De beleving van BMW begint al in de schoolklas

Belevingscentrum ‘Welt’ zuigt de bezoeker als het ware mee in de wereld van fabrikant BMW, waar de koper persoonlijk zijn auto bij de fabriek kan afhalen.

BMW Welt, waar de klant persoonlijk zijn auto bij de fabriek kan afhalen en schoolkinderen een auto mogen ontwerpen. Foto’s BMW The interior of BMW Welt (BMW world) is pictured before its opening in Munich October 17, 2007.BMW Welt, designed by architect Wolfgang Prix, will present current products of BMW, be a distribution centre for BMW cars, and offer an event forum and a conference centre. REUTERS/Michael Dalder (GERMANY) REUTERS

Het is die dinsdagochtend vroeg al een drukte van belang in BMW Welt, het nieuwe belevingscentrum in München van de Duitse autofabrikant, die de bezoeker van dit architectonische hoogstandje als het ware de wereld van BMW probeert binnen te trekken. Journalisten zijn in afwachting van topman Norbert Reithofer die later op de ochtend een toelichting op de stand van zaken van het bedrijf zal geven, maar de onrust in het gebouw wordt toch voornamelijk veroorzaakt door hordes schoolkinderen.

Zij storten zich onder meer op de lieren waarmee virtueel de zeilen kunnen worden gehesen van de Oracle, het door de autofabrikant gesponsorde zeilschip dat recentelijk weer een etappe heeft gewonnen in de America’s Cup. Maar ook virtueel racen in de BMW-renwagen van Formule 1-coureur Nick Heidfeld in de beruchte Nordschleife, het bochtenstelsel op de Nürburgring, is een absolute topper onder de jeugd. Als klapstuk organiseert BMW in Welt een landelijke competitie voor scholieren die onder het toeziend oog van heuse ingenieurs en designers hun eigen auto op de computer mogen tekenen en ontwerpen. De beste ‘jonge ingenieurs’ onder de scholieren mogen zich daarna met de kampioenstitel tooien.

„Vooral meisjes hebben vaak verrassende ideeën voor het interieur van een auto”, zegt de gids die het project uitlegt. „En hoe onwaarschijnlijk het ook klinkt, ook onze echte ingenieurs kijken goed naar de jeugdontwerpen. Af en toe zit er een even praktisch als briljant idee bij dat ze zelf over het hoofd hebben gezien, maar dat toch zeer bruikbaar is.”

Welt, dat 0,5 miljard euro heeft gekost, is ontworpen door de Weense architect Wolf D. Prix, die ook het nieuwe hoofdkantoor van de Europese centrale bank in Frankfurt op zijn tekentafel heeft liggen. Het dak van Welt, geheel opgetrokken uit glas en composieten van lichte metalen, moet een zwevend wolkendek voorstellen, hoewel Prix zelf liever praat over „een tornado die over land raast”.

Welt dat volgens BMW is gebouwd op ‘heilige grond’ waar de fabrikant in 1920 begon met de bouw van vliegtuigmotoren – pas later kwamen daar de motorfietsen en auto’s bij – heeft na een half jaar al zijn miljoenste bezoeker verwelkomd. Niet in de laatste plaats omdat de toegang gratis is. Bezoekers mogen er zoveel als ze willen raggen op de tentoongestelde motorfietsen of instappen in de meest exclusieve bolides en met verschillende restaurants en een bistro is er voor elk wat wils.

Een afgeschermde ruimte is ingeruimd voor diegenen die in Welt persoonlijk hun auto bij de fabriek willen afhalen. Ruim 27.000 mensen hebben daar sinds de opening in oktober vorig jaar al gebruik van gemaakt. Nu nog voornamelijk Duitsers – maar ook Amerikanen die het afhalen van hun BMW vaak met een trip door Europa combineren.

Eind dit jaar kunnen ook Nederlanders die een BMW kopen hun wagen in Welt ophalen als zij daar prijs op stellen. Dat kan eventueel worden gecombineerd met een bezoekje aan het nabijgelegen museum en de fabriek waar een ‘loopmijl’ is gecreëerd die bezoekers door elf productiehallen loodst.

Die drie-eenheid is bij BMW gesitueerd op enkele honderden meters afstand van elkaar. Volkswagen heeft weliswaar met Autostadt in Wolfsburg iets vergelijkbaars als BMW in München, Mercedes-Benz heeft in Stuttgart een schitterend museum dat is ontworpen door de Nederlandse architect Ben van Berkel, maar het is volgens topman Norbert Reithofer allemaal toch niet helemaal vergelijkbaar met de ultieme beleving die de bezoekers van Welt ondergaan.

Reithofer, afgestudeerd aan de TU München, is een van die hoogbegaafde ingenieurs waar het van wemelt in de Duitse auto-industrie. Hij werkt al twintig jaar voor het best verkochte kwaliteitsmerk uit de auto-industrie en was onder meer directeur van de Amerikaanse BMW-fabrieken in Spartanburg in South Carolina.

Voordat hij Helmut Panke in 2006 opvolgde als topman was hij bij BMW verantwoordelijk voor productie. Een activiteit waar bij het bedrijf weinig mis mee is.

Vorig jaar was (inclusief Mini en Rolls-Royce) het beste jaar ooit voor BMW. Er werden 1,5 miljoen auto’s verkocht, de omzet steeg naar 56 miljard euro, de nettowinst van ruim 3,1 miljard euro was eveneens een record. Er werken wereldwijd ruim 104.000 mensen bij het bedrijf.

In dit klimaat vielen de ruim 8.000 ontslagen – waarvan 7.000 in Duitsland – die Reithofer begin dit jaar aankondigde bij BMW de vakbonden rauw op het dak. Maar de marges in de auto-industrie worden steeds kleiner. Onder meer door de strengere milieuregelgeving, stijgende prijzen voor grondstoffen en de zwakke dollar.

De valutaperikelen spelen BMW vooral op zijn belangrijkste markt in de VS, waar het bedrijf vorig jaar 350.000 auto’s verkocht, zwaar parten. De opbrengst is er in dollars, terwijl de productiekosten grotendeels in euro’s zijn.

Reithofer wil daarom de productie in Spartanburg opvoeren van 140.000 naar 220.000 auto’s. Tot grote consternatie van de bonden waarvoor ‘Standort Deutschland’ heilig is. Zij hebben voor de vaste medewerkers bij BMW een baangarantie afgedwongen die loopt tot 2014.

    • Marc Serné