Chuck is niet bang voor hedgefonds

Nog voordat hij topman wordt van de fabrikant van chipmachines ASMI ligt Chuck del Prado al overhoop met een grote aandeelhouder.

Je moet het maar durven. Twee dagen voor je officiële aanstelling als bestuursvoorzitter – waartegen een van je grootaandeelhouders nota bene heftig heeft geprotesteerd – een vurige wens van diezelfde aandeelhouder regelrecht naar de prullenbak verwijzen.

Dat is precies wat Chuck del Prado, de aanstaande topman van de chipmachinemaker ASM International (ASMI), gisteren deed. Per 1 maart volgt hij zijn vader Arthur (75) - met circa 20 procent de grootste aandeelhouder - op en tijdens zijn eerste publieke optreden in het Hilton hotel in Amsterdam maakte hij bekend dat het „niet in ASMI’s belang” zou zijn om het huidige bestuur te vervangen. Het hedgefonds Fursa, dat een belang heeft van 10 procent in het in Bilthoven gevestigde bedrijf, drong daar de laatste tijd juist op aan, omdat het ontevreden is over het rendement op zijn belang. Fursa wil het zittende bestuur vervangen door ‘experts uit de industrie’. Het heeft een plan ingediend voor een nieuwe strategie. Eerder had de activistische aandeelhouder al geprotesteerd tegen de benoeming van Chuck del Prado.

De ontevredenheid bij Fursa wordt vooral veroorzaakt door één divisie van ASMI: de zogeheten front-end activiteiten, het onderdeel dat machines maakt voor de fabricage van halfgeleidermachines. De financiële resultaten van de divisie lopen al jaren achter bij de prestaties van de divisie ASM Pacific Technology (ASM PT), dat apparatuur maakt voor de assemblage en verpakking van chips.

Tot onvrede van Fursa werd de winst van ASM PT vorig jaar bovendien niet uitgekeerd aan de aandeelhouders, maar gebruikt om ASMI in de lucht te houden. Del Prado zei gisteren overigens dat het bedrijf de komende drie jaar dividenden van ASM PT (ASMI heeft een belang van 53 procent) wil gebruiken voor de front-end divisie, omdat het „gelooft in de toekomstige winstgevendheid” daarvan.

Eerder leidden de slechte prestaties van de front-end activiteiten ook al tot gebakkelei. In 2006 eiste Fursa dat ASMI zijn belang in ASM PT zou verkopen en de winst zou uitkeren aan de aandeelhouders.

Het besluit van de ASMI-top moet volgens Del Prado vooral worden gezien in het licht van de prestaties van de afgelopen twee jaar. ASMI heeft zowel in 2006 als in 2007 voldaan aan de eigen winstdoelstellingen. Bij de presentatie van de jaarcijfers, eveneens gisteren, bleek dat het bedrijf over alle kwartalen een positief bedrijfsresultaat had geboekt. De winst en omzet over het vierde kwartaal van 2007 waren boven de verwachtingen van beleggers.

Wel verwacht ASMI de komende zes maanden „moeilijke tijden” als gevolg van ongunstige marktomstandigheden bij de front-end activiteiten. De verwachte winstgevendheid en omzet zouden in het eerste kwartaal van 2008 lager uitvallen ten opzichte van het voorgaande kwartaal. Maar Del Prado wilde niet zeggen hoe dat de doelstellingen voor 2008 en 2009 zou beïnvloeden.

Bij Fursa, het voormalige investeringsfonds Mellon, is teleurgesteld gereageerd op de beslissing om het management ongewijzigd te laten. Het zegt samen met de commissarissen van ASMI te blijven zoeken naar mogelijkheden om alsnog zijn zin te krijgen. Het wees daarbij op de dalende beurskoers van ASMI. Die heeft woensdag een dieptepunt bereikt.

Over verdere stappen van Fursa wilde Del Prado niet speculeren. Maar zeker is dat het hedgefonds het hier niet bij laat zitten. „De discussie is nog niet voorbij”, zegt een woordvoerder. Del Prado zegt intussen te werken aan een ‘roadmap’ die moet dienen als antwoord op de plannen van Fursa. Die plannen zal ASMI op zijn laatst bij de aandeelhoudersvergadering in mei presenteren.

ASMI stelde gisteren wel voor om de experts van Fursa een adviesrol te geven binnen het bedrijf. Maar het is maar zeer de vraag of Fursa daar genoegen mee neemt.