Mercurius heeft een altijd aanwezige, komeetachtige staart

‘Komeet’ Mercurius boven de westelijke horizon. foto Boston University Boston University

Mercurius, de kleinste planeet van het zonnestelsel, lijkt in één opzicht op een komeet. Onderzoekers van de universiteit van Boston, VS, hebben namelijk ontdekt dat de planeet een heel lange ‘staart’ heeft (Geophysical Research Letters 35, L03201). Die staart bestaat uit natriumatomen die uit het oppervlak van Mercurius zijn vrijgemaakt en door de zon tot op zeer grote afstanden van de planeet worden weggeblazen. En aangezien Mercurius zich altijd dicht bij de zon bevindt, is deze lange staart in tegenstelling tot die van een komeet altijd aanwezig.

Al meer dan twintig jaar geleden werd ontdekt Mercurius een constante bron van natriumatomen is. Die atomen worden door inslagen van micrometeorieten en energierijke deeltjes van de zon uit het oppervlak losgeslagen. Sommige deeltjes vallen later weer terug, maar andere hebben zo’n grote snelheid dat ze ontsnappen en een extreem ijle ‘atmosfeer’ rond Mercurius vormen. In dat gebied is de geringe druk van het zonlicht al voldoende om gasdeeltjes – tegen de aantrekkingskracht van Mercurius in – verder van de planeet weg te blazen. Jeffrey Baumgardner en zijn collega’s fotografeerden Mercurius op 30 mei 2007 vanaf de McDonald-sterrenwacht in Texas. Op hun opnamen is een dunne en exact van de zon af gerichte staart te zien, die zich aan de (donkere) hemel over een hoek van ongeveer 2 graden (vier volle manen) uitstrekt. Dit betekent dat de natriumstaart in de ruimte minstens 4,5 miljoen kilometer lang is. George Beekman