Opgeruimd staat niet zo netjes

Hij had het kunnen weten, toen hij vorig jaar in zee ging met een man die om zijn kille saneringsdrift luistert naar de bijnaam ‘Rommel’.

Jan van Hanxleden Houwert, de net 59-jarige topman van het Zuidoost-Nederlandse krantenconcern Wegener, stemde in met de overname door de Britse media-investeerder David Montgomery. Part of the deal was dat Houwert aanbleef als topman van ‘zijn’ bedrijf, en tevens een stoel kreeg in de raad van bestuur van Montgomery’s investeringsmaatschappij Mecom.

Gisteren, precies vier maanden na het rondkomen van de transactie, werd Houwert aan de dijk gezet. Hij vertrekt bij de aanstaande aandeelhoudersvergadering begin mei als bestuursvoorzitter, een functie die hij al twaalf jaar bekleedt. Zijn positie bij Mecom wordt eveneens minder prominent: Houwert wordt non-executive in plaats van executive director, zeg maar: commissaris in plaats van directielid.

Daarmee krijgt de overname die aanvankelijk zo vriendelijk oogde toch nog een vuil tintje. Toen Houwert vorig voorjaar de overname door Montgomery steunde, overwon de Brit de belangrijkste hobbels. Houwert was niet alleen de hoogste baas van Wegener maar met 17 procent ook de tweede grootaandeelhouder. Mecom had kort ervoor al het belang van bijna 24 procent van De Telegraaf overgenomen. De tweede Nederlandse aankoop van Montgomery, die eerder de twee grootste kranten van Limburg opkocht, werd daarmee geen archetypische strijd met bloed en modder van een Angelsaksische kapitalist om een stukje oer-Hollands erfgoed.

Wel was er tegenstand vanuit eigen bodem. Voor de Britse durfinvesteerder, Governance for Owners, was het bod van 800 miljoen euro veel te laag. De dwarsligger heeft nog altijd ruim 13 procent van de aandelen in handen, wat tot de merkwaardige situatie leidde dat Montgomery eind oktober weliswaar zijn bod doorzette, maar Wegener zijn Nederlandse beursnotering behield. Er wordt nog gehandeld ook in het aandeel. De koers schommelt al weken zo’n 20 procent onder de contante waarde van het Mecom-bod. Aandeelhouders konden destijds kiezen voor 17,70 euro cash per aandeel, of een equivalent in aandelen. Het aandeel Mecom zelf is, op de beurs in Londen, nog veel harder onderuit gegaan: zeker 70 procent sinds de overname van Wegener.

Dat voelt ook de nu gemarginaliseerde topman. Houwert koos vorig jaar voor het niet-contante bod, en zit nu met ruim 109 miljoen stukken Mecom in zijn maag. Die zijn in vier maanden 40 miljoen euro minder waard geworden.

Philip de Witt Wijnen