Een balletje slaan tussen wuivende palmbomen

De jaarlijkse voorbereiding op het honkbalseizoen is een topattractie in Florida.

‘See you at the ballpark’, luidt het in de Sunshine State.

Op weg naar een parkeerplaats op het trainingscomplex van de Los Angeles Dodgers zet een vijftiger zijn auto even stil naast een golfkarretje waarin hij een Amerikaanse honkballegende heeft ontdekt. „Hey Tommy! Hoe gaat het met je? Je ziet er fantastisch uit.”

De levende legende is Tommy La-sorda, tachtig jaar oud en al sinds 1977 verbonden aan de honkbalclub uit The City of Angels, aanvankelijk als hoofdcoach. Nog steeds staat hij in honkbaltenue op het veld, sinds een paar weken tijdens de ‘lentetraining’ op het trainingscomplex van de Dodgers in Vero Beach, aan de oostkust van Florida. Geduldig zet Lasorda zijn handtekening, keer op keer, onder meer op een exemplaar uit 1977 van het tijdschrift Sports Illustrated met zijn foto op de cover. Een zojuist gearriveerde fan koopt snel een bal in het nabije Dodgers-winkeltje om die meteen te laten signeren door de man die in 2000 in Sydney de Amerikaanse ploeg naar de olympische titel leidde. Nu is Lasorda de speciale assistent van de hoofdtrainer, manager Joe Torre, net als de Dodgers afkomstig uit Brooklyn en tot vorig najaar trainer van de New York Yankees.

LA Dodgers is een van de achttien ploegen van de in totaal dertig teams uit de Major League die zich traditiegetrouw in het aangename klimaat van een van Amerika’s zuidelijkste staten op het nieuwe seizoen voorbereidt. De Dodgers doen dat dit jaar voor het laatst in Florida: ze staan aan de vooravond van een tweede verhuizing in de clubgeschiedenis. Andermaal keert de ploeg de oostkust van de Verenigde Staten de rug toe. Vijftig jaar geleden begonnen de Brooklyn Dodgers een nieuw leven in Los Angeles. De Dodgers trainen in de aanloop naar de competitie sinds 1948 al in Vero Beach. In de fanshop worden ballen verkocht met de opdruk ‘60 years Dodgertown’. Na dit jubileumjaar wil de eigenaar van het team z’n mannen dichter bij huis hebben. Vanaf 2009 houden de Dodgers hun spring training in Arizona – waar nu al twaalf ploegen zich voorbereiden en oefenduels spelen in de Cactus League – mits het nieuwe onderkomen dan gereed is.

Zo maakt bijvoorbeeld Andruw Jones, de speler uit de Nederlandse Antillen die de Atlanta Braves verruilde voor de Dodgers, nog op het nippertje kennis met Dodgertown. Als de nummer 20 van een van de velden op het complex naar een trainingszaal loopt, wordt hij achternagezeten door jongens die de sportman vergeefs om een handtekening vragen. Doorgaans plezieren de sportmannen hun fans na afloop van de trainingen.

Spring training – voorjaarstraining, al is het volgens de kalender nog winter – is een fenomeen. Wie vanuit Georgia de grens oversteekt met Florida en het Visitor Welcome Center langs Interstate 95 bij Jacksonville binnengaat, treft tussen de ontelbare brochures van hotels, steden en attracties zoals Cape Canaveral en de Everglades ook de Florida Spring Training Guide 2008 aan, een gratis boekwerkje met een welkomstwoord van gouverneur Charlie Crist. Hij wijst op de meer dan honderd jaar oude traditie om in Florida na afloop van de World Series – de finalereeks in het Amerikaanse honkbal in het najaar – de honkbalhandschoen weer op te pakken in de Sunshine State. En dat vorig jaar een recordaantal honkbalfans uit het hele land de oefenduels bijwoonde in wat de Grapefruit League wordt genoemd. De eerste wedstrijden werden op de laatste dinsdag van februari gespeeld en tot eind maart staan verspreid over Florida vrijwel dagelijks duels op het programma. Dat maakt spring training tot een topattractie. ‘See you at the ballpark’, is de slagzin waarmee gouverneur Crist zijn praatje besluit in de trainingsgids die een overzicht bevat van alle oefenduels en ook maagdelijk witte pagina’s heeft voor handtekeningen.

