Light pindakaas en gezonde crème brûlée

Unilever opende gisteren het eerste van zes onderzoekscentra. Een centralere aanpak moet de ontwikkeling van goedkopere en gezondere producten versnellen.

Laboratorium van Unilever in Vlaardingen, één van de zes plaatsen in de wereld waar het concern zijn onderzoek en ontwikkeling uitvoert.

Een werknemer van Unilever heeft net haar bordje opzij gezet, maar kan het toch niet laten. Met haar vinger schept ze nog een lik slagroom op en stopt die in haar mond. Haar collega naast haar schept met kleine lepeltjes een stuk of tien smaken spreads op.

Deze producten worden, onder andere, ontwikkeld in het net geopende onderzoekscentrum voor zogeheten structured emulsions als margarine, spreads en dressings in Vlaardingen. Daar zijn ook het ontwikkelingscentrum voor restaurantproducten en het Europese centrum voor verpakkingstechnologie van Unilever gevestigd.

Alan Jope, bij Unilever verantwoordelijk voor spreads, kookproducten en dressings, verwacht dat de nieuwe organisatiestructuur kosten zal besparen. Dat is nodig om de verwachte prijsstijging van levensmiddelen te beperken. „De prijsstijging van sojabonen, een van onze primaire ingrediënten, is een bedreiging voor ons geworden. De kosten daarvan zijn de laatste jaren verdrievoudigd.” Jope denkt daarom aan „samenwerking met partners of misschien zelfs met de concurrentie”.

Op de proeverij tijdens de opening van het ontwikkelingscentrum zijn Unilever-producten van verschillende prijzen te vinden. Bij de margarinestand blijkt dat producten met nieuwe ingrediënten voor de consument niet altijd goedkoper zijn dan de ‘vertrouwde’ versies ervan. Zo kost een kuipje met cholesterolverlagende extracten uit onder meer raapzaden en zonnebloempitten in de winkel vier euro, terwijl het reguliere product anderhalve euro kost. De prijs van een kuipje met innovatieve omega-3 vetzuren afkomstig van vissen ligt rond de twee euro.

Behalve goedkopere voedingsmiddelen streeft Unilever ook naar gezondere producten, aldus directeur Carla Hilhorst van Structured Emulsions. Nieuwe toepassingen van vetten en emulsificatie, het samenvoegen van olie en water, moeten daarbij helpen. „Essentiële oliën als visolie zullen bijvoorbeeld de onverzadigde vetten gaan vervangen. Dit levert ook meer lightproducten op. Verder is het streven om meer gezonde voedingsstoffen aan levensmiddelenproducten toe te voegen.”

Deze nieuwe voedingswaren worden verwerkt in onder meer yoghurtdrankjes, light pindakaas en crème brûlée, allemaal producten die te proeven zijn bij de opening van het onderzoekscentrum. Vetwetenschapper Kevin Smith van Unilever staat naast de drukke cakeafdeling. Hij schept roomijs, die nog niet verkrijgbaar is in Europa, in bakjes. Daarbij geeft hij uitleg over de gebruikte vetten. „Dit ijs met palmolie bevat 60 procent vet. In een ander ijsmerk met dezelfde smaak zit meestal zo’n 90 procent vet. Dan wordt gebruik gemaakt van kokosvet.”

Het centrum is het eerste van zes technologiecentra die Unilever verspreid over de hele wereld opzet. Het concern maakte eind 2006 bekend voor een globalere aanpak te kiezen. Onderzoek en ontwikkeling was te verspreid over de 39 kantoren wereldwijd. Die worden nu ondergebracht in zes Centres of Excellence. Het komende jaar gaan de overige vijf centra open: dranken, ijs, droog voedsel, vloeibaar en geassembleerd voedsel, zoals diepvriesmaaltijden. De centra worden gevestigd in Duitsland, Polen, Italië en Groot-Brittannië.

De centralisering had als gevolg dat veel werknemers moesten verhuizen. „Veel mensen zijn óf gestopt óf ondergebracht bij een andere afdeling”, aldus chemisch technoloog Rob Bons. Hij is 38 jaar werkzaam voor het bedrijf en drinkt op de proeverij wat met zijn collega’s. „Elke vijf jaar is er een kleine verandering en om de tien jaar een grote. Ingrijpend, maar dat moet wel. Anders verlies je de slag met de concurrentie.”

Rectificatie / Gerectificeerd

Correcties en aanvullingen

IJs met palmolie

In Light pindakaas en gezonde crème brûlée (5 maart, pagina 18) staat dat ijs met palmolie 60 procent vet bevat. Dit moet zijn: 8 procent vet, waarvan 60 procent verzadigd vet. Verder vormen structured emulsions, zoals margarine, spreads en dressings, geen 6,7 maar 16,5 procent van de omzet van Unilever.

    • Melissa Song Loong