Motorracen bij kunstlicht in de woestijn

De coureurs in de MotoGP rijden in Qatar voor het eerst bij kunstlicht. Een gebied ter grootte van 70 voetbalvelden staat in de schijnwerpers. De keus voor banden is nu lastiger.

Het circuit in Doha eerder deze week bij een training. Foto Reuters The Losail Circuit is pictured before the start of the night training session in Doha February 28, 2008. Qatar is organizing the first ever MotoGP night race on March 9, 2008. REUTERS/Fadi Al-Assaad (QATAR) REUTERS

Een zee van licht moet de wegracers zondagavond door de woestijn van Qatar loodsen. De eerste MotoGP van het nieuwe seizoen beleeft de primeur van een race bij kunstlicht. Een experiment met complicaties, maar op voorhand een succes voor Nasser bin Khalifa al-Attiyah, voorzitter van de motorsportbond van Qatar en bedenker van de nachtrace.

Een MotoGP die ’s avonds om elf uur van start gaat, verzin het maar. Het past in de ambities van het Arabische emiraat een vooraanstaand sportland te worden. In dat streven mag Qatar, dat zich ook kandidaat heeft gesteld voor de Olympische Spelen in 2016, zo nu en dan graag de aandacht trekken met een stunt. Geld speelt dan geen rol, want de extra kosten voor de verlichting van het circuit bedragen vijftien miljoen dollar.

Reeds in 2003 bij de aanleg van het Losail circuit, even buiten hoofdstad Doha, vond de voormalige rallyrijder Bin Khalifa Al-Attiyah het binnenhalen van de MotoGP niet exclusief genoeg; hij wilde de primeur van een wegrace bij kunstlicht. De Qatarees werkte een plan uit waarvoor, na enige mislukte testen, vorig jaar eindelijk toestemming werd verleend door de internationale motorsportfederatie FIM en Dorna, de Spaanse koepelorganisatie van de MotoGP.

Bin Khalifa Al-Attiyah heeft de zaken groots aangepakt. Hij liet het Amerikaanse bedrijf Musco Lighting, marktleider in de wereld op het gebied van sportverlichting, een hoeveelheid masten plaatsen waarmee een oppervlakte van zeventig voetbalvelden kan worden verlicht. Er zijn 3.400 lichtunits aangebracht, bij elkaar goed voor een gezamenlijke lichtsterkte van 5,4 miljoen watt. Dat is noodzakelijk om schaduwvorming van de coureurs te voorkomen en hen bij snelheden van boven de 300 kilometer per uur goed zicht te garanderen. Bovendien moet er voldoende licht zijn om televisie-uitzendingen mogelijk te maken en de toeschouwers in staat te stellen de races te volgen.

Nu de verlichting is gerealiseerd en is goedgekeurd door de veiligheidscommissie van de coureurs –- met onder anderen zevenvoudig wereldkampioen Valentino Rossi – zijn er in de praktijk toch enige complicaties. Zo blijkt de bandenkeus moeilijk, omdat de temperatuur in de woestijn ’s avond daalt tot zo’n vijftien graden. Dat heeft in de trainingen tot de nodige valpartijen geleid, onder anderen van de Italiaan Marco Melandri.

De specialisten bij de bandenfirma’s kiezen vooralsnog voor een relatief zachte band. Niet tot tevredenheid van alle coureurs, die vooral klagen over gebrek aan grip bij het accelereren. De Italiaan Rossi mopperde dat hij bij het uitkomen van de bochten voortdurend wegglijdt. Hij heeft al geopperd de race te verplaatsen naar een warmere periode in het jaar.

Wereldkampioen Casey Stoner lijkt zijn zaakjes beter op orde te hebben, mede omdat hij op hetzelfde merk banden (Bridgestone, red.) rijdt dan Rossi. De Australiër doet het goed in de trainingen. Hij zegt ook vertrouwd te zijn met racen bij kunstlicht, omdat hij als junior in de avonduren deelnam aan speedwaywedstrijden en dirt-track races.

De Nederlander Hugo van den Berg, die uitkomt in de 125cc en in Qatar debuteert voor het Molenaar Racingteam, liep na de eerste trainingen niet over van enthousiasme. „Ik race liever overdag”, zei hij tegenover persbureau ANP. „Het was even wennen. Je ziet schaduwen voor en achter je, waardoor je je beter moet concentreren. Maar verder is het niet heel anders.”

Hoewel er in de Amerikaanse autoklasse Nascar al jarenlang bij kunstlicht wordt geracet, lijkt er sprake van een trend. Ook de autocoureurs in de Formule 1 moeten er dit jaar aan geloven. De primeur van een grand prix in Singapore heeft op 28 september plaats in de avonduren. De start is daar ’s avonds om acht uur. Niet tot tevredenheid van alle inwoners van de Aziatische stadstaat. Sinds de aankondiging van een Formule 1-race, die evenals Monaco en Valencia op een stratencircuit wordt gehouden, ligt het stadsbestuur onder vuur. Daar is in Qatar geen sprake van.