‘Ik schoot vliegtuig Saint-Exupéry neer’

„Het gebeurde in de buurt van Toulon”, bekende Horst Rippert (88) zaterdag aan het Franse persbureau AFP. In 1944 was hij piloot bij de Luftwaffe, met maar liefst 28 overwinningen op zijn conto. Maar over één, uit 1944, bleef hij zijn leven lang wroeging voelen: op 31 juli van dat jaar schoot hij de Franse schrijver Antoine de Saint-Exupéry uit de lucht. „Maar als ik had geweten dat hij het was, had ik nooit geschoten.”

Dat de 44-jarige Franse schrijver van onder meer De kleine prins (1943) tijdens een verkenningsvlucht vanaf Corsica in een Lockheed P38 Lightning boven Duitse troepen in het zuiden van Frankrijk verdween, was bekend. Maar wat er precies was gebeurd, bleef een raadsel totdat vier jaar gelden in de Middellandse Zee bij Marseille de brokstukken van Saint-Exupéry’s vliegtuig werden gevonden. Waarom het vliegtuig was neergestort, kon niet uit de restanten van het wrak worden afgeleid. Er waren theorieën dat het zelfmoord zou zijn, omdat hij zo ver van zijn koers was geraakt. Wel waren er in de buurt ook stukken van een Duitse Messerschmitt Me109 aangetroffen. In 1998 was al eens ten zuiden van Marseille door een visser een gouden armband van Saint-Exupéry uit zee gehaald.

Antoine de Saint-Exupéry was zijn leven lang piloot in tot in het diepst van zijn ziel. In De kleine prins speelt een piloot een belangrijke rol. Deze vindt in de Sahara een buitenaards prinsje. Saint-Exupéry was sinds de jaren twintig een fameus vlieger en schreef over zijn ervaringen onder meer in zijn boek Vol de Nuit, dat ook onder Duitse piloten geliefd was. Rippert: „Hij was één van mijn lievelingsschrijvers. In Nachtflug heeft hij de hemel en de gedachten en gevoelens van piloten schitterend beschreven”, zei Rippert gisteren tegen een Franse zondagskrant. Hij had zich pas veel later gerealiseerd dat het de schrijver was die hij die dag boven Zuid-Frankrijk had neergehaald. „Het is in de buurt van Toulon gebeurd. Hij vloog onder me. Ik was boven op zee voor een verkenningsvlucht.” Rippert zag de Franse herkenningtekens op de Lockheed, maakte een bocht, ging achter hem vliegen en schoot.

Horst Rippert, een broer van de onlangs overleden Duitse Wolgazanger Ivan Rebroff, werd na de oorlog sportjournalist bij de Duitse publieke omroep ZDF. Hij is opgespoord door een Franse duiker en een onderzoeker. Over hun ontdekking verschijnt deze week het boek Saint-Exupéry, l’ultime secret.

Toen ze bij Rippert aanklopten voor inlichtingen, zei de Duitser: „U kunt ophouden met zoeken, ik heb Saint-Exupéry neergeschoten.”

Rippert hield het al die jaren geheim. „U kunt zich voorstellen wat er van mijn carrière was geworden als men had geweten wat ik tijdens de oorlog heb gedaan.”