Louis Vuitton om in te bijten

De kleine onderneming Haute Digity Dog maakt het met zijn design voor hondenspeeltjes het gerenommeerde tassenbedrijf Louis Vuitton zeer lastig. Ook namen als Furrarri en Furcedes vallen niet in goede aarde.

Afbeeldingen van het stoffen parfumflesje Chewnel no. 5 (foto), het flesje hondenparfum Timmy Holedigger, een rode pluchen Furrarri en hierboven een Chewy Vuiton-kussen. KONICA MINOLTA DIGITAL CAMERA

Louis Vuitton, de Franse fabrikant van de gelijknamige exclusieve dameshandtassen, kan het nog steeds niet geloven.

Hoe heeft die Amerikaanse rechter het nu in zijn hoofd kunnen halen het bedrijf Haute Digity Dog toe te staan hondenspeelgoed in Louis Vuitton-design op de markt te brengen?

Digity Dog, een kleine onderneming in de staat Nevada, handelt in pluchen hondenspeeltjes die een piepje geven als de hond er in bijt. Het speelgoed, dat niet alleen in de winkel wordt verkocht, maar ook en vooral via internet, heeft één belangrijk kenmerk: de vormgeving en de merknaam ervan zijn afgeleid van wereldbekende merken.

Zo kan de hond of zijn baasje kiezen voor een kleine pluchen Ferrari of Mercedes met melige merknamen als Furrarri en Furcedes.

Ook heeft Digity Dog een stoffen parfumflesje in de aanbieding met het merk Chewnel no. 5. En dan is er dat kleine tasje, met het herkenbare design van de Louis Vuitton-tas maar dan met de naam Chewy Vuiton en voorzien van een piepje voor het geval de hond er in bijt.

Tassenfabrikant Louis Vuitton is de eerste grote merkhouder die in opstand komt tegen Digity Dog. Het modehuis vindt het onacceptabel dat deze minderwaardige hondenspeciaalzaak het prestigieuze merk Louis Vuitton belachelijk maakt. En daarom hebben de Fransen Digity Dog voor de rechter gesleept.

Het is allemaal uiterst schadelijk voor ons wereldbekende merk, zo stelt het modehuis. Als het niet ophoudt gaat ons publiek Louis Vuitton nog associëren met kauwende en kwijlende honden! Het merk dreigt hierdoor zijn exclusiviteit te verliezen.

Maar tot ontzetting van de Fransen mochten de juridische maatregelen niet baten. Niet alleen de rechtbank in Virginia stelde Louis Vuitton in het ongelijk, ook in een hoger beroep bij de Court of Appeal ging het eind vorig jaar mis.

Ondanks het feit dat het modehuis de rechter had overladen met materiaal dat de grote bekendheid en exclusiviteit van het merk moest aantonen, wilde de Court of Appeal het hondenspeeltje niet verbieden.

Foto’s van Madonna en Jennifer Lopez met de tas, voorbeelden van lange wachtlijsten van kopers, prijskaartjes tussen 1000 en 4800 dollar en reclamebudgetten van 48 miljoen dollar, het kon de rechter allemaal niet vermurwen.

Volgens de rechter zal niemand er aan twijfelen dat het Chewy Vuiton-speeltje van Digity Dog een imitatie is van de bekende Louis Vuitton-tas. Maar, zo stelt de rechter vast, er zijn natuurlijk ook allerlei elementen aanwezig die voor duidelijke verschillen zorgen.

Het speeltje is veel kleiner dan de echte tas, het is heel ruw vormgegeven en niet onbelangrijk: het is overduidelijk bestemd voor de hond, niet voor de mens. Juist het feit dat er aan de ene kant flinke gelijkenissen zijn en aan de andere kant ook duidelijke verschillen, maakt dit Chewy Vuiton-product tot een geslaagde parodie.

De makers van de Chewey Vuiton steken volgens de rechter op een grappige manier de draak met de haute couture en met alle ‘well-to-do’ beroemdheden die met die veel te dure Louis Vuitton-tassen rondlopen.

Juist de grote bekendheid van het Louis Vuitton-merk zorgt ervoor dat consumenten meteen begrijpen dat het hier om een parodie gaat. Van verlies van exclusiviteit of van verwatering van het merk Louis Vuitton zal dan ook geen sprake zijn, aldus de rechter.

Inmiddels is er in Amerika enige opschudding ontstaan over de kwestie. De International Trade Mark Association INTA, de grootste organisatie op het gebied van merkenrecht in de Verenigde Staten, heeft zich in de affaire gemengd en stelt dat de rechter het bij het verkeerde eind heeft. Volgens INTA zou de rechter bekende merken beter moeten beschermen tegen dit soort profiteurs.

Maar komt dit nu allemaal volstrekt onverwacht? Toch niet helemaal, want als Louis Vuitton eens op de koffie was gegaan bij Tommy Hilfiger, een andere groot internationaal modehuis, dan hadden ze kunnen weten dat deze hondenkwestie geen ‘kat in het bakkie’ was. Tommy Hilfiger liep een aantal jaren geleden tegen een vergelijkbaar probleem aan en verloor grandioos. Ook in dat geval ging het toevallig om een hondenproduct.

Een grapjas had verzonnen om flesjes hondenparfum in een Tommy Hilfiger-look op de markt te brengen. Maar het ergste was de merknaam van het goedje: Timmy Holedigger. Ook voor dat geval oordeelde de rechter echter dat zo’n grapje moest kunnen.

En ondertussen vindt Digity Dog het natuurlijk allemaal prachtig. Dankzij alle publiciteit die de zaak heeft gekregen vliegen de piepende Chewy Vuiton-tasjes nu over de toonbank.

    • Bast Kist