Fortis heeft nieuwe vrienden nodig

Fortis rammelt opnieuw met zijn spaarvarkentje. Ditmaal zou de krap bij kas zittende bank-verzekeraar zijn vermogensbeheerdivisie – waarvan een deel pas onlangs van ABN Amro werd overgenomen – wel eens naar de lommerd kunnen brengen. Naar verluidt wil Fortis een belang in het bedrijf verkopen aan Ping An, de Chinese verzekeraar die 4 procent van Fortis in handen heeft. Het lijkt erop dat Fortis zijn trekken thuis krijgt van de overname van ABN Amro.

Zeker, het te veel betalen voor ABN Amro is niet de enige reden voor het dreigende kapitaalgebrek van Fortis. Het concern heeft zich gevoegd in de rijen der slachtoffers van de subprimecrisis: afschrijvingen van 2,7 miljard euro op subprime-gerelateerde hypotheekobligaties hebben in het vierde kwartaal een verlies van 900 miljoen euro veroorzaakt.

Maar dat lijkt een schijntje in vergelijking met wat de overname van ABN Amro kan gaan kosten. Fortis wordt tegen de volle omvang van de gevolgen van deze transactie beschermd zolang de bank in onderhandeling is met biedingspartner Royal Bank of Scotland (RBS) over wie precies welk deel van de Nederlandse activiteiten van ABN Amro krijgt. Maar als die onderhandelingen in 2009 voorbij zijn, zal de kapitaalbasis van Fortis de last gaan voelen van het overnamebedrag van 17 maal de verwachte winst. De bank zou nu nog maar de helft daarvan waard zijn als zij op hetzelfde niveau zou worden verhandeld als haar branchegenoten uit de Benelux. Dat kost Fortis maar liefst 19 miljard euro aan verdwenen goodwill.

Die klap lijkt voor het concern te groot om geheel zelfstandig te kunnen incasseren, zeker als de subprimecrisis opnieuw tot schade zou leiden. Kredietbeoordelaars Moody’s en Standard & Poor’s hebben Fortis al op de nominatie voor een afwaardering van de kredietstatus gezet. Een overeenkomst met Ping An zou de kredietbeoordelaars kunnen vermurwen daar nog even mee te wachten, zonder dat er opnieuw een beroep hoeft te worden gedaan op de aandeelhouders, die Fortis vorig jaar al 13 miljard euro afhandig heeft gemaakt.

China lijkt misschien een verre bestemming om op zoek te gaan naar een nieuwe vriend. Maar een van Fortis’ vrienden van vorig jaar, het Spaanse Santander, heeft zijn steentje al bijgedragen. Santander nam de Braziliaanse vermogensbeheerdivisie van ABN Amro van Fortis over voor maar liefst 18 maal de historische winst. De andere biedingspartner, RBS, kampt zelf met kapitaaltekorten, en lijkt eerder bezittingen te gaan verkopen dan kopen. Fortis moet maar hopen dat zijn nieuwe vriend minder wispelturig is.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com

    • Mike Verdin