank Rijkaard bleek dat Koeman zijn krediet bijna helemaal had verspeeld. Uren voor de wedstrijd van de waarheid verzamelden honderden fans zich voor de poorten van het stadion om de spelers op te wachten. De politie probeerde met paarden de menigte op afstand te houden. Onder luid gejuich baande de spelersbus zich een weg door de straten. Maar op het moment dat Koeman met een strak gezicht naar buiten stapte, volgde gefluit. „Koeman oprotten”, klonk het van alle kanten. Een enkeling klapte voor de trainer onder wiens leiding clubiconen als Santiago Cañizares, David Albelda en Miguel Angel Angulo uit de selectie werden verwijderd.

De ontvangst van Rijkaard en FC Barcelona was vele malen vijandiger. „Puta Barça, Puta Catalunya”, toen de paarse bus van de Catalaanse voetbalgrootmacht in het zicht van de massa kwam. Van een agressieve sfeer was geen sprake. Een klein groepje fans van Barcelona werd geen moment bedreigd toen ze klapten voor Rijkaard, Carles Puyol, Samuel Eto’o en Thierry Henry. De geblesseerden Ronaldinho en Lionel Messi waren de grote afwezigen.

Een uur voor de wedstrijd was de oude betonnen bak nog bijna helemaal leeg. Spanjaarden houden er niet van om ergens te vroeg te komen. Bij de warming-up werden de spelers van Valencia nog met een flauw applausje begroet. Koeman bleef tot het laatste moment binnen. Vlak voor het eerst fluitsignaal werd hij in het bomvolle stadion opnieuw begroet met een mengeling van gefluit en geklap. Vanaf de eerste minuut was de spanning in La Mestalla voelbaar.

Valencia zocht met de Nederlander Hedwiges Maduro in de basis direct de aanval. Na een paar minuten kreeg Silva een enorme kans, maar de aanvaller van Valencia kon een voorzet van David Villa net niet afronden. Langs de kant van het veld sloeg Koeman de handen voor zijn ogen. Even verderop liep Rijkaard ijsberend voor zijn dug-out. Beide Nederlandse trainer waren keurig in het pak gestoken.

Vrijwel uit het niets brak Ruben Baraja na zeventien minuten met een ziedend schot de wedstrijd open. „Gol! Gol! Gol! Gol”, galmde door het stadion terwijl Koeman zijn armen in de lucht stak. Assistent Tonny Bruins Slot omhelsde zijn baas. Valencia zag het goede optreden vlak voor het rustsignaal beloond met een doelpunt van Juan Mata.

In de tweede helft sloop langzaam maar zeker de angst in de benen van de thuisploeg. Doodstil werd het toen invaller Henry twintig minuten voor tijd de 2-1 binnen kopte. Maar een minuut later liet Mata La Mestalla weer ontploffen met zijn tweede doelpunt van de avond.

In een zinderende slotfase kwam FC Barcelona via Samuel Eto’o terug tot 3-2. Valencia piepte en kraakte, maar hield in tegenstelling tot talloze eerdere wedstrijden dit seizoen stand. Het laatste fluitsignaal van scheidsrechter Mejuto González was het begin van een volksfeest. Bruins Slot was minuten daarvoor al naar de kleedkamer vertrokken.

Rijkaard en Koeman sloten elkaar na afloop even kort in de armen. „Deze overwinning is voor de trainer”, sprak Maduro in de catacomben. „Vanavond gaan we even genieten’’, stelde Koeman. „Vanaf morgen richten we ons op de wedstrijd van zondag tegen Real Madrid.’’ Het ‘project Koeman’ is plotseling weer springlevend.

    • Koen Greven