Chips als junkfood voor beleggers

Als er een lijstje zou bestaan met de snelst verdampte vermogens, zou Stephen Schwarzman, topman van investeringsmaatschapppij Blackstone, ongetwijfeld bovenaan staan. Sinds zijn private-equityfirma in de zomer naar de beurs is gegaan, heeft hij persoonlijk 3,9 miljard dollar verloren. Op papier dan.

Desondanks doneerde Schwarzman gisteren 100 miljoen dollar aan de New York Public Library. In ruil voor die bijdrage komt zijn naam in steen gebeiteld op een van de bibliotheekgebouwen. Met Blackstone gaat het ietsje minder. Door de kredietcrisis zijn de winsten weggesmolten. De beurskoers is meer dan gehalveerd.

Firma’s als Blackstone beweren dat ze bedrijven beter laten functioneren. Ze financieren overnames door hoge leningen aan te gaan. Deze investeerders hadden lange tijd een voorkeur voor bedrijven die in goede en slechte tijden door een stabiele kasstroom de rente en aflossing op schulden goed kunnen betalen.

Maar op het hoogtepunt van de private-equityboom begonnen ze bedrijven over te nemen waarvan de resultaten heftig heen en weer bewegen op de golven van de economie. Zoals in de halfgeleiderindustrie. Philips verkocht zijn chipdochter NXP, op een minderheidsbelang van 20 procent na, aan vier private-equityfirma’s in de zomer van 2006. Kort daarop werd concurrent Freescale door een consortium van (andere) opkoopfondsen overgenomen. Met Blackstone als leider.

De schuld van beide bedrijven werd niet gefinancierd met bankleningen, maar met high yield obligaties, beter bekend als junkbonds. Aan het begin van de kredietcrisis verhandelden de obligaties van beide bedrijven iets onder het uitgifteniveau, dat het vertrouwen weergeeft van beleggers dat ze aan hun verplichtingen zouden kunnen voldoen. Sindsdien is de koers van Freescale met een daling van 30 procent meer ingestort dan die van NXP, dat een koersdaling zag van 15 procent. Bij Freescale vloog de topman er drie weken geleden uit, het bedrijf heeft veel last van een inzakkende markt van chips.

Ook NXP verwacht dat in het lopende kwartaal de verkopen met 9 tot 13 procent zullen dalen. Gekoppeld aan het verlies na afschrijvingen over 2007 geen blijde boodschap. Zeker nu bedrijfsleningen de volgende categorie is die bedreigd wordt door de kredietcrisis, terwijl een recessie in de VS steeds naderbij komt. Een vlucht van beleggers zou daarop kunnen volgen.

In 2014 staat de naam van Schwarzman als icoon van deze tijd op een gebouw aan Fifth Avenue. Maar of NXP en Freescale dan nog op een kantoorgebouw staan?