Order Pentagon gaat naar EADS

Een werknemer van de Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing demonstreert tegen de gunning van een groot defensiecontract aan een consortium van het Europese EADS en het Amerikaanse Northrop. Foto AP Boeing union worker Gary Caya of Snohomish, Wash., holds a sign during a press conference at the Aerospace Machinists Union in Everett, Wash., Friday Feb. 29, 2008. Caya was among the aerospace workers who were protesting the U.S. Air Forces decision to award an air tanker contract to Airbus-Northrop Grumman. (AP Photo/Stephen Brashear) Associated Press

Het Amerikaanse ministerie van Defensie heeft in het weekeinde de opdracht voor de vervanging van honderden tankvliegtuigen gegund aan een consortium waarin het Europese EADS een hoofdrol heeft. De Amerikaanse vliegtuigfabrikant Boeing is gepasseerd.

Het consortium met EADS, de eigenaar van Airbus, en het Amerikaanse Northrop Grumman zal voor 35 miljard dollar (23 miljard euro) 179 aangepaste Airbus A330-toestellen leveren.

De toekenning is een breuk in de relatie tussen de Amerikaanse luchtmacht en Boeing. Dat bedrijf was de fabrikant van de huidige vloot aan tankvliegtuigen, waarvan sommige inmiddels veertig jaar oud zijn. Boeing zegt in een reactie „zeer teleurgesteld” te zijn en overweegt in beroep te gaan tegen het besluit. De Amerikaanse staat Washington, waar Boeings grootste fabrieken zijn gevestigd (bij Seattle), zegt „teleurgesteld te zijn dat dit besluit het Europese Airbus en buitenlandse werknemers gebruikt om een tanker voor het Amerikaanse leger te bouwen”. In Seattle gingen werknemers van Boeing gisteren uit protest de straat op.

Verscheidene Amerikaanse politici hebben verontwaardigd gereageerd op de toekenning van het contract aan een buitenlands bedrijf. Het Democratische Congreslid Norm Dicks zegt in The New York Times: „We zitten midden in een recessie nu we dit aan Airbus geven. Dat zal niet goed vallen.”

Verantwoordelijk generaal Arthur Lichte verdedigde de keus: „Dit is een Amerikaanse tanker die wordt bestuurd door Amerikaanse piloten met een Amerikaanse vlag op de staart. Het toestel zal elke dag Amerikaanse levens redden.”

Het aanbestedingsproces voor de tankervliegtuigen loopt al twaalf jaar. In mei 2003 had Boeing het contract al op zak, totdat senator – en huidige Republikeinse presidentskandidaat – John McCain protest aantekende wegens mogelijke omkooppraktijken. McCain bleek gelijk te hebben: een hoge functionaris van het Pentagon was door Boeing omgekocht. Het contract werd hierop ongeldig verklaard en er kwam een nieuwe aanbesteding.