Australische held of een crimineel

Australië is opnieuw in de ban van Ned Kelly, bankrover, vrijheidsstrijder en volksheld, nu wellicht zijn graf is gevonden.

Gravure van Ned Kelly in zijn plaatijzeren pak. Foto Ullstein EDWARD ("NED") KELLY (1855-1880). Australian bandit. Kelly shown wearing his homemade armor shortly before his capture: line engraving, 1880. Ullstein bild

Een dappere vrijheidstrijder die vocht tegen het koloniale Britse gezag of een ordinaire veedief en bankovervaller? Met de vermoedelijke vondst van het graf van de Australische 19de-eeuwse crimineel Ned Kelly wordt de discussie over zijn heldenstatus weer opgerakeld.

Kelly werd in 1880 opgehangen en samen met 31 struikrovers, moordenaars en paardendieven begraven in een massagraf naast een gevangenis in Melbourne. Hij was de zoon van een Ierse veroordeelde, in 1855 geboren in het zuidelijke stadje Beveridge.

Kelly en zijn bende hielden zich vooral bezig met het overvallen van banken, politiebureaus en andere symbolen van het Britse gezag, en met het stelen van vee. Immigranten, die in armoede leefden en werden onderdrukt, zagen hem als een held, ook omdat hij er herhaaldelijk in slaagde aan de Britse autoriteiten te ontsnappen.

Kelly en zijn gang maakten zich onsterfelijk met hun plaatijzeren harnassen en helmen. Deze zijn met andere Kelly-curiosa te zien in een museum in Glenrowan in Victoria, waar de bende uiteindelijk in 1880 werd gearresteerd.

Voor veel Australiërs is hij een volksheld, een politieke revolutionair die opkwam voor de immigranten aan het eind van de negentiende eeuw. Anderen zien hem als een ordinaire crimineel en kille moordenaar. In de laatste film over zijn leven, Ned Kelly uit 2003, wordt hij neergezet als een Robin Hood die banken berooft om de arme immigranten hun geld terug te geven.

Volgens archeologen wordt het nog een hele klus om op basis van de stoffelijke resten in het massagraf vast te stellen of het daadwerkelijk om Kelly gaat.