Ex-bankier Knebel geniet in Rabowagen van echte koers

De machtsstrijd leek ver weg tijdens de opening van het Europese wielerseizoen in Gent. De nieuwe ploegleider van Rabo, Harold Knebel, beleefde een stormachtig debuut.

Philippe Gilbert juicht in Gent na 50 kilometer in de aanval te zijn geweest. De Waal met de stijl die doet denken aan Eddy Merckx was in de Omloop Het Volk te sterk voor het Quickstepblok. Foto Wessel van Keuk/Cor Vos Gent - Belgie - wielrennen - cyclisme - cycling - radsport - Omloop Het Volk - Gent - Gent - Philippe Gilbert (La Francaise Des Jeux) - foto Wessel van Keuk en Cor Vos ©2008 Vos, Cor

Denk de kleuren weg, voeg een paar remkabels aan het stuur van de racefiets toe en het lijkt wel of Eddy Merckx over de Vlaamse klimmetjes en kasseien naar de overwinning in de Omloop Het Volk rijdt. Niet alleen de aanval die Philippe Gilbert op vijftig kilometer van de eindstreep in Gent inzette was Merckxiaans. Ook de stijl van de renner van La Française des Jeux, met de armen in een hoek van negentig graden en het hoofd tussen de schouders, lijkt wel wat op die van de grootste renner aller tijden.

Gilbert vermorzelde zo in z’n eentje het machtige blok van de Quickstep-ploeg, met kampioenen als Tom Boonen, Stijn Devolder en Paolo Bettini. Bij de opening van het West-Europese wielerseizoen juichten de Vlaamse fans voor prachtige solo-overwinning van een 25-jarige Waal.

„De uitbraak van Gilbert was magnifiek”, zegt Harold Knebel (45) als hij na de finish uit de auto van Rabobank-ploegleider Erik Dekker stapt. In Vlaanderen heeft hij een stormachtige eerste dag beleeft in zijn nieuwe functie als directeur van de Rabobank Wielerploegen. „Ik beschouw dit als de start van een wielerseizoen waarin de liefhebbers langs de kant en op tv weer iets hebben kunnen zien wat deze sport zo mooi maakt. Met voor België een prachtige winnaar. Ik hoop dat dit voor de grote partijen in de wielersport aanleiding is om ook hun verantwoordelijkheid te nemen en de ruzie op te lossen.”

Achter de façade van de Vlaamse openingskoers vechten bestuurders een genadeloze machtsstrijd uit. De internationale wielerunie UCI probeert zich krampachtig te handhaven als ‘regering’ van het wielrennen. Maar de machtige ASO, de Franse organisator van onder meer Parijs-Nice en de Tour de France, doet wat het wil. Met één pennestreek verdwijnt Astana, de Kazachstaanse topploeg van Tourwinnaar Alberto Contador en ploegleider Johan Bruyneel, uit het deelnemersveld van ‘hun’ koersen. „Feitelijk speelt dit boven de hoofden van de ploegen”, zegt Knebel. „Het is een discussie tussen UCI en ASO, twee grootheden in de wielersport. Maar de toekomst van de sport staat hier wél bij op het spel.”

De al drie jaar durende ruzie laait op, uitgerekend op het moment dat iedereen in en om het peloton de mond vol heeft van ‘het nieuwe wielrennen’, zonder dope-incidenten vooral. Veel is zaterdag inderdaad nieuw, vlak voor de start van de Omloop Het Volk. Nieuwe shirtjes, nieuwe ploegen, zoals het Amerikaanse Slipstream, dat zichzelf stoer afficheert als the cleanest team in the World. En bij Rabo debuteert bankier Knebel in de auto als opvolger van succesvolle wielerdieren als Jan Raas (vertrokken in 2003) en Theo de Rooij, die na de affaire rond Rasmussen in de Tour van 2007 opstapte als directeur. Knebel stelt zich bij zijn debuut bescheiden op. „Ons veranderingsproces is nog maar net gestart. Het effect van de veranderingen moeten we nog zien.”

Bij alle vernieuwing domineert rond ’t Kuipke in Gent echter de historie. Zoals elke keer sinds de eerste editie in 1945 verdringt het wielervolk zich tussen de ploegauto’s, hunkerend naar een foto of handtekening. Jong en oud, dun en dik, compleet met petjes, shirts en soms een racefiets. Bij afwezigheid van Eddy Merckx, die wordt genoemd als bemiddelaar in het conflict tussen UCI en ASO, zijn Freddy Maertens en Johan Museeuw de gevierde oud-kampioenen. Hoezo nieuwe wielersport? Hilaire van der Schueren en Jef Braeckevelt, al sinds mensenheugenis ploegleider, staan minzaam de pers te woord. „Veel wind”, kijkt Braeckevelt met kennersblik vooruit naar de koers. Wie weet hier welke strijd zich op hoog niveau achter de schermen afspeelt, met geruchten over grote investeerders die het hele profwielrennen willen kopen? Wie wíl het weten? „Paradoxaal”, omschrijft Knebel de situatie.

Onderweg genoeg wielertraditie. Na twintig kilometer valt favoriet Robbie McEwen ziek uit. „Flanellen benen”, omschrijft een Vlaamse radiocommentator. Altijd prachtige uitdrukkingen. Bovenop de Berendries, na 99 kilometer, halen vroege supporters een warme worst bij de ‘Smulbar’. Op de weg gekalkt: De Peet, voor de vorig jaar gestopte oud-winnaar Peter van Petegem die nu koersdirecteur is. Ro-da-ni-aaa, tettert een auto de reclameslogan voor een horlogemerk, en iedere Vlaming weet vanaf z’n geboorte wat dat betekent: de renners komen eraan. Zes koplopers, dan het peloton met Tom Boonen en Joost Posthuma op de eerste rijen.

De favorieten van Quickstep hebben de koers in hun greep, totdat op de Eikenberg Philippe Gilbert onnavolgbaar demarreert. Kansloos is plotseling de rest. De winnaar van de Omloop in 2006 haalt alle vroege vluchters bij. Met iets meer dan twintig kilometer te rijden schudt hij op de Lange Munt (een kasseistrook van 2.500 meter) ter hoogte van Scheldewindeke iedereen van zich af. Zelfs een achtervolgende groep met toppers als Nick Nuyens (die tweede wordt), Thor Hushovd (derde), Fabian Cancellara en Leif Hoste komt niet dichterbij. „Wij dachten eerst: gekkenwerk van Gilbert, hij gaat ons terugbrengen naar de vroege vluchters”, zegt Knebel aan de finish. „Maar hij was erg goed. Ik had Gilbert op Mallorca al zien rijden, hij is momenteel van een andere orde.”

De ex-bankier heeft toch genoten van zijn eerste werkdag bij de wielerploeg. „We hebben achter het peloton veel moeten repareren. Kapotte wielen, kapotte derailleur, paar kleine valpartijen. Stilstaan en weer het hele peloton inhalen, over die smalle weggetjes, spectaculair rijwerk van Erik Dekker. Dat is wat de tv-kijker niet ziet, maar wat wel onderdeel is van de koers. Wat een mooie wedstrijd, mooi om mee te maken. Helaas hebben we in de koers geen rol van betekenis kunnen spelen.”

Ploegleider Erik Dekker weet dat het nieuwe wielrennen niet zonder alle oude wetten kan. „Het is teleurstellend dat we niet mee zaten. Maar dat wij in de Omloop geen rol van betekenis spelen is traditie. Daar houden we ons maar aan vast.”

Bekijk beelden van Omloop Het Volk op rabosport.tv

    • Maarten Scholten