Ruim 300 kilometer per uur zonder hulp of spionage

Twee extra stratenraces moeten het nieuwe seizoen in de Formule 1 attractiever maken. En de coureurs worden weer belangrijker dan de auto. Althans, dat is de bedoeling.

De vernieuwde neus van een van de Ferrari’s, vandaag in de pitbox bij de vrije training in Melbourne. Foto AP The nose of the 2008 Ferrari Formula one car is seen during the second timed practice session at the Albert Park circuit in Melbourne, Australia, Friday, March 14, 2008. The season's opening Formula One race will be held here on Sunday March 16. (AP Photo/Oliver Multhaup) Associated Press

Gaan ze sneller van de baan schuiven of niet? Dat is de grote vraag voor de 22 coureurs die zondag in Melbourne beginnen aan het nieuwe wereldkampioenschap in de Formule 1. Na jaren is de traction control afgeschaft, een systeem dat blokkeren en slippen van de wielen voorkomt. Nu komt het weer aan op stuurmanskunst, is de redenering. Iedereen was er aanvankelijk blij om, maar bij de testritten op het voor de Formule 1 vertrouwde Circuit de Catalunya nabij Barcelona bleek dat nogal wat coureurs problemen hadden.

„We gaan meer crashes zien. Er vliegen jongens van de baan en de races zullen vaker worden stilgelegd”, zei Mark Webber, de ervaren Australische coureur van Red Bull Racing, tegen de internationale pers. De internationale federatie FIA wil door de technische ondersteuning te verminderen vooral meer inhaalacties en ander spektakel op de baan, en de strijd spannender maken. De aankondiging dateert dan ook van eind 2006, na een paar saaie seizoenen waarbij kijkers afhaakten. De jaargang 2007 daarentegen was de spannendste van de afgelopen jaren, met drie coureurs die tijdens de slotrace nog in aanmerking kwamen voor de wereldtitel, die uiteindelijk naar de Fin Kimi Raikkonen ging.

De nieuwe regel is heel moeilijk te omzeilen. De FIA heeft een elektronisch controlesysteem in elke bolide ingebouwd. Dat systeem houdt alle technische data bij, om fraude te voorkomen. Sinds de Formule 1 vorig jaar werd overschaduwd door een spionage-affaire, waarbij een ontslagen ingenieur van Ferrari technische gegevens doorspeelde aan concurrent McLaren, is de FIA extra alert op gesjoemel. De spionage zorgde voor veel beroering in de paddock en een slechter imago van de Formule 1 bij fans en sponsors. De affaire kostte McLaren uiteindelijk 100 miljoen dollar boete en alle punten in het wereldkampioenschap voor constructeurs.

De afschaffing van de traction control valt samen met de introductie van twee extra stratenraces. Na de Grote Prijs van Monaco, die sinds de start van de Formule 1 in 1950 op de kalender staat, komen daar nu het Spaanse Valencia en Singapore bij. Vooral bij die races wordt spektakel verwacht, al betwijfelen de coureurs of ze er zonder de hulpmiddelen nog hun maximumsnelheden van 300 tot 320 kilometer per uur zullen halen. Ook voor regenraces, zoals vorig jaar op de Nürburgring en in Japan, houden de coureurs hun hart vast. Sommigen hebben al geopperd in zo’n geval om uitstel van de race te zullen vragen.

Singapore krijgt eind september ook nog een primeur: die van de eerste Grand Prix bij kunstlicht. Daarmee gaat een lang gekoesterde wens van baas Bernie Ecclestone in vervulling. Nachtraces zijn spectaculair, leerde afgelopen week al de MotoGP in Qatar. En nachtelijke races in het oosten zijn primetime televisie in het westen, waar fans voor de Aziatische races nu in het holst van de nacht uit hun bed moeten voor een rechtstreeks verslag.

Daarom heeft Ecclestone ook al gedreigd om het raceseizoen niet langer in Melbourne te laten beginnen als de organisatie daar niet overschakelt op de nacht. Singapore doet het dit jaar dus wel. Maar liefst 108 kilometer aan kabels en 1.500 verlichtingspalen zijn nodig om de straten in de Marina Bay te verlichten voor rijders en televisiekijkers.

De voornaamste autosportdiscipline verwelkomt ook twee nieuwe gezichten. De belangrijkste is Sebastien Bourdais, de eerste Fransman in de Formule 1 sinds het afscheid van Olivier Panis in 2004. Bourdais, een kind van Le Mans, won de afgelopen vier jaar de Amerikaanse ChampCar-series, een discipline waar ook geen traction control wordt gebruikt. Dat kan hem een voordeel opleveren. Bourdais racet voor Toro Rosso, aan de zijde van Sebastian Vettel. Voor de nog jonge Duitser, 21 jaar pas, wordt het na enkele invalbeurten in 2007 zijn eerste seizoensstart.

De andere nieuweling is Nelson Piquet junior, na Nico Rosberg (Williams) de tweede zoon van een ex-wereldkampioen in de huidige F1. Voormalig testrijder Piquet kreeg van Renault het tweede zitje naast Fernando Alonso, die terugkeert na een frustrerend jaar bij McLaren, waar hij in de schaduw stond van de imponerende debutant Lewis Hamilton. Het succeskoppel kreeg uiteindelijk ruzie, en beiden strandden op één punt van de Finse wereldkampioen Raikkonen. Dit jaar willen ze onafhankelijk van elkaar bewijzen dat ze de wereldtitel waard zijn. Vooral Alonso wil laten zien dat vorig jaar een accident de parcours was, en keert daarom terug naar de renstal waarmee hij in 2005 en 2006 de titel won.

De Spanjaard wisselde van plaats met de Fin Heikki Kovalainen, die vorig jaar bij Renault in de loop van het seizoen steeds beter ging presteren. McLaren-baas Ron Dennis hoopt met het jonge duo Hamilton-Kovalainen alsnog de wereldtitel binnen te halen die hij vorig jaar door spionerende medewerkers en broedertwist misliep.

De personeelswissels bij McLaren en Renault, dat vorig jaar sowieso een moeilijk seizoen doormaakte, kunnen in het voordeel zijn van Ferrari en BMW, die het vertrouwen behielden in de teams van vorig jaar. De Scuderia uit Italië heeft naast titelhouder Raikonnen met de Braziliaan Felipe Massa nog een potentiële kampioen in huis. BMW was met Nick Heidfeld en Robert Kubica heel vaak the best of the rest na Ferrari en McLaren. De Duitser en de Pool hopen dit seizoen de kloof kleiner te maken.

Maar ondanks de nieuwigheden bevestigen de eerste oefensessies in Melbourne vandaag de dominantie van Ferrari en McLaren. Raikkonen was de snelste in de eerste sessie met 1.26,461 minuut, Hamilton reed het snelst in de tweede sessie: 1.26,559. De concurrentie volgde op bijna een seconde. Alonso raakte niet verder dan een zesde en een 13de tijd.

Achterin het deelnemersveld hebben de Nederlandse fans afscheid moeten nemen van Spyker, dat is vervangen door Force India. De Duitser Adrian Sutil, vorig jaar beter dan de vervroegd uitgetreden Christijan Albers, kreeg er gezelschap van de ervaren Giancarlo Fisichella. De Italiaan klokte vanochtend de negende en 12de tijd, wat veelbelovend is. Force India hoopt met de financiële injectie van de rijke Indiër Vijay Mallya op langere termijn een rol van betekenis te gaan spelen, met Michiel Mol als mede-eigenaar. Zo heeft de Formule 1 toch nog een Nederlands tintje.

Volg de Formule 1 live via www.formula1.com