Eerst een sigaretje en dan de halve marathon

De City-Pier-City Loop werd beheerst door Kenianen. Achter hen liepen de recreatielopers hun eigen wedstrijd. Trots toonde hij zijn stopwatch: 1.26,43, een persoonlijk record.

Sommige recreatielopers zijn voor de start zo zenuwachtig dat ze nog gauw een sigaretje opsteken. Velen van de 9.500 deelnemers aan de City-Pier-City Loop in Den Haag lopen hun eerste halve marathon. Dat geldt niet voor de Keniaanse wedstrijdlopers, van wie de besten in staat moeten zijn de afstand binnen het uur af te leggen. Dat lukt dit jaar net niet, want winnaar Patrick Makau wint in 1.00,08.

Van die tijd mag Hans van der Mei (38) uit Hoofddorp alleen dromen. De recreant vraagt zich bij de start af of hij de loop überhaupt gaat volbrengen. En als hij de eindstreep haalt, lukt het hem dan binnen twee uur te finishen?

Van der Mei maakt deel uit van een groeiende groep recreanten die het hardlopen heeft ontdekt. „De halve marathon wint aan populariteit”, zegt Louran van Keulen, adjunct-directeur van de Nederlandse atletiekunie (KNAU). „De marathon is voor veel mensen een wens, maar lang niet voor iedereen weggelegd. De halve marathon is dan een mooi alternatief.”

De groeiende populariteit van hardlopen, verklaart voor een belangrijk deel het stijgende aantal deelnemers aan de City-Pier-City Loop, weet racedirecteur Mario Kadiks, die het deelnemersrecord van vorig jaar van 22.000 naar ruim 24.000 zag stijgen.

Maar Kadiks wil de groei niet alleen toeschrijven aan loophype. Sinds zijn bedrijf SMC de organisatie van de City-Pier-City Loop twee jaar geleden overnam, is er in zijn ogen veel ten goede verbeterd. De meest zichtbare ingreep was de ingrijpende verandering van het parcours. Sinds vorig jaar wordt niet meer over de Landscheidingsweg bij Wassenaar gelopen, maar dwars door de stad. „Nu lopen de deelnemers door Den Haag in plaats van erlangs”, zegt Kadiks.

Die ingreep leidde vorig jaar tot het wereldrecord (58,33) van de Keniaan Samuel Wanjiru. Hij zou dit jaar zijn titel komen verdedigen, maar moest wegens ziekte op de valreep afzeggen.

Aangezien er meer afmeldingen waren, werd op het laatste moment nog een aantal lopers aan het deelnemersveld toegevoegd. Onder hen Dennis Ndiso, die vorige week de ‘20 van Alphen’ won. De Keniaan keerde daardoor binnen een week terug naar Nederland.

De winnaar van de 34ste editie van de City-Pier-City Loop kwam (vanzelfsprekend) uit Kenia, waar de rust weer enigszins lijkt te zijn weergekeerd na een lange periode van politieke onrust. De 23-jarige Makau eiste zaterdag de winst voor zich op met een minder spectaculaire tijd dan vorig jaar, maar wel de op een na snelste tijd ooit bij de City-Pier-City Loop. „Een mooie winnaar”, oordeelde racedirecteur Kadiks. „Er was meer strijd dan vorig jaar toen Wanjiru grotendeels alleen liep.”

De City-Pier-City Loop was ook het toneel van het Nederlands kampioenschap halve marathon. Die titel ging naar het grote Nederlandse looptalent Michel Butter, die daarmee zijn derde nationale titel van dit jaar behaalde. De 22-jarige Beverwijker werd eerder Nederlands kampioen op de tien kilometer en bij het veldlopen. Butter finishte als negende – achter acht Kenianen – in een persoonlijk record van 1.03,17.

Bij de vrouwen won de Keniaanse Pauline Wangui in 1.09.49, eveneens een persoonlijk record. De Nederlands titel ging naar Nadja Wijenberg (43) in 1.16,32.

Na de toplopers leverden duizenden recreanten op hun manier een topprestatie. Zoals Paul Meulenmans (42) uit Delft. Na de finish stortte hij neer op de grond. Weer bij adem toonde hij trots zijn stopwatch: 1.26,43, twee minuten onder zijn persoonlijke record.

Ook onder de overige deelnemers die ruim een uur later – net voor de tijdslimiet van tweeënhalf uur – binnenkwamen, heerste een euforische stemming. Hoofddorper Van der Mei bleek tot zijn niet geringe verbazing de doelen betrekkelijk eenvoudig te hebben gehaald. Hij haalde de finish binnen de twee uur: 1.51 en een beetje. „Het viel eigenlijk wel mee”, zei hij. Gaat hij in de toekomst de marathon lopen? „Dat is het doel.”

Wellicht kan dat in de marathon van Den Haag, want Kadiks vertelt met dat idee rond te lopen. „Maar daar moeten we nog wel heel goed over nadenken. We willen eerst de City-Pier-City Loop groter maken, want daar zit nog voldoende rek in.”