Hellman & Friedman volgt eigen tempo

Private-equityfirma Hellman & Friedman (H&F) heeft de afgelopen jaren een andere koers gevolgd dan haar grotere concurrenten. In plaats van een megafonds van 20 miljard dollar in te richten, heeft de firma slechts 8 miljard dollar binnengehaald.

Tijdens de hoogtijdagen van de bedrijvenopkopers schuwde zij grote transacties, zelfs gemeten naar de omvang van het fonds. In het jaar dat uitmondde in de kredietcrisis van augustus 2007 maakte de firma transacties bekend met een waarde van slechts 7 miljard dollar, inclusief schulden, aldus onderzoeksbureau Dealogic. De opkoopfondsen KKR en Blackstone, die ieder ruim 20 miljard dollar te besteden hadden, kondigden deals aan die per stuk de 100 miljard dollar overtroffen.

De behoedzamere strategie van H&F kan ervoor hebben gezorgd dat de firma nu in een betere positie verkeert om te profiteren van de zwaardere tijden. Sinds augustus heeft H&F meer deals ter waarde van 1 miljard dollar of meer verwezenlijkt dan zijn grotere concurrenten. Onlangs sloot zij de overname voor 2 miljard dollar af van Goodman Global. En maandag werd de overname bekendgemaakt van Getty Images, het fotoarchief, eveneens ter waarde van 2 miljard dollar.

Blackstone en KKR hebben intussen allebei slechts één traditionele bedrijfsovername aangekondigd van meer dan 1 miljard dollar. Een deel van het probleem kan zijn dat de grotere bedrijvenopkopers zijn afgeleid door problemen met de megadeals die zij bekendmaakten in de laatste dagen vóórdat de kredietmarkten implodeerden.

De jongste transacties van H&F hebben waarschijnlijk geprofiteerd van lagere waarderingen dan een jaar geleden van toepassing zouden zijn geweest, gedeeltelijk omdat de concurrentie het te druk had met het afwikkelen van te dure megadeals om aan te schuiven met een rivaliserend bod. H&F moest overigens onlangs ook een transactie van meer dan 1 miljard dollar afronden, die nog dateerde van vóór de kredietcrisis.

Het zou zinvol moeten zijn om het beleggingsproces de hele cyclus door te laten gaan, zoals H&F doet. Maar de recente financieringsvoorwaarden van H&F waren waarschijnlijk niet zo gunstig als de voorwaarden die andere bedrijvenopkopers eind 2006, begin 2007 in de wacht wisten te slepen. De firma heeft wellicht ook verhoudingsgewijs grotere aandelencheques moeten uitschrijven, wat haar rendementen omlaag kan brengen.

Dus hoewel het aanlokkelijk is om de H&F-schildpad toe te juichen nu de megafondsen zich zo in de nesten lijken te hebben gewerkt, zal het jaren duren voordat beleggers over de cijfers beschikken waaruit blijkt wie de race heeft gewonnen.

Lauren Silva