Eén op honderd Amerikanen in gevangenis

Voor het eerst in de geschiedenis zit meer dan één op de honderd volwassen Amerikanen in de gevangenis. Dat blijkt uit een onderzoek, dat strengere straffen noemt als de voornaamste oorzaak van de gestaag gegroeide gevangenispopulatie.

De Verenigde Staten sluiten meer mensen op dan enig ander land, stelt het rapport van het Pew Center on the States, dat gisteren openbaar werd gemaakt.

Op basis van gegevens van de Amerikaanse deelstaten komt het rapport tot de slotsom dat begin dit jaar meer dan 2,3 miljoen volwassen Amerikanen achter de tralies zaten. Dat is bijna drie keer zoveel als twintig jaar geleden. In de telling zijn niet meegenomen mensen die vastzitten voor niet-criminele immigratiekwesties.

In China, dat een veel grotere bevolking heeft, zouden 1,5 miljoen mensen in de gevangenis zitten. Rusland staat op de derde plaats met 890.000 gevangenen.

Het recordaantal gevangenen kost de Amerikaanse deelstaten bijna vijftig miljard dollar per jaar, en de federale overheid nog eens vijf miljard. Gemiddeld besteden staten zeven procent van hun begroting aan strafinrichtingen.

Onder sommige bevolkingsgroepen is het aantal gevangenen veel groter dan het gemiddelde. Zo zit 1 op de 36 mannen met een latino-achtergrond gevangen, 1 op de 15 zwarte mannen en zelfs 1 op de 9 zwarte mannen in de leeftijd van 20 tot 34 jaar. Van de blanke vrouwen zit 1 op de 355 gevangen, van de zwarte vrouwen 1 op de honderd.

Volgens de opstellers van het rapport wordt de groei in het aantal gevangenen niet weerspiegeld in een vergelijkbare groei van de openbare veiligheid. Maar deskundigen bestrijden dat en wijzen erop dat het aantal gewelddadige misdaden de afgelopen twintig jaar met een kwart is gedaald.

In de jaren tachtig zijn op deelstaat- en federaal niveau strengere straffen ingevoerd. In de jaren negentig voerden veel staten bovendien het beginsel „drie keer en je bent uit” in, waarbij een derde veroordeling, ongeacht de ernst van het misdrijf, tot zware gevangenisstraf kon leiden. Rechters werden gebonden aan minimumstraffen.

Rapport van het Pew Center via nrc.nl/wereld