De eersten die midden februari de trainingscomplexen betreden zijn de pitchers en de catchers, een kleine week later zijn alle ploegen met veertig man op volle oorlogssterkte. In de loop van deze maand wordt besloten welke 25 spelers deel zullen uitmaken van de hoofdmacht en wie wordt gestald bij de satellietclubs van de grote ploegen in de Minor League.

Over de spring training hangt de schaduw van het recente verleden. Het steroïdenschandaal dat vorig najaar losbarstte in het Amerikaanse honkbal laat ook zijn sporen na in de diverse trainingskampen. In Tampa, in het trainingskamp van de New York Yankees, gaf honkballer Andy Pettitte een paar weken geleden een drukbezochte persconferentie over zijn gebruik van groeihormonen. Roger Clemens, de oud-speler van de Houston Astros die ondanks sterke aanwijzingen glashard ontkent dat hij spierversterkende middelen heeft gebruikt, hervatte vorige week in Florida de training bij zijn ploeg, als instructeur. Hij gaf geen persconferentie, maar al zijn bewegingen werden nauwlettend gevolgd door een pelotonnetje honkbalverslaggevers.

Hoewel het Amerikaanse honkbal zich door een donkere periode worstelt is het in Fort Meyers, aan de westkust van Florida, nog een beetje feest. Hier traint al voor het vijftiende jaar de laatste winnaar van de World Series, Boston Red Sox.

Het is lunchtijd als Red Sox-fans bij het stadion City of Palms Park uit een bus stappen die hen heeft opgehaald bij de training van hun favoriete ploeg, enkele kilometers verderop. Na het bezoek aan de spelers volgt een rondleiding over het complex waar de Red Sox voor maximaal 7.309 toeschouwers hun vriendschappelijke thuisduels spelen, soms twee per dag. De fanshop is overvol. Shirts met het logo van de ‘rode sokken’ gaan over de toonbank, en minder vanzelfsprekende clubartikelen zoals een vierdelige barbecueset in de clubkleuren en Red Sox-wielhoezen voor de auto.

„Ik hoor dat de vluchten naar Boston gecanceld zijn”, zegt de ene fan tegen de andere. ‘Thuis’ ligt sneeuw, hier wuiven palmbomen, is het zonnig en 30 graden Celsius.

De kampioenen laten zich deze vrijdagmiddag in februari niet zien in het stadion, waar zojuist op een wand een vlaggetje met de tekst World Series 2007 Champions is aangebracht, naast de exemplaren van 2004, 1918, 1916, 1915, 1912 en 1903. De spelers hebben hier in de buurt hun jaarlijkse golftoernooi. De opbrengst gaat naar het plaatselijke kinderziekenhuis, zegt gids Joe Knoll. In het stadiongebouw voert de rondleiding langs zwart-witfoto’s van clubhelden als Babe Ruth. In een kleine ruimte worden tv-beelden van de ochtendtraining gemonteerd en naar Boston doorgestuurd.

Anderhalve week geleden speelden de Red Sox in Fort Meyers een derby, hun eerste oefenduel, tegen Boston College. Bij het stadion staat zelfs een krantenautomaat met de Boston Globe.

Voor de Red Sox komt eerder dan voor de meeste andere ploegen een eind aan de spring training in Florida. De kampioen opent 25 maart in Tokio tegen de Oakland Athletics het reguliere seizoen, na daar eerst enkele demonstratiewedstrijden te hebben gespeeld. Een deel van de selectie van de LA Dodgers, met hoofdcoach Torre, vliegt voor een paar oefenduels naar Peking. Lasorda ontfermt zich dan over het achtergebleven deel van de ploeg.

    • Ward op den Brouw