‘Volgend jaar gaat het beter met Ajax’

Door een blessure speelt Gabri vanavond niet mee in de topper tegen PSV. Maar de Catalaan (29) is al lange tijd een vaste waarde bij Ajax. „Ik speel met vertrouwen.”

Gabri Foto Dijkstra AMSTERDAM Gabri voetballer bij Ajax seizoen 2007-2008 Dijkstra bv.

Gabriel García de la Torre – beter bekend onder zijn voetbalnaam Gabri – schiet even in de lach als hem wordt gevraagd of hij begrepen heeft wat Johan Cruijff nu precies bij Ajax kwam doen. „Het nieuws veranderde steeds”, zegt de 29-jarige middenvelder in de perskamer van de Arena, in de aanloop naar de competitietopper tegen PSV. „Johan kwam, Johan ging. Maar eigenlijk heb ik geen idee wat er nu precies tussen hem en Marco van Basten is gebeurd. Maar dat er dingen gaan veranderen bij Ajax is duidelijk. Ik koester de illusie dat het volgend jaar beter zal gaan met deze club. En daar wil ík mijn bijdrage aan leveren.”

Gabri weet als voormalig voetballer van FC Barcelona als geen ander hoe groot de invloed van Cruijff had kunnen zijn. Hij maakte in 2003 van nabij mee hoe Juan Laporta, mede dankzij de steun van Nederlands beste voetballer ooit, de strijd om het voorzitterschap won bij Barça. Gabri gaf destijds als socio zijn persoonlijke goedkeuring aan de herstructurering van het Catalaanse voetbalbolwerk.

Onder leiding van de trainers Frank Rijkaard en Henk ten Cate werd de sportieve crisis bezworen. Gabri maakte in 2006 deel uit van de selectie die ten koste van Arsenal de Champions League veroverde. „De huidige situatie bij Ajax is toch wel anders”, meent de geboren Catalaan. „Hier zijn geen verkiezingen. De structuur van de club is totaal anders. We zien wel wat er gaat gebeuren.”

Gabri krijgt volgend seizoen bij Ajax met Marco van Basten te maken met zijn vijfde Nederlandse trainer. Hij maakte op 8 augustus 1999 als voetballer van Barcelona zijn debuut onder Louis van Gaal, raakte van 2003 tot 2006 onder Frank Rijkaard langzaam in de vergetelheid, vertrok vervolgens met Ten Cate naar Ajax en behoort nu tot de bepalende voetballers in het elftal van Adrie Koster. „Je kan wel zeggen dat ik de Hollandse School goed ken”, stelt Gabri. „Zeker onder Van Gaal was het een wat vreemde situatie bij Barcelona. Er zaten destijds zo’n acht Nederlanders in de selectie. De invloed van de Nederlanders op Barça is altijd groot geweest. Dat is begonnen met Michels, Cruijff en Neeskens.”

Met name Van Gaal heeft in het begin van Gabri’s carrière een grote rol gespeeld. „Van Gaal heeft me bij de selectie gehaald. Onder hem heb ik een belangrijke stap gezet. Hij heeft met twee kampioenschappen en het winnen van de beker goede resultaten behaald. Maar Van Gaal had wel vaak grote moeite zich uit te drukken. Hij was er niet zo handig in om zijn boodschap over te brengen. Er waren mensen die van hem hielden en mensen die niets van hem moesten hebben. Persoonlijk heb ik goede herinneringen aan hem. Ik heb het altijd goed met mijn Nederlandse collega’s kunnen vinden.”

De drievoudig international van Spanje had naar eigen zeggen niet veel moeite om zijn draai te vinden bij Ajax. „De supporters gaan met dezelfde instelling naar de Arena als de aanhangers van Barça naar Camp Nou. Ze willen niet alleen een overwinning, maar komen ook voor goed voetbal. Dat zit in de cultuur van beide clubs. Je ziet dat vanaf de jongste jeugd tot en met het eerste elftal. Overal voltrekt het spel zich volgens hetzelfde patroon. Het maakt eigenlijk weinig uit welke trainer voor de groep staat. Ajax is net als Barcelona een club met een gezicht. Ik voelde me hier vanaf de eerste dag thuis.”

Gabri maakte in de zomer van 2006 samen met zijn inmiddels gestopte landgenoot Roger de overstap naar Ajax. Hij is zich thuis gaan voelen in Nederland. „Ik had nooit gedacht dat ik in Amsterdam terecht zou komen. Je denkt meer aan steden als Londen of Milaan. Maar Amsterdam doet daar niets voor onder. Ik ben van deze stad gaan houden.” En dan lachend: „Het is ook een voordeel dat er wel tien vluchten per dag van Amsterdam naar Barcelona vertrekken.”

Gabri vormt dit seizoen met Ismail Urzaiz, Albert Luque, Luís Suarez en Bruno Silva een Spaanstalige kolonie in de selectie van de Amsterdamse club. „Ik vind dat persoonlijk wel prettig. Het is lekker als je je eigen taal kunt spreken. Dat geeft toch een bepaalde rust. Aan de andere kant probeer ik mij ook aan te passen aan de Nederlandse cultuur.”

Ten Cate heeft hem in het begin goed geholpen. „Aan hem heb ik te danken dat ik hier nu zit. Natuurlijk is het jammer dat hij weg is gegaan, maar ik begrijp wel dat hij de kans om naar Chelsea te gaan heeft aangegrepen. Ik trek gewoon mijn eigen plan. Ik heb een contract met Ajax en niet met Ten Cate. Ik vind Koster ook een prima trainer.”

Gabri vindt dat hij een betere voetballer is geworden bij Ajax. „Ik speel met vertrouwen. Bovendien heb ik bij Ajax een basisplaats. Daardoor krijg je een vast ritme”, stelt de voetballer die de topper tegen PSV vanavond in Eindhoven moet missen door een blessure. „PSV is de directe rivaal. Misschien is dit wel de wedstrijd van het jaar. Maar als we winnen is elk volgend duel ook van groot belang. Mogelijk komen we in dezelfde situatie terecht als vorig jaar. Ongelooflijk wat er op de slotdag gebeurde. Mijn vrienden in Spanje hebben de ontknoping toen zelf op de televisie gezien. Ze raakten er maar niet over uitgepraat.”

De komende jaren hoopt Gabri met Ajax vooral internationaal succes te behalen. Hij was er de afgelopen twee seizoenen getuige van hoe FC Kopenhagen en Slavia Praag zijn club de weg naar de Champions League versperden. „Dat waren twee harde klappen. Vooral omdat we beter waren dan die ploegen. De nederlagen hebben pijn gedaan. Dan moeten we het volgend jaar onder Van Basten maar laten zien.”

    • Koen Greven