Geruchtencircuit nekte Bear Stearns

Bear Stearns zegt door geruchten in een crisis te zijn gestort. Maar de zakenbank had zich nooit zo kwetsbaar mogen maken voor geruchten.

Bear Stearns heeft genoeg waarschuwingen gekregen. De bank gaf in feite het startsein voor de subprimecrisis in juni vorig jaar, toen twee van zijn hypotheekobligatiefondsen omvielen. Een heel legioen critici wees erop dat Bear Stearns van alle grote Amerikaanse zakenbanken het meest afhankelijk was van de kwakkelende Amerikaanse hypotheekmarkt, het minst gediversifieerd was in zijn businessmix en - althans volgens sommige berekeningen - het grootste vreemde vermogen had.

Maar terwijl zijn branchegenoten zich haastten om kapitaal te innen bij welwillende sovereign wealth funds (staatsbeleggingsfondsen), deed Bear Stearns bijna niets. De zakenbank onderhandelde nog steeds over de voorwaarden van een kruisbelegging met het Chinese Citic Securities toen de liquiditeit opdroogde.

Bovendien is Bear Stearns verbazingwekkend genoeg dividend blijven uitkeren en zijn balans blijven uitbreiden. De bank meldde in zijn jongste financiële verslag van november 2007 395 miljard dollar aan bezittingen - 13 procent meer dan in het jaar daarvoor. De toezichthouders lieten in het openbaar niets blijken van eventuele ongerustheid. Als ze in het geheim druk hebben uitgeoefend, moet dat behoorlijk pathetisch zijn geweest.

Bear Stearns wist vorig jaar weliswaar zijn netto kaspositie met 31 miljard dollar te verbeteren, maar het is makkelijk te begrijpen waarom nerveuze marktpartijen op een gegeven moment weigerden nog langer zaken te doen met deze partner. Er was immers slechts voor 12 miljard dollar aan gerapporteerd aandelenkapitaal ter ondersteuning van bezittingen die misschien wel 33 maal zo veel waard waren. Dat betekent dat een afschrijving van 3 procent van de bezittingen genoeg zou zijn geweest om het hele eigen vermogen weg te vagen.

De bank heeft schijnbaar in de veronderstelling geleefd de zorgen van de markt het hoofd te kunnen bieden. Afgelopen week zei de topman van Bear Stearns nog dat geruchten over liquiditeitsproblemen ‘absoluut belachelijk’ waren.

Zelfs als dat waar was, blijkt uit het feit dat de bank vier dagen later bij de autoriteiten om geld moest bedelen dat vooral de zwakkere financiële instellingen ervoor moeten zorgen dat ze geruchtenbestendig zijn.

Edward Hadas

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com

    • Edward Hadas