Voorbeeldig

De Koreaanse hoogleraar Tae-Kook Kim in betere tijden.

Hoofdredacteur Donald Kennedy van het befaamde wetenschappelijke tijdschrift Science scheef deze week met oud-hoofdredacteur Bruce Alberts een expression of concern. De twee spreken hun zorg uit over een artikel dat in 2005 in het blad verscheen. Eerste auteur Jaejoon Won en zijn collega’s van het Korean Advanced Institute of Science and Technology beschreven daarin een methode om de activiteit van moleculen in levende cellen te bestuderen. De groep zette, naar eigen zeggen, magnetische nanodeeltjes in: die fungeerden in een magneetveld als labels van de moleculen.

Ingenieus en knap. Alleen: de methode was waarschijnlijk grotendeels gefingeerd. Net als een ander artikel van de groep, dat bij concurrent Nature Chemical Biology (in 2006) verscheen, zo schrijven de hoofdredacteuren. In de woorden van een Koreaanse onderzoekscommissie: “De voorlopige uitkomsten van ons onderzoek zijn sterk genoeg om ons ervan te overtuigen dat de artikelen geen enkele wetenschappelijke waarheid bevatten.”

Het onderzoek van de commissie spitst zich toe op hoogleraar Tae-Kook Kim. Hij leidt de groep waarin Jaejoon Won werkt, en was co-auteur van de artikelen. In 2005, na het verschijnen van het nu betwiste onderzoek in Science, vertelde hij in Koreaanse kranten dat hij een tweede Hwang Woo Suk wilde worden.

Opmerkelijk want twee jaar later, in 2007, viel Woo Suk, een held in Korea, van zijn voetstuk. De ‘kloonkoning’, die als eerste ter wereld een hond en een wolf kloonde, had zwaar gefraudeerd met zijn spectaculaire onderzoek aan menselijke stamcellen (ook verschenen in Science). Het is onbekend wat Tae-Kook Kim destijds van die ontmaskering vond. Hij was deze week onbereikbaar.